Fonctionnement du marché

La grande majorité du commerce de matières premières porte sur des contrats à livraison future. L’objectif de la négociation de contrats à terme est soit de s’assurer contre le risque de variation des prix (couverture), soit de réaliser un bénéfice en spéculant sur la tendance des prix. Si un spéculateur pense que les prix vont augmenter, il achète un contrat à terme et le vend quand il le souhaite (par exemple, à une date de livraison plus éloignée). Le spéculateur gagne (si les prix ont augmenté) ou perd (s’ils ont baissé), la différence étant due à la variation du prix.

« Couverture » signifie la compensation des engagements sur le marché au réel par des contrats à terme. Un producteur qui achète une marchandise au prix spot (courant) mais ne la revend normalement que trois mois plus tard peut s’assurer contre une baisse des prix en vendant des contrats à terme : si les prix baissent, il perd sur ses stocks mais peut acheter à un prix inférieur ; si les prix montent, il gagne sur ses stocks mais perd sur ses ventes à terme. Comme les mouvements de prix sur le marché réel et le marché à terme sont étroitement liés, la perte (ou le gain) dans les transactions réelles sera normalement compensée par un gain (ou une perte) comparable sur le marché à terme.

Le fonctionnement des marchés à terme nécessite des produits de qualité uniforme afin que les transactions puissent avoir lieu sans que l’acheteur ait à inspecter lui-même les produits. Cela explique pourquoi il n’existe pas de marché à terme, par exemple, pour le tabac, dont la qualité varie trop. Une offre régulière et non fluctuante est également nécessaire ; on parle techniquement de « faible élasticité de l’offre », ce qui signifie que la quantité d’une marchandise que les producteurs fournissent au marché n’est pas beaucoup affectée par le prix auquel ils sont en mesure de vendre cette marchandise. Si l’offre pouvait être ajustée relativement rapidement aux changements de la demande, la spéculation deviendrait trop difficile et risquée car les prix exceptionnellement élevés ou bas, dont les spéculateurs peuvent profiter, sont éliminés dès que l’offre est ajustée. Le contrôle monopolistique de la demande et de l’offre est également défavorable au fonctionnement d’un marché à terme, car le prix est soumis dans une large mesure au contrôle du monopoliste et il est donc peu probable qu’il fluctue suffisamment pour donner au spéculateur l’occasion de réaliser des bénéfices. Il n’existe pas, par exemple, de marché des diamants, car il n’y a qu’une seule coopérative de commercialisation. En 1966, le marché londonien de la gomme-laque a cessé de fonctionner après que le gouvernement indien a appliqué un contrôle des prix des exportateurs à la source.

Avant la Seconde Guerre mondiale, Londres était le centre du commerce international des produits primaires, mais la ville de New York est devenue au moins aussi importante. C’est dans ces deux villes que sont déterminés les prix internationaux de nombreux produits primaires. Bien que New York ait souvent le marché le plus important, de nombreux producteurs préfèrent le marché de Londres en raison des importantes fluctuations de la demande locale aux États-Unis qui influencent les prix du marché de New York. Dans certains cas, les accords internationaux sur les produits de base ont réduit l’importance de certains marchés de produits de base.

Il existe des marchés à New York et à Londres pour de nombreux produits primaires, notamment le coton, le cuivre, le cacao, le sucre, le caoutchouc, le café, la laine et les bouts de laine, l’étain, l’argent et le blé. Le thé, la laine et les fourrures sont vendus aux enchères à Londres, mais dans le cas de nombreuses autres marchandises, les ventes aux enchères ont été remplacées par des ventes privées. À Londres, le marché des métaux est beaucoup plus un marché « spot » ou de livraison que les autres marchés à terme. De nombreux pays ont leurs propres marchés : L’Australie pour la laine, le Sri Lanka et l’Inde pour le thé, et la Malaisie pour le caoutchouc et l’étain.

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