Skrevet af Ben Stanley – 16. september 2020

I slutningen af 1968 forberedte NASA-astronauterne Frank Borman, Jim Lovell og Bill Anders sig på at blive de første mennesker til at forlade kredsløb om Jorden med kurs mod Månen.

Hvor trioen skulle skabe historie, måtte de – ligesom millioner af andre verden over – sætte sig ned og modtage en vaccination midt i en pandemi.

Den såkaldte Hong Kong-influenza fra 1968, der var forårsaget af H3N2-stammen af influenza A-virus, var et globalt udbrud, der kan have forårsaget op til fire millioner dødsfald på verdensplan.

“Selv om den anslåede sygelighed og dødelighed i forbindelse med pandemien kun var en lille brøkdel af … N1N1-pandemien i 1918, har influenza A(H3N2)-virusets fortsatte indvirkning på folkesundheden været dybtgående.”

Den fuglerelaterede influenza blev første gang registreret i Hongkong i juli samme år, men den var allerede udbredt i USA, da Borman, Lovell og Anders fik deres vaccinationer.

Tyskland og Japan var blandt de lande, der blev hårdest ramt af H3N2-stammen, som New York Times beskrev som “en af de værste i historien”.

Med kommercielle flyrejser, der begyndte at berøre alle hjørner af kloden, var pandemien i 1968 sandsynligvis verdens første, der blev spredt globalt ved hjælp af flyvningens videnskabelige landvinding.

Og selv om den adskiller sig vildt fra nutidens globale coronavirus-pandemi – både med hensyn til dødsfald og samfundsmæssige konsekvenser – viser lighederne mellem dem helt sikkert den vedvarende effekt, som korte erindringer har på de erfaringer, der er gjort.

“Selv om den anslåede morbiditet og dødelighed i forbindelse med denne pandemi kun var en lille brøkdel af den, der var forbundet med N1N1-pandemien i 1918, har influenza A(H3N2)-virusets fortsatte indvirkning på folkesundheden været dybtgående”, siger dr. Timothy Uyeki og Dr. Daniel Jernigan skrev i American Journal of Public Health i maj i år.

Pandemiens tidlige fætter

Historien om “Hong Kong-influenzaen” begynder mere end ti år tidligere, under et ofte glemt fugleinfluenzaudbrud i 1957.

De første tilfælde af H2N2-virusudbruddet det år begyndte at dukke op i den sydvestlige kinesiske provins Guizhou i februar To måneder senere rapporterede The Times, at op mod en kvart million mennesker i Hongkong blev behandlet for virussen.

I juli havde mere end en million indere pådraget sig den. I 1959 skulle pandemien have kostet mere end en million mennesker livet.

En del af dem, der fik viruset, havde ikke meget mere end hoste og let feber, men yderligere komplikationer kunne omfatte lungebetændelse, bronkitis og yderligere hjerte-kar-sygdomme.

I første omgang troede man, at der var tale om en gentagelse af den ødelæggende spanske influenza fra 1918-1920, men den legendariske amerikanske virolog Dr. Maurice Hilleman opdagede, at der faktisk var tale om en helt ny influenzastamme efter at have sammenlignet en prøve fra en ung U.Amerikansk marinesoldat, der havde fået den i Hong Kong, med de tidligere.

“Det, han fandt, var, at der var et dramatisk skift”, fortalte Dr. Paul A. Offit, en fremtrædende amerikansk vaccineekspert, i maj til History.com.

“Begge disse proteiner var helt anderledes end de tidligere havde været. De var ikke bare blevet forskudt, de havde skiftet.”

Trods de indledende udfordringer var virologerne hurtigt i stand til at skabe en effektiv vaccine. Et begrænset antal amerikanere modtog en, i slutningen af 1958.

Bortset fra en eventuel distribution af selve vaccinen omfattede omfattende folkesundhedsforanstaltninger, herunder lukning af skoler i Irland og regeringens anbefalede selvkarantæne i Storbritannien.

Britiske forskere viste, at 1957-stammen, som i daglig tale blev kendt som “asiatisk influenza”, kun forårsagede komplikationer i tre procent af tilfældene, med en 0.3 dødsrate.

Mens den endelige komplikationsrate for COVID-19 endnu ikke er kendt, viser forskning fra John Hopkins University, at coronavirusdødeligheden i USA var ti gange så høj som det britiske tal i 1957. I Mexico er COVID-19-dødeligheden 10,6 procent af de registrerede tilfælde.

Et udbrud, der breder sig

Som alle andre lande oplever Hongkong influenzasæsonens ebbe og flod, og de værste perioder ligger mellem januar og april og juli og august.

“…vores nuværende vane med at glemme og se i den anden retning ville synes at være en katastrofal handling af global tåbelighed.”

I begyndelsen af juli i 1968 opdagede Hongkongs offentlige sundhedsmyndigheder en overvældende mængde af patienter med influenzalignende symptomer og værre. Ved udgangen af måneden skulle 500.000 være blevet smittet.

Og selv om det stadig var relativt nyt, spredte virussen sig hurtigt globalt ved kommercielle internationale flyrejser.

Det første tilfælde af “Hongkong-influenza” i USA var nemlig en ung marinesoldat, som for nylig var fløjet hjem fra Vietnamkrigen. Lige inden han tog af sted, havde han delt en bunker med en ven, der netop havde besøgt Hongkong.

Snapende kontaktopsporing fra marinesoldaterne fastslog og isolerede hurtigt et stort antal af de potentielt smittede, men den nye influenzastammes virulens tvang den amerikanske regering til at arbejde hurtigt.

I løbet af en uge efter det første tilfælde begyndte CDC’s forgænger, National Communicable Disease Center, at kommunikere med statslige embedsmænd om den nye H3N2-stamme.

På det tidspunkt dukkede der tilfælde op i andre byer på vestkysten, efterhånden som virussen spredte sig blandt den amerikanske befolkning. Blandt andet en spejderjamboree i Pennsylvania fungerede som en “super-spredningsbegivenhed”.

Et andet højdepunkt i slutningen af 1969 og begyndelsen af 1970 var mere alvorligt end det første, der blev oplevet samme vinter.

Svar og konsekvenser

Den nye virus – skabt ved et antigenisk skift, i det væsentlige en omfordeling af H2N2-gener – blev hurtigt isoleret af forskere fra Hong Kong. Under ledelse af USA og Det Forenede Kongerige blev der med en verdensomspændende indsats allerede i november fremstillet en yderst effektiv vaccine.

15 millioner globale doser var til rådighed ved pandemiens tidlige højdepunkt i januar 1969. Der blev også anvendt nye kraftige antivirale midler til at bekæmpe virussen.

Public domain

Den såkaldte Hong Kong-influenza fra 1968 havde kun en dødelighed på 0,5 procent. Det er alarmerende, at de, der var yngre end 65 år, døde af influenza- eller lungebetændelseskomplikationer under den korte pandemi.

Bortset fra isolerede skolelukninger og øget screening i nogle lufthavne var der ikke mange udbredte samfundsmæssige ændringer som følge af influenzapandemien.

Racial animus over for asiater blev dog vakt af den i hele USA og Europa, og nogle tabloidaviser kaldte den for ‘Mao-influenzaen’. Den følelse giver genlyd i dag, med præsident Donald Trumps betegnelse af COVID-19 som “den kinesiske virus”.

Og selv om mere end 100.000 menes at være døde under pandemien i 1968 i USA og 30.000 i Storbritannien, gør influenzaens årstidsbestemte, regelmæssige virkning det svært at måle tallene i forhold til dem, der opleves under den nuværende COVID-19-krise.

“Antallet af dødsfald forårsaget af denne pandemi i de første to år, 1968 og 1969, var ikke meget højere end den gennemsnitlige sæsonbestemte influenza,” sagde Dr. David Morens, en ledende videnskabelig rådgiver ved National Institute of Allergy and Infectious Diseases, til Snopes i maj.

“COVID-19 er langt mere dødbringende end pandemivirussen fra 1968 … vi har omkring fem procent af flokimmuniteten lige nu i nationen.”

“Så det var virkelig en slags pandemi, der var så svag en pandemi, at den ikke gjorde meget væsen af sig på radarskærmen.”

“COVID-19 er langt mere dødelig end den pandemiske virus fra 1968 … vi har omkring fem procent af flokimmuniteten lige nu i nationen,” fortsatte Morens senere.

“Når vi når op på 70 procent, tænk på det, er det 14 gange så mange tilfælde, som vi har nu. Og hvis du projicerer det på 80.000 dødsfald, kan du se, at hvis vi lader tingene gå, som vi gjorde i Woodstock-æraen, vil vi have mere end en million dødsfald.”

Lærdom

Som den ultimative form for isolering fra en virus, fulgte H3N2-influenzastammen ikke med besætningen på Apollo 8 til månen i 1968. De tre astronauter vendte tilbage til Jorden som paradeværdige helte.

Trods mindre nylige udbrud af coronavirus som SARS (2004 til 2006) er verden blevet beskyttet mod de samfundsændrende virkninger af en pandemi, som tidligere generationer også har følt siden da.

NASA on The Commons / Ingen begrænsninger

Men selv om den spanske influenza stadig var relativt frisk i de medicinske forskeres bevidsthed, var de fleste, der levede i slutningen af 1950’erne og slutningen af 1960’erne, uskadte af deres tidsalders tvillingepandemier.

De seneste udbrud af SARS og andre sygdomme forberedte ikke det globale samfund på den nuværende COVID-19-pandemi.

” influenza gjorde det. Hvis noget lignende skete i den moderne verden, ville vi hurtigt opdage, at vi levede i et tåbeligt paradis.

“Og vores nuværende vane med at glemme og kigge i den anden retning ville synes at være en katastrofal handling af global tåbelighed.”

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.