Den sorte pest: Det mindste du behøver at vide

Denne side er under opbygning!

Ringe rundt om roserne
En lomme fuld af buketter
Aske, aske,
Vi falder alle ned.
–børnerim

Mange dejlige damer og deres elskede riddere
Svomnede og døde i sorg af Dødens slag. …
For Gud er døv nu om dage, og vil ikke høre os,
og for vores skyld kværner han gode mænd til støv.
–William Langland, PiersPlowman, ca. 1370
TranslatedSiegfried Wenzel

Q: Hvad var det?

A: De fleste forskere mener, at den sorte pest var en bakteriestamme af Yersinia pestis. Et voksende mindretal af forskere (f.eks. Graham Twigg) mener, at vi har fejldiagnosticeret sygdommen, og at det i virkeligheden var miltbrand eller en mutation af kvægmyra. Det er også muligt, at den sorte pest måske slet ikke var en enkelt sygdom, men snarere en kombination af flere på én gang eller en række forskellige sygdomme over mange årtier.

Q: Har den andre navne?

A: I dag er den bedst kendt som den sorte død eller byldepest. I middelalderen kaldte man den for “den blå sygdom”, La pest (“Pest”) og “den store dødelighed”. Navnet bubonisk kommer fra det middelalderlige latinske ord bubo via italiensk bilbo – som betyder en pustel, en vækst eller en hævelse. I Mongoliet blev de første udbrud kaldt for ko-ta-wen (bogstaveligt talt “sår-sår”), og i det sydlige Kina var udtrykket ta-wun, hvorfra vi har fået det arabiske udtryk ta’un.

Q: Hvor kom den fra?

A: Den første historiske optegnelse af byldepest findes i Centralasien i 1338/39. Den nåede Kina og Indien i 1346. Den inficerede havnebyen Kaffa ved Sortehavet i 1347. En (falsk) legende fortæller, at mongolerne smittede byen Kaffa ved at skyde inficerede lig ud over murene med katapulter. Det er mere sandsynligt, at rotter bragte inficerede lopper ind i byen. Flygtede skibe bragte derefter inficerede rotter til Konstantinopel, Italien og Marseille i løbet af 1347. I 1348 dukkede de første udbrud op i England. I juli 1349 spredte det sig til Skotland. I 1350 forfulgte den Skandinavien. I 1351 ankom den til Kiev i Ukraine.

Q: Hvordan overføres den?

A: Loppesyge overfører almindelige pestbakterier. Normalt er de lopper, der bider mennesker (Pullex irritans), en anden art end de lopper, der lever på rotter (Xenopsylla cheopis), og boblebakterien kan overleve i det uendelige i sin normale vært, den europæiske sorte rotte (Rattus rattus). Det sker dog af og til, at en desperat loppe ved en fejltagelse bider en menneskelig vært, og så får mennesket sygdommen. Når et menneske først er blevet smittet, kan pestbakterien spredes i nogle få uger ved, at menneskets lopper hopper fra person til person og bider dem.

Når bakterierne har ophobet sig i menneskekroppen, er der en lille, men dokumenteret chance for, at de udvikler sig til en luftbåren version (den “pneumatiske stamme”), der infiltrerer blodkarrene i lungerne. Denne version kan ikke kun spredes med loppebid, men den kan også overføres med luftbårne vandpartikler fra hoste og nys. Denne pneumatiske stamme er den, der virkelig er dødelig. I Firenze fandt arkæologer, der gravede massegrave fra det 15. århundrede op, en mutantversion af byldepest. En undersøgelse af den molekylære struktur af denne pest viser, at de peststammer, der fandtes i 1400-tallet, havde dobbelt så mange proteinreceptorpladser som nogen kendt moderne stamme. Den må have været meget smitsom. Historikeren Edward Thompson bemærkede i 1998, at da arkæologer gravede lig op fra en massegrav fra det 15. århundrede for pestofre sydvest for Edinburgh, fandt de sporer af miltbrand, så der kan have været en blanding af miltbrand og pest i gang samtidig. Det er endnu værre, fordi miltbrand kan overføres via kropsvæsker (spyt, sved, tårer) og generelt via hudkontakt.

Q: Hvad er symptomerne?

A: Feber, rysten, svaghed og voldsom svedproduktion er de første symptomer på byldepest. I den pneumatiske version er hoste og udtørret hals yderligere symptomer. I fremskredne tilfælde er det mest karakteristiske tegn den pinefulde opkomst af mørke “bobler”: følsomme sortblå hævelser under armhulen og nær lysken – steder, hvor dødt blod og pus ophobes i lymfeknuderne. Hvis boblerne ikke bliver afrenset, vil ophobningen af inficeret blod få boblerne i armhulen og lysken til at vokse i størrelse (typisk er hævelsen på størrelse med en golfbold, men nogle gange er den lige så stor som en softball). Ubehandlet vil patienten dø på grund af ophobningen af dødt blod i disse bobler. På den anden side kan man stadig dræbe offeret ved at stikke eller sprøjte boblen, og sprøjten fra boblen er yderst smitsom for dem, der kommer i kontakt med den.

Q: Hvor længe varede udbruddene?
A: Pandemien varede indtil 1351, men mindre udbrud (epidemier) fortsatte af og til i årtier. F.eks. havde Paris og Rouen epidemier i 1421, 1432 og 1433 samt et særligt slemt udbrud i 1437-39. Mellem 1453-1504 døde udbruddene drastisk ud i hele Europa. De sidste store udbrud fandt sted i slutningen af det 17. og begyndelsen af det 18. århundrede, som f.eks. udbruddene i London i 1665 og 1722. Derefter var kolera, tyfus og tuberkulose langt mere betydningsfulde dødsårsager, men der er rapporteret om mindre udbrud i Egypten, Syrien, Tyrkiet og Grækenland så sent som i 1845, i Rusland så sent som i 1879 og i Indonesien i 1959. Det seneste tilfælde i Amerika, som jeg har kendskab til, fandt sted i Pensacola Florida i 1922.

Q: Hvor slemt var denne infektion? Hvad skete der, hvis man blev smittet?

A: Meget, meget, meget, meget slemt. Omkring to tredjedele af ofrene døde inden for tre eller fire dage efter, at de havde fået symptomer. De fleste af resten dvælede omkring to uger og døde derefter. Bemærk, at en smittet person kunne være bærer af sygdommen i et par dage, før der overhovedet viste sig symptomer, hvilket gjorde karantæne vanskelig.

I det tyvende århundrede blev det muligt at behandle den sorte pest med antibiotika. Uden antibiotika er dødeligheden for smittede ofre 72 %. Et lille antal mennesker er dog naturligt resistente over for byldepest på grund af usædvanlige proteinstrukturer. Bakteriernes enzymer kan ikke let interagere med disse proteiner. Denne proteinstruktur synes at være knyttet til et bestemt gen. Før 1340’erne syntes kun ca. 0,2 % af den europæiske befolkning at have haft dette gen, når vi undersøger DNA fra deres jordiske rester. Nu har en langt større procentdel af europæerne det gen, der gør dem resistente over for Yersinia pestis. De 0,2 % af de mennesker, der var immune tilbage i 1300-tallet, overlevede den genetiske flaskehals og videregav derefter denne immunitet til et betydeligt antal af deres moderne efterkommere. Hvis du i dag er en kaukasisk amerikaner, er der ca. 15 % sandsynlighed for, at du har arvet dette gen.

Q: Hvor mange mennesker døde under pandemien i 1346-1351?

A: Det absolut mindste antal europæiske døde ville have været 20 millioner, som J. F. Heckler foreslår. De fleste moderne forskere placerer det anslåede antal europæiske døde et sted mellem 50-70 millioner døde (ca. en tredjedel af Europas befolkning i gennemsnit), med måske et verdensomspændende antal på 155-220 millioner. Husk, at verdens befolkning i begyndelsen af det 14. århundrede kun var på omkring 500 millioner som helhed, før pesten ramte.

Nogle steder (som visse øer ud for Skotlands vestkyst) var helt upåvirket. Byerne Genova og Dublin er mere typiske tilfælde, hvor 35 % af befolkningen døde. I Paris (som allerede var ramt af en tidligere hungersnød) faldt befolkningen med 42 %. Dødeligheden var endnu højere i andre regioner, f.eks. 66 % procent i Caux, Normandiet, eller 90 % i Firenze, Italien. I de værste tilfælde var dødeligheden absolut (dvs. 100 %). F.eks. blev over 3.000 landsbyer i Frankrig fuldstændig tømt, idet hele befolkningen var død eller flygtet. Et lignende antal “spøgelsesbyer” blev efterladt som skaller i andre dele af Europa og Storbritannien. Disse steder døde hver eneste person, og der voksede skove over gaderne. Det affolkede Europa glemte, at de nogensinde havde eksisteret. Mange af dem blev først genopdaget, da man begyndte at foretage fotografiske undersøgelser fra luften i årene efter Første Verdenskrigs afslutning i 1918. Verdens befolkning som helhed kom ikke tilbage på niveauet fra før pesten før det 17. århundrede.
Q: Hvad var de sociologiske og økonomiske virkninger?

A: De var blandede. Den sorte pest fremskyndede afviklingen af det feudale regeringssystem, og den kan faktisk have forbedret de livegnes økonomiske situation efter 1370. Sygdommen ramte især landarbejdere på landet hårdt, så der blev mangel på arbejdskraft. I henhold til de økonomiske love ville lønningerne derefter stige. Godsejerne var nødt til at tilbyde deres arbejdere særlige incitamenter til at blive og arbejde på jorden, ellers ville de rejse sig og stikke af for at arbejde for en anden herre længere nede ad vejen. Aristokratiet gav i stigende grad samfund charterrettigheder eller fritog bønderne for traditionelle krav og skatter eller betalte dem endog (gisp!) penge for deres arbejde. Dette fremmede i sidste ende fremkomsten af en velstående middelklasse. Det var dog en langsigtet fordel for de overlevendes børnebørn.

På kort sigt var det økonomisk ødelæggende. For at illustrere, hvordan handelen blev påvirket, skal man tænke på, at ca. 1.360 skibe sejlede ud for at handle gasconsk vin til England i gennemsnit hvert år mellem 1320-1340. I det halvandet år efter den sorte pest sejlede kun 141 handelsskibe, hvilket var et fald i handelen på 93 % – langt værre end den store depression i Amerika.

For jøderne var resultatet af pesten en stigende viktimisering. Fordi jøderne ofte var isoleret i ghettoer langt væk fra de kajer, hvor rotterne boede, og på grund af deres strenge hygiejne- og diætlove, er det sandsynligt, at jødiske samfund blev mindre hårdt ramt af pesten. Det vakte mistanke hos deres kristne naboer i Frankrig og Tyskland, som ofte beskyldte jøderne for at forgifte brønde for at dræbe kristne. Der fandt udrensninger mod jøder sted i 1349 og næsten hvert andet år, hvor pesten brød ud.

Q: Hvilke religiøse virkninger havde den?

A: Efter et første hektisk udbrud af kortvarig fromhed og vækkelse forårsagede den sorte pest langsigtede skader på de religiøse institutioner. Under pestudbruddene troede mange, at Gud straffede menneskeheden for dens synder. Mærkelige bodsmetoder vendte tilbage, som f.eks. flagellanternes praksis (som gik fra by til by og offentligt piskede sig selv, indtil de blødte). Nogle smittede mennesker forsøgte at begrave sig selv levende i hellig jord, når der ikke var nogen præster tilbage til at udføre den sidste olie. Paven erklærede en verdensomspændende aflad, der tillod lægfolk at foretage begravelser og høre skriftemål for at sikre, at alle døende ville få en chance for at skrifte inden døden. Gode præster, som blev hængende for at give den sidste nadver, foretage begravelser og trøste de døende, var særligt tilbøjelige til at pådrage sig sygdommen fra deres sognebørn og dermed selv at dø. Dårlige præster ville simpelthen løbe væk og gemme sig. Kirken led af en alvorlig mangel på præster af høj kvalitet efter pandemien, og den sænkede sine standarder for teologisk uddannelse og læsefærdigheder for at tiltrække nyt blod i løbet af de næste 25 år. Ligeledes mindskede det blotte antal dødsfald vigtigheden af helgenkulturen, hvilket førte til en ny interesse for medicin. Før den sorte død havde mange middelalderlige myndigheder frarådet urte- og medicinske behandlinger, fordi de mente, at det lugtede af hekseri i stedet for tro på Gud, og præster opfordrede måske deres syge sognebørn til at bede om helbredelse eller besøge helgeners helligdomme. I forbindelse med pesten fik den påviselige ineffektivitet af denne medicinske kur i det lange løb rituelle pilgrimsrejser og ceremoniel ærbødighed af helgenerne til at falde i prestige. Andre fortvivlede og skrev, at Gud ikke eksisterede, eller at han var død, eller at han sov, eller at han havde opgivet menneskeheden. Europa genvandt ikke en følelse af optimisme og håb før renæssancen i slutningen af 1500-tallet.

Q: Hvad var de psykologiske virkninger og virkningerne på kunsten?

A: Paradoksalt nok førte det til et stærkt, konservativt ønske om social stabilitet i almindelighed, selv om det gnavede i stabiliteten i kirken og det feudale netværk. Det førte også ofte til en fortvivlet carpe diem-holdning hos nogle medlemmer af offentligheden. Gennemsnitsalderen for ægteskab flyttede sig pludselig fra seksten til toogtyve år. Mange mennesker blev mere fremmedfjendske og isolationistiske. I kunsten førte pestens traumer til det almindelige motiv dans macabre – billeder af de døde, der interagerer med mennesker – især i billedkunsten og på gravsten. Andre steder blev benhuse (opbevaringssteder for menneskelige knogler) forvandlet til groteske skeletudsmykninger, da lokalbefolkningen tog de sammenbragte knogler fra tusindvis af pestofre og stablede dem i mærkelige, symbolske skulpturer. Et eksempel er kirkegårdskirken Alle Helgenes kirke i Sedlec i Tjekkiet. Middelalderens litteratur har altid været noget “omverdenskrævende” og fokuseret på at forkaste den fysiske verden og omfavne den åndelige verden. Denne tendens fortsatte og øgedes i tredive eller halvtreds år med moralske skuespil, hvor dødens komme blev understreget. På den anden side fulgte der også en stigende stigning i den verdslige litteratur med pesten, hvor fabler, høviske kærlighedssange og anden underholdning tjente til at distrahere offentligheden fra pestens bekymringer. Boccacios Decameron bruger f.eks. rammefortællingen om unge adelsmænd, der flygter fra pesten til en landejendom, som baggrund.

Q: Det mest synlige tegn på pest er en boble under armen eller på låret. Hvad skal jeg gøre, hvis jeg ser en person med sådanne symptomer?

A: Moderne tøj ville skjule de mest tydelige tegn på sygdommen, så det er kun sandsynligt, at man kan få øje på de visuelle symptomer i en svømmehal, et gymnastiksal eller et omklædningsrum. Norman Cantor fortæller sine elever, at hvis de ser en person med pestsymptomer i et omklædningsrum, skal de tage deres tøj på og straks gå ud af bygningen og underrette CDC. Hvis de ser en rotte i samme nærhed som den smittede person, skal de glemme alt om at tage tøj på og blot løbe væk, mens de stadig er nøgne. Det er også et godt råd til dig.

Q: Hvor kan jeg lære mere?

A: Ethvert godt leksikon er et godt sted at starte, men overvej også disse bøger.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.