I denne sammenhæng tænker vi sjældent over, hvad ordet lykkelig egentlig betyder. Hvis du har engelsk som modersmål, går du sandsynligvis ud fra, at du ved, hvad det betyder at være lykkelig. Du antager sandsynligvis også, at folk rundt om i verden har samme opfattelse af, hvad det vil sige at være lykkelig (selv om de måske er forskellige med hensyn til, hvad der gør dem lykkelige). Endelig tror du sandsynligvis, at det generelle begreb om lykke har været ens for mennesker i æoner (selv om de særlige ting, der måske gjorde folk lykkelige for et par tusinde år siden, ikke er de samme som de ting, der gør folk lykkelige nu).

En fascinerende artikel af Shigehiro Oishi, Jesse Graham, Selin Kesebir og Iolanda Costa Galinha i maj 2013-udgaven af Personality and Social Psychology Bulletin undersøger, hvad det vil sige at være lykkelig både på tværs af kulturer/sprog og over tid i USA.

Dette arbejde viser, at der er store forskelle på tværs af kulturer i forhold til, hvad begrebet lykke betyder. Der er også sket en forskydning i betydningen af lykke for amerikanerne i løbet af de sidste 200 år.

For at undersøge betydningen af begrebet lykkelig har forskerne indsamlet det begreb (eller nogle gange udtryk) for lykke, der bruges i 30 forskellige lande. Mange af disse lande repræsenterede forskellige sprog (fransk i Frankrig, kinesisk i Kina), men der var flere lande, hvor der var et fælles sprog (engelsk tales i både Australien og USA; spansk tales i Argentina, Ecuador og Spanien). De fik disse udtryk fra informanterne, som gav det bedste ord (eller de bedste ord), der blev brugt til at beskrive begrebet lykke. Forskerne gav også deres fornemmelse af den mest autoritative ordbog i det pågældende land.

Forskerassistenterne udforskede derefter aspekter af betydningen af ordene for lykke på tværs af sprog.

En slående observation er, at der i 24 af de 30 lande var et stærkt element af held forbundet med betydningen af begrebet lykke. På engelsk, der anvendes i USA, er der en mindre brug af begrebet til at betyde held (“That was a happy accident.”), men generelt henviser lykke i USA til en individuel følelsesmæssig tilstand. Andre lande havde også en komponent af betydningen af lykke, der henviste til den positive følelsesmæssige tilstand.

En anden interessant observation fra denne analyse var, at jo længere landene befinder sig fra ækvator, jo mere dukker lykkeaspektet af lykke op. Forfatterne spekulerer i, at i koldere klimaer spiller de miljømæssige forhold en større rolle for succes og velvære end i mildere klimaer.

To andre analyser undersøgte ændringer i brugen af begrebet lykkelig på engelsk i løbet af de sidste par hundrede år. Den ene analyse viste, at brugen af ordene happy og happiness i de amerikanske præsidenters State of the Union-taler er faldet gennem årene. Desuden er der sket et skift. I 1800-tallet henviste præsidenter, når de talte om lykke, til held og velstand. I midten og slutningen af 1900-tallet henviste præsidenterne dog, når de talte om lykke, til den positive følelse af tilfredshed.

I en anden analyse blev det undersøgt, hvor ofte bøger i USA talte om en lykkelig nation i forhold til en lykkelig person. Det vil sige, at hvis lykke er en omstændighed, der er forbundet med held og velstand, så bør vi tale om det med henvisning til grupper som landet. Hvis lykke er en indre følelsesmæssig tilstand, så bør vi tale om det relateret mest til mennesker.

For at undersøge dette spørgsmål søgte forskerne efter sætningerne happy nation og happy person i bøgerne i engelske bøger udgivet i USA i Googles digitale database mellem 1800 og 2008.

I 1800 var det meget mere sandsynligt, at folk talte om en lykkelig nation end om en lykkelig person. Antallet af henvisninger til en lykkelig nation faldt støt i løbet af 1800-tallet, og i 1900 var det relativt sjældent. Fra omkring 1925 var der en stigning i brugen af udtrykket lykkelig person.

Der er to interessante aspekter ved disse dataanalyser. For det første er der i USA sket et skift fra et fokus på lykke som en tilstand, der er forårsaget udefra gennem held og velstand, til en indre følelsesmæssig tilstand, der er under personens egen kontrol. For det andet er det synspunkt, at lykke indebærer stærke elementer af eksterne kræfter som held, stadig udbredt i hele verden, selv om det ikke er udbredt i USA.

Dette spørgsmål er vigtigt, fordi en stor del af den videnskabelige verden bruger engelsk som grundlag for at beskrive centrale psykologiske tilstande og processer. Hvis engelsk er lidt særpræget i den måde, det bruger et af disse udtryk på, kan det have en dybtgående indflydelse på, hvad videnskaben mener, den bør studere.

Sluttelig er det vigtigt at indse, at selv om man ikke er videnskabsmand, er det vigtigt at indse, at der er mange komponenter i lykke. Hvis du føler dig trist, kan du være tilbøjelig til at fokusere på, hvad der er galt med dig, som gør dig ulykkelig. Når du indser den rolle, som livssituationer spiller for lykke, hjælper det dig imidlertid til at se, hvordan du ved at ændre dine omgivelser også kan ændre dit livssyn.

Følg mig på Twitter.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.