Geschrieben von Ben Stanley – 16. September 2020

Ende 1968 bereiteten sich die NASA-Astronauten Frank Borman, Jim Lovell und Bill Anders darauf vor, als erste Menschen die Erdumlaufbahn in Richtung Mond zu verlassen.

Bevor das Trio Geschichte schreiben sollte, mussten sie sich – wie Millionen anderer Menschen auf der ganzen Welt – mitten in einer Pandemie impfen lassen.

Die durch den H3N2-Stamm des Influenza-A-Virus verursachte „Hongkong-Grippe“ von 1968 war ein globaler Ausbruch, der weltweit bis zu vier Millionen Todesopfer gefordert haben könnte.

„Obwohl die geschätzte Morbidität und Mortalität der Pandemie nur einen kleinen Bruchteil der N1N1-Pandemie von 1918 ausmachte, waren die anhaltenden Auswirkungen des Influenza A(H3N2)-Virus auf die öffentliche Gesundheit tiefgreifend.“

Erstmals in Hongkong in jenem Juli aufgezeichnet, war die mit Vögeln verwandte Grippe in den Vereinigten Staaten bereits weit verbreitet, als Borman, Lovell und Anders sich impfen ließen.

Deutschland und Japan gehörten zu den Ländern, die am stärksten von dem H3N2-Stamm betroffen waren, den die New York Times als „einen der schlimmsten in der Geschichte“ bezeichnete.

Da der kommerzielle Flugverkehr begann, jeden Winkel der Erde zu erreichen, war die Pandemie von 1968 wahrscheinlich die erste, die sich durch die wissenschaftliche Errungenschaft des Fliegens global ausbreitete.

Auch wenn die Unterschiede zur heutigen globalen Coronavirus-Pandemie sehr groß sind – sowohl in Bezug auf die Zahl der Todesopfer als auch auf die gesellschaftlichen Auswirkungen -, so zeigen die Ähnlichkeiten doch, wie nachhaltig sich ein kurzes Gedächtnis auf die gewonnenen Erkenntnisse auswirkt.

„Obwohl die geschätzte Morbidität und Mortalität dieser Pandemie nur ein kleiner Bruchteil derjenigen war, die mit der N1N1-Pandemie von 1918 in Verbindung gebracht wurde, waren die anhaltenden Auswirkungen des Influenza A(H3N2)-Virus auf die öffentliche Gesundheit tiefgreifend“, so Dr. Barbara Lester, Dr. Timothy Uyeki und Dr. Daniel Jernigan schrieben im Mai dieses Jahres im American Journal of Public Health.

Der frühe Cousin der Pandemie

Die Geschichte der „Hongkong-Grippe“ beginnt mehr als ein Jahrzehnt zuvor, während eines oft vergessenen Ausbruchs der Vogelgrippe im Jahr 1957.

Die ersten Fälle des H2N2-Virus traten im Februar dieses Jahres in der südwestchinesischen Provinz Guizhou auf. Zwei Monate später berichtete die Times, dass bis zu einer Viertelmillion Menschen in Hongkong wegen des Virus behandelt wurden.

Bis Juli hatten sich mehr als eine Million Inder mit dem Virus infiziert. Man geht davon aus, dass die Pandemie bis 1959 mehr als eine Million Menschenleben gefordert hat.

Einige, die sich mit dem Virus angesteckt hatten, litten lediglich an Husten oder leichtem Fieber, obwohl weitere Komplikationen wie Lungenentzündung, Bronchitis und weitere Herz-Kreislauf-Erkrankungen auftreten konnten.

Anfänglich dachte man, es handele sich um eine Wiederholung der verheerenden Spanischen Grippe von 1918-1920, doch der legendäre amerikanische Virologe Dr. Maurice Hilleman entdeckte, dass es sich in Wirklichkeit um einen völlig neuen Grippestamm handelte, nachdem er eine Probe eines jungen US-Marineangehörigen verglichen hatte.Er fand heraus, dass es sich um einen völlig neuen Grippestamm handelte, nachdem er die Probe eines jungen US-Marineangehörigen, der sich in Hongkong angesteckt hatte, mit früheren Stämmen verglichen hatte.

„Was er herausfand, war diese dramatische Veränderung“, sagte Dr. Paul A. Offit, ein prominenter amerikanischer Impfstoffexperte, im Mai gegenüber History.com.

„Beide Proteine waren völlig anders als zuvor. Sie hatten sich nicht nur gedriftet, sie hatten sich verschoben.“

Trotz anfänglicher Schwierigkeiten gelang es den Virologen schnell, einen wirksamen Impfstoff zu entwickeln. Eine begrenzte Anzahl von Amerikanern erhielt Ende 1958 einen solchen.

Neben der Verteilung des Impfstoffs selbst wurden weitreichende Maßnahmen im Bereich der öffentlichen Gesundheit ergriffen, darunter die Schließung von Schulen in Irland und die von der Regierung empfohlene Quarantäne in Großbritannien.

Britische Wissenschaftler wiesen nach, dass der 1957er-Stamm, der umgangssprachlich als „asiatische Grippe“ bezeichnet wurde, nur in drei Prozent der Fälle Komplikationen verursachte, bei einer Todesrate von 0.

Während die tatsächliche Komplikationsrate für COVID-19 noch nicht bekannt ist, zeigen Untersuchungen der John Hopkins University, dass die Coronavirus-Sterblichkeitsrate in den Vereinigten Staaten zehnmal so hoch war wie die britische im Jahr 1957. In Mexiko liegt die COVID-19-Sterblichkeitsrate bei 10,6 Prozent der registrierten Fälle.

Ein sich ausbreitender Ausbruch

Wie alle Länder erlebt auch Hongkong die Ebbe und Flut der Grippesaison, wobei die schlimmsten Zeiten zwischen Januar und April sowie Juli und August liegen.

„…unsere derzeitige Gewohnheit, zu vergessen und in die andere Richtung zu schauen, wäre ein katastrophaler Akt globaler Torheit.“

Anfang Juli 1968 entdeckten die Gesundheitsbehörden in Hongkong eine Überzahl von Patienten mit grippeähnlichen Symptomen und Schlimmerem. Bis Ende des Monats sollen 500.000 Menschen infiziert gewesen sein.

Auch wenn das Virus noch relativ neu war, verbreitete es sich durch den kommerziellen internationalen Flugverkehr schnell und weltweit.

Der erste Fall von „Hongkong-Grippe“ in den USA war ein junger Marinesoldat, der gerade aus dem Vietnamkrieg nach Hause geflogen war. Kurz vor seiner Abreise hatte er sich einen Bunker mit einem Freund geteilt, der gerade Hongkong besucht hatte.

Durch die rasche Ermittlung der Kontakte der Marinesoldaten konnte eine große Zahl potenziell Infizierter schnell ermittelt und isoliert werden, doch die Virulenz des neuen Grippestamms zwang die amerikanische Regierung zu schnellem Handeln.

Bereits eine Woche nach dem ersten Fall begann die Vorgängerorganisation der CDC, das National Communicable Disease Center, mit den staatlichen Behörden über den neuen H3N2-Stamm zu kommunizieren.

In der Zwischenzeit traten auch in anderen Städten an der Westküste Fälle auf, da sich das Virus in der amerikanischen Bevölkerung ausbreitete. Unter anderem diente ein Pfadfindertreffen in Pennsylvania als „Super-Spreader“-Ereignis.

Ein zweiter Höhepunkt Ende 1969 und Anfang 1970 war schwerer als der erste, der in jenem Winter auftrat.

Reaktion und Auswirkungen

Das neue Virus – entstanden durch einen Antigenshift, im Wesentlichen eine Neuanordnung von H2N2-Genen – wurde von Forschern in Hongkong rasch isoliert. Unter der Federführung der USA und Großbritanniens wurde in einer weltweiten Anstrengung bereits im November ein hochwirksamer Impfstoff hergestellt.

Auf dem frühen Höhepunkt der Pandemie, im Januar 1969, waren weltweit 15 Millionen Dosen verfügbar. Zur Bekämpfung des Virus wurden auch wirksame neue Virostatika eingesetzt.

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Die „Hongkong-Grippe“ von 1968 hatte eine Sterblichkeitsrate von nur 0,5 Prozent. Erschreckenderweise starben während der kurzen Pandemie vor allem die unter 65-Jährigen an Grippe- oder Lungenentzündungskomplikationen.

Abgesehen von vereinzelten Schulschließungen und verstärkten Kontrollen an einigen Flughäfen gab es kaum weitreichende gesellschaftliche Veränderungen aufgrund der Grippe-Pandemie.

Rassistische Animositäten gegenüber Asiaten wurden jedoch in den Vereinigten Staaten und Europa geschürt, und einige Boulevardzeitungen nannten sie die „Mao-Grippe“. Diese Stimmung hallt noch heute nach, als Präsident Donald Trump COVID-19 als „chinesisches Virus“ bezeichnete.

Auch wenn man annimmt, dass bei der Pandemie von 1968 in den Vereinigten Staaten mehr als 100.000 und in Großbritannien 30.000 Menschen gestorben sind, lassen sich die Zahlen aufgrund der saisonalen Auswirkungen der Grippe nur schwer mit denen der heutigen COVID-19-Krise vergleichen.

„Die Zahl der Todesfälle durch diese Pandemie in den ersten beiden Jahren, 1968 und 1969, war nicht viel höher als die durchschnittliche saisonale Grippe“, sagte Dr. David Morens, ein leitender wissenschaftlicher Berater am National Institute of Allergy and Infectious Diseases, im Mai gegenüber Snopes.

„COVID-19 ist weitaus tödlicher als das Pandemievirus von 1968 … wir haben im Moment etwa fünf Prozent Herdenimmunität in der Nation.“

„Es war also wirklich eine Pandemie, die so schwach war, dass sie auf dem Radarschirm keine große Rolle gespielt hat.“

„COVID-19 ist weitaus tödlicher als das Pandemievirus von 1968 … wir haben im Moment etwa fünf Prozent Herdenimmunität in der Nation“, fuhr Morens später fort.

„Wenn wir auf 70 Prozent kommen, denken Sie mal darüber nach, sind das 14 Mal so viele Fälle wie jetzt. Und wenn man das auf 80.000 Todesfälle hochrechnet, kann man sehen, dass wir, wenn wir die Dinge laufen lassen, wie in der Woodstock-Ära, mehr als eine Million Todesfälle haben werden.“

Lektionen gelernt

Obgleich die ultimative Form der Isolierung von einem Virus, begleitete der H3N2-Grippestamm die Besatzung von Apollo 8 1968 nicht zum Mond. Die drei Astronauten kehrten als paradewürdige Helden zur Erde zurück.

Trotz kleinerer Coronavirus-Ausbrüche in jüngster Zeit wie SARS (2004 bis 2006) ist die Welt seither vor den gesellschaftsverändernden Auswirkungen einer Pandemie geschützt, die auch frühere Generationen zu spüren bekamen.

NASA on The Commons / No restrictions

Obwohl die Spanische Grippe noch relativ frisch in den Köpfen der medizinischen Forscher war, blieben die meisten, die in den späten 1950er und 1960er Jahren lebten, von den Zwillingspandemien ihrer Zeit verschont.

Die jüngsten Ausbrüche von SARS und anderen Krankheiten bereiteten die Weltgesellschaft nicht auf die aktuelle COVID-19-Pandemie vor.

“ Grippe schon. Wenn so etwas in der modernen Welt passieren würde, würden wir schnell feststellen, dass wir in einem Narrenparadies leben.

„Und unsere derzeitige Gewohnheit, zu vergessen und in die andere Richtung zu schauen, wäre ein katastrophaler Akt globaler Torheit.“

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