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César Chavez
Digital History ID 610

Autor: César Chavez
Datum:1997

Anmerkung:Anfang April 1962 machte sich ein fünfunddreißigjähriger Gemeindeorganisator namens César Estrada Chavez im Alleingang auf den Weg, um verarmte Wanderarbeiter auf den kalifornischen Weinfeldern zu organisieren. Er, seine Frau und ihre acht Kinder packten ihr Hab und Gut in einen baufälligen, neun Jahre alten Kombi und zogen nach Delano, Kalifornien, einer Stadt mit 12 000 Einwohnern, die das Zentrum der Tafeltraubenindustrie des Landes war. In den nächsten zwei Jahren gab Chavez seine gesamten Ersparnisse von 1.200 Dollar aus, um eine kleine Sozialeinrichtung für die Feldarbeiter von Delano zu gründen, die Einwanderungsberatung, Staatsbürgerschaftskurse, Bestattungshilfe, Kredite für den Kauf von Autos und Häusern, Unterstützung bei der Wählerregistrierung und eine Genossenschaft für den Kauf von Reifen und Benzin anbot. Als Emblem seiner neuen Organisation, der National Farm Workers Association, wählte Chavez einen schwarzen Aztekenadler in einem weißen Kreis auf rotem Grund.

Chavez‘ Sympathie für die Notlage von Wanderarbeitern in der Landwirtschaft war ihm angeboren. Er wurde 1927 in Yuma, Arizona, als eines von fünf Kindern mexikanischer Einwanderer geboren. Als er zehn Jahre alt war, verloren seine Eltern ihre kleine Farm; er, seine Geschwister und seine Eltern hackten Rüben, pflückten Trauben und ernteten Pfirsiche und Feigen in Arizona und Kalifornien. Es gab Zeiten, in denen die Familie in ihrem Auto schlafen oder unter Brücken kampieren musste. Wenn der junge César zur Schule gehen konnte (er besuchte mehr als dreißig), wurde er oft in spezielle Klassenräume für mexikanisch-amerikanische Kinder gesteckt.

Im Jahr 1944, als er 17 Jahre alt war, trat Chavez in die Marine ein. Er diente zwei Jahre lang auf einem Zerstörer-Eskorte im Pazifik. Nach Ende des Zweiten Weltkriegs heiratete er und arbeitete zweieinhalb Jahre lang als Farmpächter in der Erdbeerernte. Danach arbeitete er in Aprikosen- und Pflaumenplantagen und in einem Holzfällerlager. 1952 nahm sein Leben dann eine schicksalhafte Wendung. Er schloss sich der Community Service Organization (CSO) an, die die Armen aufklären und organisieren wollte, damit sie ihre eigenen sozialen und wirtschaftlichen Probleme lösen konnten. Nach der Gründung von CSO-Sektionen in Madera, Bakersfield und Hanford, Kalifornien, wurde Chavez 1958 Generaldirektor der Organisation. Vier Jahre später brach er mit der Organisation, als sie seinen Vorschlag, eine Gewerkschaft für Landarbeiter zu gründen, ablehnte.

Die meisten Gewerkschaftsführer hielten Chavez‘ Ziel, die erste erfolgreiche Gewerkschaft von Landarbeitern in der Geschichte der USA zu gründen, für einen unmöglichen Traum. Die Landarbeiter litten unter einer hohen Analphabetenrate und Armut (der durchschnittliche Familienverdienst lag 1965 bei nur 2.000 Dollar), hatten eine anhaltend hohe Arbeitslosenquote (traditionell etwa 19 Prozent) und waren in verschiedene ethnische Gruppen aufgeteilt: Mexikaner, Araber, Filipinos und Puertoricaner. Die Tatsache, dass die Landarbeiter selten lange an einem Ort blieben, erschwerte die gewerkschaftliche Organisierung ebenso wie die Tatsache, dass die Arbeitgeber sie leicht durch billige mexikanische Tagelöhner, die so genannten Braceros, ersetzen konnten, die zur Erntezeit mit Lastwagen nach Kalifornien und in den Südwesten gebracht wurden. Landarbeiter waren ausdrücklich vom Schutz des Nationalen Arbeitsbeziehungsgesetzes von 1935 ausgeschlossen. Im Gegensatz zu anderen amerikanischen Arbeitnehmern hatten Farmarbeiter nicht das Recht, sich gewerkschaftlich zu organisieren, es gab keine Garantie für einen Mindestlohn und keine staatlich garantierten Standards für die Arbeit auf den Feldern. Staatliche Gesetze, die Toiletten, Ruhezeiten und Trinkwasser auf den Feldern vorschrieben, wurden weitgehend ignoriert.

Im September 1965 wurde Chavez in seine erste wichtige Arbeitskontroverse hineingezogen. Die philippinischen Traubenpflücker traten in den Streik. „Also gut, Chavez“, fragte einer der Anführer der philippinischen Traubenpflücker, „wirst du an unserer Seite stehen oder wirst du gegen uns streiken?“ Trotz seiner Befürchtung, dass die National Farm Workers Association nicht gut genug organisiert sei, um einen Streik zu unterstützen – sie hatte weniger als 100 Dollar in ihrem Streikfonds – versicherte er den philippinischen Arbeitern, dass die Mitglieder seiner Vereinigung nicht als Streikbrecher auf das Feld gehen würden. MI>Huelga! – das spanische Wort für Streik – wurde zum Schlachtruf der Traubenpflücker.

Bereits nach wenigen Wochen erregte der Streik landesweit Aufmerksamkeit. Gewerkschaften, kirchliche Gruppen und Bürgerrechtsorganisationen boten finanzielle Unterstützung für La Causa an, wie die Bewegung der Landarbeiter genannt wurde. Im März 1966 führte Chavez einen 250 Meilen langen Ostermarsch von Delano nach Sacramento an, um auf die Notlage der Wanderarbeitskräfte aufmerksam zu machen. Im selben Jahr fusionierte Chavez‘ National Farm Workers Association mit einer Mitgliedsorganisation der AFL-CIO zum United Farm Workers Organizing Committee.

Als überzeugter Verfechter der Gewaltlosigkeit war Chavez zutiefst beunruhigt über die gewalttätigen Zwischenfälle, die den Streik beeinträchtigten. Einige Landwirte fuhren mit Traktoren am Straßenrand entlang und bedeckten die Streikenden mit Schmutz und Staub. Andere fuhren mit Sprühmaschinen an den Rändern ihrer Felder entlang und besprühten die Streikenden mit Insektiziden und Düngemitteln. Örtliche Polizeibeamte verhafteten einen Pfarrer, weil er Jack Londons Definition eines Streikbrechers vorgelesen hatte („ein zweibeiniges Tier mit einer Korkenzieherseele, einem wasserverschmierten Gehirn und einem kombinierten Rückgrat aus Gelee und Leim“). Einige Streikende wiederum schüchterten die Streikbrecher ein, indem sie sie mit Murmeln aus Steinschleudern bewarfen und Verpackungskisten in Brand setzten. Ein Streikender versuchte, mit einem Auto in eine Gruppe von Landwirten zu fahren.

In dem Bemühen, die eskalierende Gewalt einzudämmen und die Militanz einiger Gewerkschaftsmitglieder zu sühnen, begann Chavez am 14. Februar 1968 zu fasten. Fünf Tage lang hielt er das Fasten geheim. Dann erklärte er in einer einstündigen Rede vor den streikenden Arbeitern, dass anhaltende Gewalt alles zerstören würde, wofür die Gewerkschaft stand. Der „wahrhaftigste Akt des Mutes, der stärkste Akt der Männlichkeit“, so sagte er, „ist es, sich für andere in einem völlig gewaltlosen Kampf für Gerechtigkeit zu opfern.“ Einundzwanzig Tage lang fastete er; er verlor fünfunddreißig Pfund und sein Arzt begann, um seine Gesundheit zu fürchten. Schließlich willigte er ein, eine kleine Menge Bouillon und Grapefruitsaft sowie Medikamente einzunehmen. Am 11. März beendete er sein Fasten, indem er das Abendmahl nahm und mit Senator Robert F. Kennedy das Brot brach.

Der Streik zog sich über drei Jahre hin. Um die Öffentlichkeit für die Sache der Landarbeiter zu sensibilisieren, initiierte Chavez 1968 einen Boykott von Tafeltrauben. Durch den Boykott wurden viele der Erzeuger unter Druck gesetzt, den Streik zu beenden. Schätzungsweise 17 Millionen amerikanische Verbraucher verzichteten auf Weintrauben, um die Verhandlungsposition der Landarbeiter zu unterstützen. Mitte 1970 wurden zwei Drittel der kalifornischen Weintrauben unter Vertrag mit Chavez‘ Gewerkschaft angebaut.

In den Jahren nach ihrem Sieg von 1970 wurde Chavez‘ Gewerkschaft von Problemen innerhalb und außerhalb der Gewerkschaft heimgesucht. Die Mitgliederzahl der Gewerkschaft sank von mehr als 60.000 im Jahr 1972 auf einen Tiefstand von 5.000 im Jahr 1974. (Seitdem ist sie wieder auf rund 30.000 angestiegen). In der Zwischenzeit nahm die öffentliche Anteilnahme an der Notlage der Wanderarbeiter in der Landwirtschaft ab.

Nach seinem Tod im Alter von sechsundsechzig Jahren im Jahr 1993 marschierten fünfundzwanzigtausend Menschen mehr als zweieinhalb Stunden lang zu dem Ort, an dem Chavez die United Farm Workers Union gegründet hatte. Dort erinnerten die Trauernden an sein außergewöhnliches Vermächtnis. Seinem Einsatz ist es zu verdanken, dass das härteste Werkzeug der Landarbeiter, die kurze Hacke, abgeschafft und der Einsatz vieler gefährlicher Pestizide auf den Weinfeldern verboten wurde. Seine Arbeit führte auch zu einer siebzigprozentigen Erhöhung der Reallöhne zwischen 1964 und 1980 sowie zur Einführung von Gesundheitsfürsorge, Invaliditätsversicherung, Rentenplänen und standardisierten Beschwerdeverfahren für Landarbeiter. Er trug dazu bei, dass 1975 in Kalifornien das landesweit erste Gesetz über Arbeitsbeziehungen in der Landwirtschaft verabschiedet wurde, das es den Landwirten untersagte, streikende Arbeiter zu entlassen oder unlautere Verhandlungen zu führen. Dank seiner Bemühungen wurde den Wanderarbeitern in der Landwirtschaft ein Recht zugestanden, das allen anderen amerikanischen Arbeitnehmern zusteht: das Recht, Tarifverhandlungen zu führen.

In dieser Auswahl erörtert Chavez die Komplizenschaft der Regierung bei der Untergrabung der Gewerkschaften der Landarbeiter.

Dokument:Mr. Chavez. Nach 3 Monaten Streik im Jahr 1979 sind wir zu dem Schluss gekommen, dass in den letzten 40 Jahren nur sehr wenig Fortschritt gemacht wurde.

Als die Landarbeiter in den 30er Jahren versuchten, einen Streik zu organisieren, wurden sie von den lokalen Machtstrukturen in den ländlichen Gemeinden als unamerikanisch, als subversiv und als eine Art kriminelles Element betrachtet und behandelt. Wir werden heute ziemlich genau so angesehen.

Genauso wie in den 1930er Jahren wurden Streiks als kriminell bezeichnet, ob sie nun in Salinas, Calexico, Monterey County, Imperial County oder in Delano und Bakersfield, Kalifornien, stattfanden. Wenn eine Gewerkschaft streikt, wird es nicht nur zu einem Konflikt zwischen Arbeitgebern und Arbeitnehmern, wie es in anderen Fällen der Fall ist, sondern nach unserer Erfahrung organisieren sich auf der einen Seite die Arbeitnehmer, auf der anderen Seite die Agrarindustrie und alle lokalen politischen und sozialen Institutionen, um den Streik zu brechen – die Polizei, die Sheriffs, die Gerichte, die Schulen, die Aufsichtsbehörden und die Stadträte. Und nicht nur das, auch die staatlichen oder bundesstaatlichen Behörden, die in diesen ländlichen Gebieten ansässig sind, werden von dieser überwältigenden politischen Macht stark beeinflusst. Die Agrarindustrie übt die politische Macht aus und nutzt sie, um unsere Streiks zu brechen und die Gewerkschaft zu zerstören.

Sie haben zwei Verhaltensnormen gegen Mexikaner und gegen Gewerkschaften. Solange wir, die mexikanischen Landarbeiter, unseren Platz behalten und unsere Arbeit tun, werden wir geduldet, aber wenn der mexikanische Arbeiter einer Gewerkschaft beitritt, wenn er sich für Gerechtigkeit einsetzt und wenn er es wagt zu streiken, dann fühlen sich alle lokalen Institutionen verpflichtet, das zu verteidigen, was sie als ihr Ideal des American Way of Life ansehen. Diese Gemeinden wissen also nicht, was sie mit uns machen sollen, und sie wissen nicht, was sie ohne uns machen sollen….

Seit so vielen Jahren sind wir an Streiks in der Landwirtschaft beteiligt; fast 30 Jahre lang haben wir als Arbeiter, als Organisator und als Präsident der Gewerkschaft organisiert – und in all diesen fast 30 Jahren ist es offensichtlich, dass, wenn die Landarbeiter streiken und ihr Streik erfolgreich ist, die Arbeitgeber nach Mexiko gehen und unbegrenzt und uneingeschränkt illegale ausländische Streikbrecher einsetzen, um den Streik zu brechen. Und seit über 30 Jahren hat die Einwanderungs- und Einbürgerungsbehörde weggeschaut und den Streikbruch unterstützt.

Ich kann mich nicht an einen einzigen Fall in 30 Jahren erinnern, in dem die Einwanderungsbehörde Streikbrecher entfernt hat…. Die Arbeitgeber setzen professionelle Schmuggler ein, um Menschen anzuwerben und über die mexikanische Grenze zu transportieren, damit sie den Streik brechen können….

Wir haben in all den Jahren beobachtet, dass die Einwanderungsbehörde, wie uns berichtet wurde, bei Konflikten mit Landarbeitern nicht Partei ergreift…. Nicht Partei zu ergreifen bedeutet, den Landwirten den uneingeschränkten Einsatz von illegalen Ausländern als Streikbrecher zu gestatten, und wenn das keine Parteinahme ist, weiß ich nicht, was Parteinahme bedeutet.

Die Landwirte haben ihre Vorarbeiter bewaffnet. Sie haben sich an professionelle Agenturen gewandt, die ihnen eine unbegrenzte Anzahl von bewaffneten Wachen zur Verfügung stellen, die von der Straße rekrutiert werden, junge Männer, die nicht ausgebildet sind, viele von ihnen Mitglieder des Ku-Klux-Klans und der Nazipartei… die eine Pistole und einen Knüppel und ein Abzeichen und einen Kanister Tränengas und die Autorität und Erlaubnis erhalten, loszugehen und unsere Leute zu verprügeln, sie zu verängstigen, sie zu verstümmeln und zu versuchen, den Streik zu brechen, indem sie diese unkontrollierte rohe Macht gegen unsere Leute einsetzen. ….

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