Die Schwarze Pest: Das Mindeste, was man wissen muss

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Ring um die Rosen
Eine Tasche voll Blumen
Asche, Asche,
Wir fallen alle um.
–Kinderreim

Manch liebliches Fräulein und ihre Liebhaber-Ritter
fielen in Ohnmacht und starben im Kummer der Schläge des Todes.
Denn Gott ist heute taub und will uns nicht hören,
Und wegen unserer Schuld zermalmt er gute Menschen zu Staub.
–William Langland, PiersPlowman, um 1370
Übersetzt von Siegfried Wenzel

Q: Was war es?

A: Die meisten Gelehrten glauben, dass die Schwarze Pest ein Bakterienstamm von Yersinia pestis war. Eine wachsende Minderheit von Wissenschaftlern (z. B. Graham Twigg) ist der Meinung, dass wir die Krankheit falsch diagnostiziert haben und dass es sich in Wirklichkeit um Milzbrand oder eine Mutation der Rinderpest handelte. Es ist auch möglich, dass es sich bei der Schwarzen Pest gar nicht um eine einzelne Krankheit handelte, sondern um eine Kombination aus mehreren auf einmal oder um eine Reihe verschiedener Krankheiten über viele Jahrzehnte hinweg.

Q: Hat sie auch andere Namen?

A: Heute ist sie am besten als Schwarzer Tod oder Beulenpest bekannt. Im Mittelalter nannte man sie „die blaue Krankheit“, La pest („die Pest“) und „die große Sterblichkeit“. Der Name Beulenpest leitet sich vom mittelalterlichen lateinischen Wort bubo (über italienisch bilbo) ab, das eine Pustel, ein Wachstum oder eine Schwellung bedeutet. In der Mongolei wurden die ersten Ausbrüche ko-ta-wen (wörtlich: „wund-wund“) genannt, und in Südchina lautete der Begriff ta-wun, woraus sich der arabische Begriff ta’un ableitet.

Q: Woher kam sie?

A: Die erste historische Erwähnung der Beulenpest findet sich in Zentralasien im Jahr 1338/39. Sie erreichte China und Indien im Jahr 1346. Im Jahr 1347 infizierte sie den Schwarzmeerhafen von Kaffa. Eine (falsche) Legende besagt, dass die Mongolen die Stadt Kaffa infizierten, indem sie infizierte Leichen mit Katapulten über die Mauern schossen. Wahrscheinlicher ist, dass Ratten infizierte Flöhe in die Stadt trugen. Flüchtende Schiffe brachten dann im Jahr 1347 infizierte Ratten nach Konstantinopel, Italien und Marseille. Im Jahr 1348 traten die ersten Ausbrüche in England auf. Im Juli 1349 breitete sie sich nach Schottland aus. Im Jahr 1350 pirschte sie sich an Skandinavien heran. Im Jahr 1351 erreichte sie Kiew in der Ukraine.

Q: Wie wird sie übertragen?

A: Der Flohbiss überträgt die Bakterien der Pest. Normalerweise sind die Flöhe, die Menschen beißen (Pullex irritans), eine andere Spezies als die Flöhe, die auf Ratten leben (Xenopsylla cheopis), und das Beulenbakterium kann in seinem normalen Wirt, der europäischen schwarzen Ratte (Rattus rattus), unbegrenzt überleben. Gelegentlich beißt jedoch ein verzweifelter Floh versehentlich einen menschlichen Wirt, der sich dann mit der Krankheit infiziert. Sobald ein Mensch infiziert ist, kann sich das Pestbakterium einige Wochen lang durch Flöhe verbreiten, die von Mensch zu Mensch hüpfen und diese beißen.

Wenn sich das Bakterium im menschlichen Körper angesammelt hat, besteht eine kleine, aber dokumentierte Chance, dass es sich zu einer über die Luft übertragbaren Version (dem „pneumatischen Stamm“) entwickelt, die die Blutgefäße in der Lunge infiltriert. Diese Version kann nicht nur durch Flohbisse, sondern auch durch Wasserpartikel in der Luft beim Husten und Niesen übertragen werden. Dieser pneumatische Stamm ist derjenige, der wirklich tödlich ist. In Florenz fanden Archäologen bei der Exhumierung von Massengräbern aus dem 15. Jahrhundert eine mutierte Version der Beulenpest. Die Untersuchung der Molekularstruktur dieser Pest zeigt, dass die um 1400 existierenden Peststämme doppelt so viele Proteinrezeptorstellen hatten wie alle bekannten modernen Stämme. Die Krankheit muss sehr ansteckend gewesen sein. Der Historiker Edward Thompson stellte 1998 fest, dass Archäologen bei der Exhumierung von Leichen aus einem Massengrab für Pestopfer aus dem 15. Jahrhundert südwestlich von Edinburgh Sporen für Milzbrand fanden, so dass eine Mischung aus Milzbrand und Pest gleichzeitig aufgetreten sein könnte. Das ist umso schlimmer, weil Milzbrand durch Körperflüssigkeiten (Speichel, Schweiß, Tränen) und generell durch Hautkontakt übertragen werden kann.

Q: Was sind die Symptome?

A: Fieber, Zittern, Schwäche und Schweißausbrüche sind die ersten Symptome der Beulenpest. Bei der pneumatischen Variante kommen Husten und ausgetrockneter Hals hinzu. In fortgeschrittenen Fällen ist das markanteste Zeichen das quälende Auftreten von dunklen „Blasen“: empfindliche schwarz-blaue Schwellungen unter den Achseln und in der Nähe der Leisten – Stellen, an denen sich totes Blut und Eiter in den Lymphknoten ansammeln. Wenn die Blasen nicht aufgestochen werden, führt die Ansammlung von infiziertem Blut dazu, dass die Blasen in der Achselhöhle und in der Leistengegend an Größe zunehmen (typischerweise sind die Schwellungen etwa so groß wie Golfbälle, manchmal aber auch so groß wie Softballs). Unbehandelt wird der Patient an der Ansammlung von totem Blut in diesen Blasen sterben. Andererseits kann das Aufstechen oder Aufplatzen der Blase zum Tod durch toxischen Schock führen, und der Sprühstrahl aus der Blase ist für alle, die damit in Berührung kommen, hochgradig infektiös.

Q: Wie lange dauerten die Ausbrüche?
A: Die Pandemie dauerte bis 1351, aber kleinere Ausbrüche (Epidemien) gab es immer wieder über Jahrzehnte. In Paris und Rouen gab es zum Beispiel Epidemien in den Jahren 1421, 1432, 1433 und einen besonders schlimmen Ausbruch 1437-39. Zwischen 1453 und 1504 ebbten die Ausbrüche in ganz Europa dramatisch ab. Die letzten großen Ausbrüche gab es im späten 17. und frühen 18. Jahrhundert, wie die Ausbrüche in London 1665 und 1722. Danach waren Cholera, Typhus und Tuberkulose die weitaus bedeutenderen Todesursachen, aber kleine Ausbrüche in Ägypten, Syrien, der Türkei und Griechenland wurden erst 1845 gemeldet, in Russland erst 1879 und in Indonesien 1959. Der letzte mir bekannte Fall in Amerika ereignete sich 1922 in Pensacola, Florida.

Q: Wie schlimm war diese Infektion? Was ist passiert, wenn man sich angesteckt hat?

A: Sehr, sehr, sehr schlimm. Etwa zwei Drittel der Opfer starben innerhalb von drei oder vier Tagen nach Auftreten der Symptome. Die meisten anderen mussten etwa zwei Wochen ausharren und starben dann. Man beachte, dass eine infizierte Person einige Tage lang Träger der Krankheit sein konnte, bevor überhaupt Symptome auftraten, was die Quarantäne erschwerte.

Im zwanzigsten Jahrhundert wurde es möglich, die Schwarze Pest mit Antibiotika zu behandeln. Ohne Antibiotika liegt die Sterblichkeitsrate der Infizierten bei 72 %. Einige wenige Menschen sind jedoch aufgrund ungewöhnlicher Proteinstrukturen von Natur aus resistent gegen die Beulenpest. Die Enzyme des Bakteriums können mit diesen Proteinen nur schwer interagieren. Diese Proteinstruktur scheint an ein bestimmtes Gen gebunden zu sein. Vor den 1340er Jahren schienen nur etwa 0,2 % der europäischen Bevölkerung dieses Gen zu besitzen, wenn wir die DNA ihrer Überreste untersuchen. Jetzt hat ein viel größerer Prozentsatz der Europäer das Gen, das sie gegen Yersinia pestis resistent macht. Die 0,2 % der Menschen, die um 1300 immun waren, überlebten den genetischen Engpass und gaben diese Immunität an eine beträchtliche Anzahl ihrer modernen Nachkommen weiter. Wenn Sie heute ein kaukasischer Amerikaner sind, liegt die Wahrscheinlichkeit, dass Sie dieses Gen geerbt haben, bei etwa 15 %.

Q: Wie viele Menschen starben bei der Pandemie von 1346-1351?

A: Die absolute Mindestzahl der europäischen Toten wäre 20 Millionen gewesen, wie J. F. Heckler vorschlägt. Die meisten modernen Gelehrten schätzen die Zahl der europäischen Toten auf 50-70 Millionen (etwa ein Drittel der europäischen Bevölkerung im Durchschnitt), wobei die weltweite Zahl vielleicht bei 155-220 Millionen liegt. Man bedenke, dass die Weltbevölkerung im frühen vierzehnten Jahrhundert nur etwa 500 Millionen betrug, bevor die Pest zuschlug.

Es gibt Orte (wie bestimmte Inseln vor der schottischen Westküste), die überhaupt nicht betroffen waren. Die Städte Genua und Dublin sind typischere Fälle, in denen 35 % der Bevölkerung starben. In Paris (das bereits von einer früheren Hungersnot betroffen war) sank die Bevölkerung um 42 %. In anderen Regionen war die Sterblichkeit sogar noch höher, z. B. 66 % in Caux, Normandie, oder 90 % in Florenz, Italien. In den schlimmsten Fällen war die Sterblichkeit absolut (d. h. 100 %). So wurden beispielsweise über 3 000 Dörfer in Frankreich vollständig geräumt, die gesamte Bevölkerung war tot oder geflohen. In anderen Teilen Europas und Großbritanniens wurden ähnlich viele „Geisterstädte“ als Trümmer hinterlassen. In diesen Orten starb jeder einzelne Mensch, und die Straßen wurden von Wäldern überwuchert. Das entvölkerte Europa vergaß, dass sie jemals existierten. Viele von ihnen wurden erst wiederentdeckt, als in den Jahren nach dem Ende des Ersten Weltkriegs im Jahr 1918 Luftaufnahmen gemacht wurden. Die Weltbevölkerung als Ganzes erholte sich erst im 17. Jahrhundert wieder auf das Niveau vor der Pest.
Q: Was waren die soziologischen und wirtschaftlichen Auswirkungen?

A: Sie waren unterschiedlich. Die Schwarze Pest beschleunigte den Niedergang des feudalen Herrschaftssystems und könnte die wirtschaftliche Lage der Leibeigenen nach 1370 sogar verbessert haben. Die Krankheit traf die Landarbeiter besonders hart, so dass die Arbeitskräfte knapp wurden. Nach den Gesetzen der Wirtschaft würden die Löhne dann steigen. Die Grundbesitzer mussten ihren Arbeitern besondere Anreize bieten, damit sie auf dem Land blieben und es bearbeiteten, sonst würden sie abhauen und für einen anderen Grundherrn arbeiten. In zunehmendem Maße gewährte der Adel den Gemeinden Freibriefe, befreite die Bauern von den traditionellen Forderungen und Steuern oder zahlte ihnen sogar (schnauf!) echtes Geld für ihre Arbeit. Dies förderte letztlich den Aufstieg einer wohlhabenden Mittelschicht. Das war jedoch ein langfristiger Vorteil für die Enkel der Überlebenden.

Kurzfristig war es wirtschaftlich verheerend. Zur Veranschaulichung der Auswirkungen auf den Handel ist zu bedenken, dass zwischen 1320 und 1340 durchschnittlich 1.360 Schiffe pro Jahr in See stachen, um Gascogner Wein nach England zu bringen. In den anderthalb Jahren nach der schwarzen Pest fuhren nur 141 Handelsschiffe, was einen Rückgang des Handels um 93 % bedeutete – weit schlimmer als die Große Depression in Amerika.

Für die Juden bedeutete die Pest eine zunehmende Viktimisierung. Da die Juden oft in Ghettos isoliert waren, weit entfernt von den Werften, in denen die Ratten hausten, und aufgrund ihrer strengen Hygiene- und Ernährungsvorschriften, waren die jüdischen Gemeinden wahrscheinlich weniger stark von der Pest betroffen. Dies erregte den Argwohn ihrer christlichen Nachbarn in Frankreich und Deutschland, die die Juden häufig beschuldigten, Brunnen zu vergiften, um Christen zu töten. Im Jahr 1349 und in fast jedem anderen Jahr, in dem die Pest ausbrach, kam es zu Säuberungen gegen Juden.

Q: Welche Auswirkungen hatte die Pest auf die Religion?

A: Nach einem anfänglichen verzweifelten Ausbruch kurzfristiger Frömmigkeit und Erweckung verursachte die Schwarze Pest langfristige Schäden an religiösen Einrichtungen. Während der Pestausbrüche glaubten viele, dass Gott die Menschheit für ihre Sünden bestrafen würde. Seltsame Bußpraktiken kehrten zurück, wie die der Flagellanten (die von Stadt zu Stadt zogen und sich öffentlich auspeitschten, bis sie bluteten). Einige Infizierte versuchten, sich lebendig in heiligem Boden zu begraben, wenn keine Priester mehr da waren, um die letzte Ölung vorzunehmen. Der Papst verkündete einen weltweiten Ablass, der es den Laien erlaubte, Beerdigungen durchzuführen und Beichten abzunehmen, um sicherzustellen, dass alle Sterbenden die Möglichkeit hatten, vor ihrem Tod zu beichten. Gute Priester, die die letzte Ölung erteilten, Beerdigungen durchführten und die Sterbenden trösteten, waren besonders gefährdet, sich bei ihren Gemeindemitgliedern anzustecken und so selbst zu sterben. Schlechte Priester liefen einfach weg und versteckten sich. Die Kirche litt nach der Pandemie unter einem ernsthaften Mangel an guten Priestern und senkte ihre Standards für die theologische Ausbildung und das Lesen und Schreiben, um in den nächsten 25 Jahren frisches Blut anzuziehen. Auch der Heiligenkult verlor durch die schiere Zahl der Todesfälle an Bedeutung und führte zu einem neuen Interesse an der Medizin. Vor dem Schwarzen Tod hatten viele mittelalterliche Obrigkeiten von Kräuter- und Arzneimittelbehandlungen abgeraten, da sie der Meinung waren, dass dies eher mit Hexerei als mit dem Glauben an Gott zu tun hatte, und die Priester konnten ihre kranken Gemeindemitglieder auffordern, um Heilung zu beten oder die Schreine von Heiligen zu besuchen. Im Falle der Pest führte die nachweisliche Unwirksamkeit dieser medizinischen Maßnahmen dazu, dass die rituelle Wallfahrt und die zeremonielle Verehrung der Heiligen an Ansehen einbüßten. Andere verzweifelten und schrieben, dass Gott nicht existiere, dass er gestorben sei, dass er schlafe oder dass er die Menschheit aufgegeben habe. Erst mit der Renaissance gegen Ende des 15. Jahrhunderts kehrte in Europa wieder ein Gefühl von Optimismus und Hoffnung ein.

Q: Was waren die psychologischen Auswirkungen und die Auswirkungen auf die Kunst?

A: Paradoxerweise führte sie zu einem starken, konservativen Wunsch nach sozialer Stabilität im Allgemeinen, auch wenn sie an der Stabilität der Kirche und des Feudalwesens nagte. Sie führte auch oft zu einer verzweifelten „carpe diem“-Haltung bei einigen Bürgern. Das durchschnittliche Heiratsalter stieg plötzlich von sechzehn auf zweiundzwanzig Jahre an. Viele Menschen wurden fremdenfeindlicher und isolationistischer. In der Kunst führte das Trauma der Pest zu dem weit verbreiteten Motiv des dans macabre – Bilder von Toten, die mit Menschen interagieren – vor allem in der bildenden Kunst und auf Grabsteinen. An anderen Orten wurden Ossuarien (menschliche Knochendepots) in groteske Skelettdekorationen verwandelt, als die Einheimischen die durcheinander geworfenen Knochen von Tausenden von Pestopfern nahmen und zu seltsamen, symbolischen Skulpturen aufschichteten. Ein Beispiel dafür ist die Friedhofskirche zu Allerheiligen in Sedlec in der Tschechischen Republik. Die mittelalterliche Literatur war schon immer etwas „jenseitig“, sie lehnte die physische Welt ab und nahm die geistige Welt an. Dieser Trend setzte sich dreißig oder fünfzig Jahre lang fort und verstärkte sich noch, wobei die Moralstücke die Ankunft des Todes betonten. Andererseits nahm mit der Pest auch die weltliche Literatur immer mehr zu, und zwar in Form von rührseligen Fabeln, höfischen Liebesliedern und anderen Unterhaltungsstücken, die dazu dienten, die Öffentlichkeit von den Ängsten vor der Pest abzulenken. Boccacios Dekameron zum Beispiel nutzt die Rahmenerzählung von jungen Adligen, die vor der Pest auf einen Landsitz fliehen, als Kulisse.

Q: Das sichtbarste Zeichen der Pest ist der Bubo unter dem Arm oder am Oberschenkel. Was soll ich tun, wenn ich jemanden mit solchen Symptomen sehe?

A: Moderne Kleidung würde die offensichtlichsten Anzeichen der Krankheit verdecken, so dass Sie die sichtbaren Symptome wahrscheinlich nur in einem Schwimmbad, einer Turnhalle oder einer Umkleidekabine entdecken werden. Norman Cantor rät seinen Studenten, wenn sie jemanden mit Pestsymptomen in einer Umkleidekabine sehen, sich anzuziehen, das Gebäude sofort zu verlassen und die CDC zu benachrichtigen. Wenn sie in der Nähe der infizierten Person eine Ratte sehen, sollten sie das Anziehen vergessen und einfach weglaufen, während sie noch nackt sind. Das ist auch ein guter Rat für Sie.

Q: Wo kann ich mehr erfahren?

A: Jede gute Enzyklopädie ist ein guter Ausgangspunkt, aber auch diese Bücher sind zu empfehlen.

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