Una mujer se agarra el estómago con cara de malestar

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Los síntomas gastrointestinales (GI) pueden ser la única evidencia del coronavirus COVID-19 en un determinado subgrupo de casos, según han descubierto los investigadores.

Un subgrupo de pacientes puede presentar síntomas digestivos, como la diarrea, como único síntoma de COVID-19, con o sin desarrollar nunca síntomas respiratorios o incluso fiebre, informaron Xiaohua Hou, MD, PhD, de la Universidad Huazhong de Ciencia y Tecnología en Wuhan, China, y sus colegas.

En comparación con los pacientes que sólo presentaban síntomas respiratorios, los que tenían síntomas digestivos eran más propensos a dar positivo a COVID-19 en sus heces y a tener un mayor retraso hasta la eliminación del virus, escribieron los autores en una preimpresión que aparece en la revista American Journal of Gastroenterology.

Además, concluyeron que, cuando los pacientes sólo presentan síntomas gastrointestinales de nueva aparición y son un contacto de un caso de COVID-19, puede ser razonable hacerles la prueba del virus, incluso sin fiebre o síntomas respiratorios.

«Este estudio es vital porque representa al 80% o más de los pacientes que no tienen una enfermedad grave o crítica. Se trata del escenario más común de las personas en la comunidad que luchan por averiguar si podrían tener COVID-19 debido a la diarrea, las náuseas o los vómitos de nueva aparición», dijo en un comunicado el doctor Brennan M.R. Spiegel, coeditor jefe de la revista.

Los síntomas gastrointestinales se han asociado a la infección por COVID-19, al igual que ocurrió con el SARS, aunque parecían estar aislados en una pequeña subsección de pacientes.

Sin embargo, los expertos han estado instando a los gastroenterólogos a considerar el COVID-19 en un diagnóstico diferencial cuando un paciente presenta tanto síntomas respiratorios como gastrointestinales. Estos datos parecen ir incluso más allá, al afirmar que debe sospecharse la presencia de COVID-19 con síntomas gastrointestinales en ausencia de síntomas respiratorios.

«Dado que las pruebas de COVID-19 se han centrado en gran medida en pacientes con síntomas respiratorios, y no con síntomas digestivos, es posible que exista una gran cohorte de pacientes no diagnosticados con una enfermedad de baja gravedad pero con síntomas digestivos, como la diarrea, que transmiten el virus sin saberlo», escribieron Hou y sus colegas.

Examinaron los datos de 206 pacientes de un único hospital, incluidos 48 que sólo presentaban un síntoma digestivo (diarrea, náuseas, vómitos), 69 que presentaban tanto síntomas digestivos como respiratorios, y 89 sólo síntomas respiratorios. Los pacientes tenían una edad media de 62 años y el 56% eran mujeres. Curiosamente, el grupo con síntomas digestivos y respiratorios era más propenso a informar de falta de aliento, fatiga y dolores musculares en comparación con el grupo que sólo presentaba síntomas respiratorios.

En el grupo que presentaba síntomas gastrointestinales, 67 tenían diarrea, con una duración media de más de 5 días, y una frecuencia de unas cuatro deposiciones al día. Observaron fiebre concurrente en el 62% de los pacientes con un síntoma digestivo, lo que significa que casi el 40% no tenía fiebre.

El intervalo medio desde el inicio de los síntomas y la eliminación del virus en todos los grupos fue de 38 días, con una estancia media en el hospital de unos 24 días. Sin embargo, el tiempo total entre el inicio de los síntomas y la eliminación del virus fue significativamente mayor en el grupo de síntomas digestivos y digestivos y respiratorios frente al grupo de sólo respiratorios (40,9 frente a 42,0 frente a 33,5 días, respectivamente, P<0,001).

De la misma manera, Hou y sus colegas descubrieron que los pacientes con ARN de coronavirus en las heces tenían un tiempo significativamente mayor hasta la eliminación del virus que los pacientes que dieron negativo en las heces (44,2 frente a 33,7 días, P=0,003). No es de extrañar que los pacientes con síntomas digestivos fueran más propensos a tener virus en las heces.

«El curso más largo de la enfermedad en los pacientes con síntomas digestivos podría reflejar una mayor carga viral en estos pacientes en comparación con los que sólo tienen síntomas respiratorios», escribieron.

Las limitaciones de los datos incluyen el pequeño tamaño de la muestra, la incapacidad de realizar correlaciones entre el ARN del virus fecal y la gravedad de los síntomas digestivos, y el hecho de que el estudio no confirma que las partículas virales en las heces sean infecciosas y capaces de transmitir la enfermedad. Se necesitan más investigaciones para determinar si el COVID-19 puede propagarse por la vía fecal-oral.

Divulgaciones

El estudio fue apoyado por subvenciones de proyectos de ciencia y tecnología de emergencia de neumonía por coronavirus novedosos del Departamento de Ciencia y Tecnología de la Provincia de Hubei, Wuhan, China, la Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China, y Proyectos de Cooperación e Intercambio Internacional (Regional) de la Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China.

Hou y los coautores no revelaron ninguna relación relevante con la industria.

Fuente primaria

American Journal of Gastroenterology

Fuente de referencia: Han C, et al «Digestive Symptoms in COVID-19 Patients with Mild Disease Severity: Clinical Presentation, Stool Viral RNA Testing, and Outcomes» Am J Gastroenterol 2020.

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