Caras del Renacimiento de Harlem

Edward Kennedy «Duke» Ellington

1899-1974 / Compositor, músico, director de orquesta

Tras hacerse un nombre como músico de jazz en su ciudad natal de Washington, D.C., en la década de 1920, Edward «Duke» Kennedy Ellington se dirigió a la gran ciudad de Nueva York. Tras un comienzo difícil, consiguió una actuación en el Kentucky Club de Broadway. En 1927, la orquesta de Ellington consiguió un puesto como banda principal en el Cotton Club, un local racialmente segregado. Ellington acogió en su orquesta a músicos con una técnica distinta y los destacó en sus composiciones.

Su «Concierto para Cootie» -llamado así en honor al trompetista Charles «Cootie» Williams- fue la primera composición de jazz en forma de concierto (una pieza musical de tres movimientos para uno o más instrumentos solistas y una orquesta). Ellington no dejó de romper las convenciones musicales; también inventó su propio lenguaje armónico.

Cuando el país se hundió en la Gran Depresión en octubre de 1929, muchos directores de banda tuvieron problemas para llegar a fin de mes. Ellington no; él floreció. La década de 1930 lo encontró atrapado en un torbellino musical y social: Además de hacer giras, actuar en espectáculos de Broadway y aparecer en películas como Symphony in Black: Una rapsodia de la vida de los negros, y de emitir en la radio, Duke Ellington rompió algunas de las antiguas barreras raciales actuando en teatros y hoteles que antes estaban vetados a los negros. Ese estilo rompedor caracterizó su carrera de por vida.

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