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César Chávez
Historia digital ID 610

Autor: César Chavez
Fecha:1997

Anotación:A principios de abril de 1962, un organizador comunitario de treinta y cinco años llamado César Estrada Chavez se propuso, sin ayuda, organizar a los empobrecidos jornaleros agrícolas de los campos de uva de California. Él, su mujer y sus ocho hijos metieron sus pertenencias en una destartalada camioneta de nueve años y se trasladaron a Delano, California, una ciudad de doce mil habitantes que era el centro de la industria de la uva de mesa del país. Durante los dos años siguientes, Chávez gastó los ahorros de toda su vida, 1.200 dólares, en la creación de una pequeña organización de servicios sociales para los jornaleros del campo de Delano, que ofrecía asesoramiento en materia de inmigración, clases de ciudadanía, prestaciones funerarias, créditos para comprar coches y casas, asistencia para el registro de votantes y una cooperativa para comprar neumáticos y gasolina. Como emblema de su nueva organización, la Asociación Nacional de Campesinos, Chávez eligió un águila azteca negra dentro de un círculo blanco sobre fondo rojo.

La simpatía de Chávez por la difícil situación de los trabajadores agrícolas migrantes era natural. Nació en Yuma, Arizona, en 1927, uno de los cinco hijos de inmigrantes mexicanos. Cuando tenía diez años, sus padres perdieron su pequeña granja; él, sus hermanos y sus padres azotaron remolachas, recogieron uvas y cosecharon melocotones e higos en Arizona y California. Hubo momentos en los que la familia tuvo que dormir en su coche o acampar bajo los puentes. Cuando el joven César pudo asistir a la escuela (asistió a más de treinta), a menudo fue derivado a aulas especiales reservadas para niños mexicano-americanos.

En 1944, cuando tenía 17 años, Chávez se alistó en la marina. Sirvió durante dos años en un destructor de escolta en el Pacífico. Una vez terminada la Segunda Guerra Mundial, se casó y pasó dos años y medio como aparcero cultivando fresas. Después trabajó en huertos de albaricoques y ciruelas y en un campamento maderero. Luego, en 1952, su vida dio un giro decisivo. Se unió a la Organización de Servicios Comunitarios (CSO), que quería educar y organizar a los pobres para que pudieran resolver sus propios problemas sociales y económicos. Tras fundar secciones de la CSO en Madera, Bakersfield y Hanford (California), Chávez se convirtió en director general de la organización en 1958. Cuatro años después, rompió con la organización cuando ésta rechazó su propuesta de crear un sindicato de trabajadores agrícolas.

La mayoría de los líderes sindicales consideraban que el objetivo de Chávez de crear el primer sindicato exitoso de trabajadores agrícolas en la historia de Estados Unidos era un sueño imposible. Los trabajadores agrícolas sufrían altos índices de analfabetismo y pobreza (los ingresos familiares medios eran de sólo 2.000 dólares en 1965), también experimentaban tasas de desempleo persistentemente altas (tradicionalmente alrededor del diecinueve por ciento) y estaban divididos en una variedad de grupos étnicos: mexicanos, árabes, filipinos y puertorriqueños. El hecho de que los trabajadores agrícolas rara vez permanecieran en una localidad durante mucho tiempo también dificultó el sindicalismo, al igual que la facilidad con la que los empresarios podían sustituirlos por jornaleros mexicanos de bajo coste, conocidos como braceros, que eran transportados en camión a California y al suroeste en época de cosecha. Los trabajadores agrícolas estaban específicamente excluidos de la protección de la Ley Nacional de Relaciones Laborales de 1935. A diferencia de otros trabajadores estadounidenses, a los trabajadores agrícolas no se les garantizaba el derecho a organizarse, no se les garantizaba un salario mínimo y no tenían normas de trabajo en los campos garantizadas por el gobierno federal. Las leyes estatales que exigían aseos, periodos de descanso y agua potable en los campos fueron ampliamente ignoradas.

En septiembre de 1965, Chávez se vio envuelto en su primera controversia laboral importante. Los recolectores de uva filipinos se pusieron en huelga. «Muy bien, Chávez», preguntó uno de los líderes de los vendimiadores filipinos, «¿vas a estar a nuestro lado o te vas a poner en contra nuestra?». A pesar de su temor de que la Asociación Nacional de Trabajadores Agrícolas no estuviera suficientemente bien organizada para apoyar una huelga -tenía menos de 100 dólares en su fondo de huelga-, aseguró a los trabajadores filipinos que los miembros de su asociación no irían al campo como rompehuelgas. MI> ¡Huelga! -la palabra española para huelga- se convirtió en el grito de batalla de los vendimiadores.

En pocas semanas, la huelga laboral comenzó a atraer la atención nacional. Sindicatos, grupos religiosos y organizaciones de derechos civiles ofrecieron apoyo financiero a La Causa, como se conoció al movimiento de los trabajadores agrícolas. En marzo de 1966, Chávez encabezó una marcha de Pascua de 250 millas desde Delano a Sacramento para dramatizar la difícil situación de los trabajadores agrícolas migrantes. Ese mismo año, la Asociación Nacional de Campesinos de Chávez se fusionó con una filial de la AFL-CIO para formar el Comité Organizador de Campesinos Unidos.

Apóstol acérrimo de la no violencia, Chávez estaba profundamente preocupado por los incidentes violentos que empañaron la huelga. Algunos cultivadores hicieron correr tractores a lo largo de la carretera, cubriendo a los huelguistas de tierra y polvo. Otros condujeron máquinas fumigadoras a lo largo de los bordes de sus campos, rociando insecticida y fertilizante sobre los piquetes. Los policías locales detuvieron a un ministro por leer la definición de Jack London de un esquirol («un animal de dos patas con alma de sacacorchos, un cerebro anegado y una columna vertebral combinada hecha de gelatina y pegamento»). Algunos huelguistas, a su vez, intimidaron a los rompehuelgas lanzándoles canicas con tirachinas y prendiendo fuego a cajas de embalaje. Un huelguista trató de conducir un coche contra un grupo de cultivadores.

En un esfuerzo por sofocar la creciente violencia y expiar la militancia de algunos miembros del sindicato, Chávez comenzó a ayunar el 14 de febrero de 1968. Durante cinco días mantuvo el ayuno en secreto. Luego, en un discurso de una hora de duración dirigido a los trabajadores en huelga, explicó que la continuación de la violencia destruiría todo lo que el sindicato representaba. El «acto de valor más verdadero, el acto de hombría más fuerte», dijo, «es sacrificarnos por los demás en una lucha totalmente no violenta por la justicia». Durante veintiún días ayunó; perdió treinta y cinco libras y su médico empezó a temer por su salud. Finalmente aceptó tomar una pequeña cantidad de caldo y zumo de pomelo y medicamentos. El 11 de marzo terminó su ayuno comulgando y partiendo el pan con el senador Robert F. Kennedy.

La huelga se prolongó durante tres años. Para sensibilizar a la opinión pública sobre la causa de los trabajadores agrícolas, Chávez inició en 1968 un boicot a las uvas de mesa. Fue el boicot el que presionó a muchos de los productores para que resolvieran la huelga. Se calcula que 17 millones de consumidores estadounidenses se quedaron sin uvas en apoyo de la posición negociadora de los trabajadores agrícolas. A mediados de 1970, dos tercios de las uvas de California se cultivaban bajo contrato con el sindicato de Chávez.

En los años siguientes a su victoria de 1970, el sindicato de Chávez se vio acosado por problemas internos y externos. El número de miembros del sindicato disminuyó de más de 60.000 en 1972 a un mínimo de 5.000 en 1974. (Desde entonces ha vuelto a subir a unos 30.000). Mientras tanto, la preocupación pública por la situación de los trabajadores agrícolas migrantes disminuyó.

Después de su muerte, a la edad de sesenta y seis años, en 1993, veinticinco mil personas marcharon durante más de dos horas y media hasta el lugar donde Chávez fundó la Unión de Campesinos. Allí, los dolientes recordaron su extraordinario legado. Gracias a sus esfuerzos, se eliminó la herramienta más agotadora de los trabajadores agrícolas, la azada corta, y se prohibió el uso de muchos pesticidas peligrosos en los campos de uva. Su labor también permitió un aumento del setenta por ciento de los salarios reales entre 1964 y 1980, y el establecimiento de prestaciones sanitarias, seguros de invalidez, planes de pensiones y procedimientos de reclamación normalizados para los trabajadores agrícolas. Ayudó a conseguir la aprobación en California, en 1975, de la primera ley de relaciones laborales agrícolas del país, que prohibía a los agricultores despedir a los trabajadores en huelga o negociar de mala fe. Gracias a sus esfuerzos, los trabajadores agrícolas migrantes obtuvieron un derecho que tienen todos los demás trabajadores estadounidenses: el derecho a negociar colectivamente.

En esta selección, Chávez analiza la complicidad del gobierno para socavar los sindicatos de trabajadores agrícolas.

Documento:Sr. Chávez. Después de 3 meses de huelga en 1979 hemos llegado a la conclusión de que se ha avanzado muy poco en los últimos 40 años.

En los años 30, cuando los trabajadores del campo intentaron organizar una huelga, fueron considerados y tratados por las estructuras de poder locales en las comunidades rurales como antiamericanos, como subversivos y como una especie de elemento criminal. Hoy en día se nos mira más o menos de la misma manera.

Al igual que en los años 30, cuando se producía una huelga, se les llamaba criminales, ya fuera en Salinas, Calexico, el condado de Monterey, el condado de Imperial, o en Delano y Bakersfield, California. Cuando un sindicato se declara en huelga, no se trata simplemente de una disputa entre los trabajadores y la patronal, como se ve en otros casos, sino que, según nuestra experiencia, por un lado están los trabajadores, por otro la agroindustria y todas las instituciones locales, políticas y sociales, se organizan para romper la huelga: la policía, los sheriffs, los tribunales, las escuelas, las juntas de supervisores, los ayuntamientos. No sólo eso, sino que los organismos estatales o federales que residen en esas zonas rurales, también están muy influenciados por este abrumador poder político. La industria agroalimentaria ejerce el poder político y lo utiliza para romper nuestras huelgas y destruir el sindicato.

Tienen dos normas de conducta contra los mexicanos y contra los sindicatos. Mientras los trabajadores agrícolas mexicanos nos mantengamos en nuestro lugar y hagamos nuestro trabajo se nos tolera, pero si el trabajador mexicano se afilia a un sindicato, si defiende la justicia y si se atreve a hacer una huelga, entonces todas las instituciones locales se sienten en el deber de defender lo que consideran su ideal del estilo de vida americano. Estas comunidades, pues, no saben qué hacer con nosotros y no saben qué hacer sin nosotros….

Durante muchos años hemos estado involucrados en las huelgas agrícolas; organizando casi 30 años como trabajador, como organizador y como presidente del sindicato, y durante todos estos casi 30 años es evidente que cuando los trabajadores agrícolas hacen huelga y su huelga es exitosa, los empleadores van a México y tienen un uso ilimitado e irrestricto de rompehuelgas extranjeros ilegales para romper la huelga. Y, durante más de 30 años, el Servicio de Inmigración y Naturalización ha mirado hacia otro lado y ha ayudado a romper la huelga.

No recuerdo un solo caso en 30 años en el que el servicio de Inmigración haya retirado a los rompehuelgas…. Los empresarios utilizan contrabandistas profesionales para reclutar y transportar el contrabando humano a través de la frontera mexicana para el acto específico del rompehuelgas….

Hemos observado todos estos años que el Servicio de Inmigración tiene una política, como se nos ha relatado, de no tomar partido en ningún conflicto laboral agrícola…. No han tomado partido significa permitir a los cultivadores el uso irrestricto de extranjeros ilegales como rompehuelgas, y si eso no es tomar partido, no sé qué significa tomar partido.

Los cultivadores han armado a sus capataces. Han recurrido a agencias profesionales para que les proporcionen un número ilimitado de guardias armados reclutados en las calles, jóvenes sin formación, muchos de ellos miembros del Ku Klux Klan y del Partido Nazi… a los que se les da una pistola y un garrote y una placa y un bote de gas lacrimógeno y la autoridad y el permiso para ir y golpear a nuestra gente, asustarla, mutilarla y tratar de romper la huelga utilizando este poder bruto sin control contra nuestra gente….

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