Se estima que 248.000 niños se casaron en Estados Unidos entre 2000-2010, el 77 por ciento de los cuales eran niñas casadas con hombres adultos. Es una cifra impactante que a muchos les sorprende escuchar. Y muchos se sorprenden igual, si no más, al escuchar que el matrimonio infantil es legal en la gran mayoría de los estados de Estados Unidos.

Es legal en la inmensa mayoría de los estados

Sólo cuatro estados, Nueva Jersey, Delaware, Minnesota y Pensilvania, tienen leyes que prohíben el matrimonio de menores de 18 años, sin excepciones. El resto de estados no prohíben el matrimonio de menores de 18 años, o tienen proyectos de ley que limitan, pero permiten, el matrimonio infantil. En 20 estados no se exige una edad mínima para contraer matrimonio, mientras que otros estados establecen diferentes edades mínimas legales para el matrimonio de niñas y niños. Massachusetts, por ejemplo, fija la edad mínima para el matrimonio de los niños en 14 años, mientras que la edad mínima para las niñas es de 12 años.

Las excepciones facilitan el matrimonio de los niños

El consentimiento de uno de los padres o del tutor se encuentra entre las excepciones más comunes que permiten que los menores de 18 años se casen, mientras que la aprobación judicial suele ser necesaria para que un menor de 16 años se case. Excepciones como estas no son tan raras como se podría pensar, y se han visto niños de tan solo 11 años a los que se les ha expedido una licencia de matrimonio.

La forma en que se aplican estas excepciones no sólo varía según el estado, sino que, en varios estados, también puede variar según el sexo del niño, según el Centro de Justicia Tahirih. En Mississippi, se requiere la aprobación judicial para los niños menores de 17 años, pero sólo para las niñas menores de 15 años.

Algunos estados tienen requisitos de residencia poco estrictos, mientras que otros no tienen ningún requisito de residencia para los menores que vienen de fuera del estado para casarse. En un caso, un padre de Idaho, donde se requiere la aprobación judicial para los menores de 16 años, llevó a su hija embarazada de 14 años a Missouri para que pudiera casarse con su violador de 24 años. Como en ese momento Missouri exigía el consentimiento judicial para los niños de 14 años o menos y no tenía ningún requisito de residencia, el matrimonio pudo celebrarse.

La ley federal y estatal permite una «excepción matrimonial» para el estupro

El estupro se produce cuando una de las partes es menor de edad. Un menor de edad no puede dar legalmente su consentimiento a la actividad sexual, por lo que dicha actividad no tiene que producirse por la fuerza para que se considere violación. El matrimonio es una defensa válida contra el estupro con menores de 12 a 15 años a nivel federal, así como en la mayoría de los estados de Estados Unidos. Estas leyes varían según el estado, pero todas hacen que sea legal que un adulto tenga relaciones y contactos sexuales con un niño menor de la edad de consentimiento en ese estado si está casado con ese niño en ese momento (o, en un estado, Indiana, si un adulto y un niño han estado casados entre sí). Varios estados también tienen excepciones específicas para los casos de embarazo, lo que permite un matrimonio entre una niña embarazada y su violador, proporcionando a los depredadores sexuales un incentivo para obligar a una niña a casarse con ellos.

No existe una edad mínima para los cónyuges o prometidos que solicitan beneficios de inmigración

Es importante recordar que no hay ningún grupo cultural, étnico o religioso responsable de que se produzcan matrimonios infantiles en EE.UU. Sin embargo, la ley de inmigración de EE.UU. no establece una edad mínima para los cónyuges o prometidos que presentan peticiones para recibir beneficios de inmigración, como el estatus de residente permanente o la ciudadanía. Tampoco se exige a los menores que presenten pruebas de consentimiento judicial o paterno para su matrimonio, incluso si éstas se hubieran exigido para casarse en el estado donde el menor y su cónyuge pretenden vivir. Estas políticas pueden dejar a los niños en situación de vulnerabilidad ante los matrimonios que pretenden aprovecharse de las ventajas migratorias de los cónyuges.

El 88 por ciento de las peticiones de visados para cónyuges con un menor de edad como peticionario o beneficiario de un visado fueron aprobadas por el Servicio de Ciudadanía e Inmigración de los Estados Unidos (USCIS) entre 2007 y 2017, y el 72 por ciento de las peticiones de beneficios de inmigración para prometidos con un menor de edad como peticionario o beneficiario. En el 95 por ciento de los casos, el cónyuge o futuro cónyuge más joven era una niña. Los expertos también han señalado que cuando una novia menor de edad es traída a Estados Unidos se le puede negar la oportunidad de solicitar la ciudadanía y la amenaza de deportación puede impedir que denuncie o abandone a un cónyuge abusivo.

Los niños pueden casarse legalmente… pero no pueden divorciarse

En Estados Unidos, entre el 70 y el 80 por ciento de los matrimonios en los que hay un menor de edad terminan en divorcio. También sabemos que estos matrimonios se enfrentan a una tasa de violencia doméstica superior a la media, entre otros impactos perjudiciales a largo plazo. Pero un niño que intenta abandonar un matrimonio tiene opciones legales limitadas. Por definición, los menores legales no pueden celebrar la mayoría de los contratos. En consecuencia, contratar a un abogado y conseguir el divorcio puede no ser posible para un niño.

Las menores que intentan escapar de un matrimonio también se enfrentan a un acceso limitado a los servicios de apoyo social. Las niñas que se enfrentan al matrimonio y que abandonan el hogar pueden ser tratadas como fugitivas, y puestas bajo custodia policial y devueltas a sus familias. Los refugios contra la violencia doméstica no siempre son una opción para una menor que no está acompañada por un padre o tutor, y los refugios para jóvenes no suelen poder acoger a una menor para una estancia prolongada. Algunas novias menores de edad acaban en centros de acogida después de un divorcio, sobre todo si llegaron a EE.UU. para casarse. Los amigos, profesores, consejeros u otros adultos que le ofrezcan un lugar donde quedarse podrían ser acusados de albergar a una fugitiva o de contribuir a la delincuencia de un menor. El matrimonio infantil está forzando a las niñas a una situación con consecuencias nefastas de la que puede haber demasiadas barreras para que puedan escapar.

Únete a Igualdad Ya en nuestro trabajo para acabar con el matrimonio infantil en todo el mundo y pide la aplicación y el cumplimiento de leyes que garanticen que ninguna niña sea una novia.

Descubre más en la Coalición Nacional para Acabar con el Matrimonio Infantil en Estados Unidos.

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