Escrito por Ben Stanley – 16 de septiembre de 2020

A finales de 1968, los astronautas de la NASA Frank Borman, Jim Lovell y Bill Anders se preparaban para ser los primeros humanos en abandonar la órbita terrestre, rumbo a la Luna.

Antes de que el trío hiciera historia, ellos -al igual que millones de personas en todo el mundo- tuvieron que sentarse y recibir una vacuna en medio de una pandemia.

Causada por la cepa H3N2 del virus de la gripe A, la «gripe de Hong Kong» de 1968 fue un brote mundial que pudo haber causado la muerte de hasta cuatro millones de personas en todo el mundo.

«Aunque la morbilidad y la mortalidad estimadas de la pandemia fueron sólo una pequeña fracción de … la pandemia de N1N1 de 1918, el impacto actual del virus de la gripe A(H3N2) en la salud pública ha sido profundo»

Se registró por primera vez en Hong Kong ese mes de julio, la gripe relacionada con las aves estaba muy extendida en los Estados Unidos para cuando Borman, Lovell y Anders se vacunaron.

Alemania y Japón estaban entre los países más afectados por la cepa H3N2, que el New York Times describió como «una de las peores de la historia».

Con los viajes aéreos comerciales que empezaban a llegar a todos los rincones del mundo, la pandemia de 1968 fue probablemente la primera que se propagó globalmente por el logro científico del vuelo.

Aunque difiere mucho de la pandemia global de coronavirus de hoy -tanto en términos de muertes como de impacto social-, las similitudes entre ambas muestran ciertamente el impacto duradero que la corta memoria tiene sobre las lecciones aprendidas.

«Aunque la morbilidad y la mortalidad estimadas de esta pandemia fueron sólo una pequeña fracción de las asociadas a la pandemia de N1N1 de 1918, el impacto actual del virus de la gripe A(H3N2) en la salud pública ha sido profundo», dijeron la Dra. Barbara Lester, el Dr. Timothy Uyeki y el Dr. Daniel Jernigan, escribieron en el American Journal of Public Health, este mes de mayo.

El primo temprano de la pandemia

La historia de la «gripe de Hong Kong» comienza más de una década antes, durante un brote de gripe aviar a menudo olvidado en 1957.

Los primeros casos del brote viral H2N2 de ese año empezaron a aparecer en la provincia suroccidental china de Guizhou, en febrero de Dos meses después, el Times informó de que hasta un cuarto de millón de personas en Hong Kong estaban recibiendo tratamiento para el virus.

En julio, más de un millón de indios lo habían contraído. Se cree que la pandemia se había cobrado más de un millón de vidas en 1959.

Algunos de los que contrajeron el virus no tuvieron más que tos o fiebre leve, aunque las complicaciones posteriores podían incluir neumonía, bronquitis y otras enfermedades cardiovasculares.

Al principio se pensó que se trataba de una reaparición de la devastadora gripe española de 1918-1920, pero el legendario virólogo estadounidense Dr. Maurice Hilleman descubrió que en realidad se trataba de una cepa de gripe completamente nueva tras comparar una muestra de un joven miembro del servicio naval de EE.Lo que descubrió fue que había un cambio dramático», dijo el Dr. Paul A. Offit, un prominente experto en vacunas de Estados Unidos, a History.com, en mayo. No sólo se habían desviado, sino que habían cambiado».

A pesar de las dificultades iniciales, los virólogos pudieron crear rápidamente una vacuna eficaz. Un número limitado de estadounidenses recibió una, a finales de 1958.

Más allá de la eventual distribución de la vacuna en sí, las medidas de salud pública generalizadas incluyeron el cierre de escuelas en Irlanda, y la autocuarentena recomendada por el gobierno en el Reino Unido.

Los científicos británicos demostraron que la cepa de 1957, que se conocía coloquialmente como la «gripe asiática», causó complicaciones en sólo el tres por ciento de los casos, con una tasa de mortalidad del 0.3 de mortalidad.

Aunque la tasa eventual de complicaciones de la COVID-19 aún no se conoce, una investigación de la Universidad John Hopkins muestra que la tasa de mortalidad por coronavirus en Estados Unidos es diez veces superior a la británica, en 1957. En México, la tasa de mortalidad por COVID-19 es del 10,6 por ciento de los casos registrados.

Un brote que se extiende

Al igual que todos los países, Hong Kong experimenta los flujos y reflujos de las temporadas de gripe, siendo los peores periodos entre enero y abril, y julio y agosto.

«…nuestro actual hábito de olvidar y mirar en otra dirección parecería un acto catastrófico de insensatez mundial»

A principios de julio, en 1968, los funcionarios de salud pública de Hong Kong estaban descubriendo una sobreabundancia de pacientes con síntomas similares a los de la gripe, y algo peor. A finales de mes, se entiende que 500.000 estaban infectados.

Aunque todavía era relativamente nuevo, los viajes aéreos comerciales internacionales vieron cómo el virus se propagaba a gran velocidad, a nivel mundial.

De hecho: el primer caso de «gripe de Hong Kong» en los Estados Unidos fue un joven marine que acababa de volver a casa tras la guerra de Vietnam. Justo antes de partir, había estado compartiendo un búnker con un amigo que acababa de visitar Hong Kong.

El rápido rastreo de los contactos de los marines permitió establecer y aislar rápidamente a un gran número de posibles infectados, pero la virulencia de la nueva cepa de la gripe obligó al gobierno estadounidense a trabajar con rapidez.

A la semana del primer caso, el predecesor de los CDC, el Centro Nacional de Enfermedades Transmisibles, comenzó a comunicarse con los funcionarios estatales sobre la nueva cepa H3N2.

Para entonces, estaban apareciendo casos en otras ciudades de la Costa Oeste, a medida que el virus se extendía entre la población estadounidense. Entre otros, un jamboree de scouts en Pensilvania sirvió como evento de «superdifusión».

Un segundo pico a finales de 1969 y principios de 1970 fue más grave que el primero, experimentado ese invierno.

Respuesta, e impacto

El nuevo virus -creado por un cambio antigénico, esencialmente un reordenamiento de genes H2N2- fue rápidamente aislado por investigadores de Hong Kong. Encabezado por EE.UU. y el Reino Unido, un esfuerzo mundial permitió fabricar una vacuna muy eficaz ya en noviembre.

15 millones de dosis globales estaban disponibles para el primer pico de la pandemia, en enero de 1969. También se utilizaron nuevos y potentes antivirales para combatir el virus.

Dominio público

La «gripe de Hong Kong» de 1968 sólo tuvo una tasa de mortalidad del 0,5%. De forma alarmante, los menores de 65 años murieron por complicaciones de la gripe o la neumonía, durante la breve pandemia.

Aparte del cierre aislado de escuelas y el aumento de los controles en algunos aeropuertos, apenas se produjeron cambios sociales generalizados debido a la pandemia de gripe.

Sin embargo, la animadversión racial hacia los asiáticos se agitó en Estados Unidos y Europa, y algunos tabloides la llamaron «gripe Mao». El sentimiento resuena hoy en día, con el etiquetado del presidente Donald Trump de COVID-19 como «el virus chino».

Aunque se cree que más de 100.000 personas murieron en la pandemia de 1968 en los Estados Unidos, y 30.000 en el Reino Unido, el impacto estacional de la gripe hace que las cifras sean difíciles de medir en comparación con las experimentadas durante la crisis actual de COVID-19.

«El número de muertes causadas por esa pandemia en los dos primeros años, 1968 y 1969, no fue muy superior a la media de la gripe estacional», dijo a Snopes en mayo el Dr. David Morens, asesor científico principal del Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas.

«El COVID-19 es mucho más mortífero que el virus pandémico de 1968… ahora mismo tenemos alrededor de un cinco por ciento de inmunidad de rebaño en la nación.»

«Así que, realmente fue una pandemia tan débil que no hizo mucho ruido en la pantalla del radar.»

«COVID-19 es mucho más mortal que el virus pandémico de 1968… tenemos alrededor de un cinco por ciento de inmunidad de rebaño ahora mismo en la nación», continuó Morens más tarde.

«Para cuando lleguemos al 70 por ciento, piensa en eso, eso es 14 veces más casos de los que tenemos ahora. Y si se proyecta eso sobre 80.000 muertes, se puede ver que si se dejan pasar las cosas, como hicimos en la época de Woodstock, tendríamos más de un millón de muertes».

Lecciones aprendidas

Aunque es la última forma de aislamiento de un virus, la cepa de gripe H3N2 no acompañó a la tripulación del Apolo 8 a la Luna, en 1968. Los tres astronautas regresaron a la Tierra como héroes dignos de un desfile.

A pesar de los recientes brotes de coronavirus más pequeños, como el SARS (2004 a 2006), el mundo ha estado protegido contra los impactos que cambian la sociedad de una pandemia que también sintieron las generaciones anteriores.

NASA en The Commons / Sin restricciones

Aunque la gripe española aún estaba relativamente fresca en la mente de los investigadores médicos, la mayoría de los que vivieron a finales de la década de 1950 y a finales de la década de 1960 salieron indemnes de las dos pandemias de su época.

Los brotes recientes de SARS y otras enfermedades no prepararon a la sociedad mundial para la actual pandemia de COVID-19.

» gripe sí. Si algo así ocurriera en el mundo moderno, nos daríamos cuenta rápidamente de que estamos viviendo en el paraíso de los tontos.

«Y nuestro actual hábito de olvidar y mirar en otra dirección parecería un acto catastrófico de locura global»

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