Qué apropiado es que una temporada de huracanes sin precedentes termine con un noviembre sin precedentes: Dos grandes huracanes se formaron este mes por primera vez en la historia. Los huracanes Eta e Iota chocaron contra la misma costa centroamericana con kilómetros y días de diferencia.

¿Pero es realmente el final?

La temporada de huracanes termina oficialmente el lunes, pero los científicos temen que las tormentas puedan seguir formándose más allá de la fecha «oficial» de finalización, el 30 de noviembre.

Las condiciones para el desarrollo de tormentas seguirán siendo favorables en el oeste del Mar Caribe, dijo David Zierden, que dirige el Centro Climático de Florida en la Universidad Estatal de Florida. Un récord de 30 tormentas con nombre se han formado en lo que va del año – pero él cree que más tormentas podrían seguir desarrollándose en diciembre.

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657>»El potencial sigue ahí», dijo Zierden. «Siempre que haya temperaturas de la superficie del mar de 27, 28, 29 grados Celsius, hay suficiente energía para que se forme un poderoso huracán»

Un rango de 27 a 29 grados Celsius es más o menos lo mismo que 80 a 84 grados Fahrenheit. Las temperaturas de la superficie del mar en el Caribe occidental seguían estando en los 20 grados Celsius o en los 80 grados Fahrenheit el martes, según la base de datos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

El Caribe occidental es donde Eta e Iota se convirtieron en huracanes importantes a principios de este mes, siendo la primera vez en la historia que se forman dos tormentas de categoría 3 o superior en noviembre. Iota también se convirtió en la última tormenta de categoría 5 de la que se tiene constancia cuando alcanzó vientos máximos sostenidos de 160 mph el 16 de noviembre, otra señal de que todavía pueden formarse tormentas potentes a estas alturas de la temporada.

Iota fue sólo el segundo huracán de categoría 5 que se formó en noviembre desde el huracán de Cuba de 1932, también conocido como el Huracán de Santa Cruz del Sur, la tormenta más mortífera y destructiva que golpeó a Cuba en la historia moderna.

Después de golpear Nicaragua el 3 de noviembre, Eta tomó una trayectoria curva hacia Florida y rozó la región de la Bahía de Tampa cuando tocó tierra en Cedar Key el 12 de noviembre. Iota tocó tierra en Nicaragua el 17 de noviembre, pero nunca amenazó a Florida, sino que se disipó después de llegar a El Salvador.

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Zierden dijo que la trayectoria de Eta desde Centroamérica hasta Florida no fue una casualidad, las tormentas que se forman en el Caribe central y occidental a menudo giran hacia el norte y entran en el Golfo de México. Eso significa que Florida, que hasta ahora ha evitado el impacto de una tormenta importante durante esta ajetreada temporada de huracanes, aún no está a salvo.

El huracán Michael es un ejemplo de por qué Florida debe estar en guardia. Cuando esa tormenta de finales de temporada golpeó el Panhandle de Florida el 10 de octubre de 2018, fue la primera tormenta de categoría 5 en golpear los Estados Unidos desde que el huracán Andrew golpeó el sur de Florida en 1992.

¿Y dónde se formó Michael? En el Caribe occidental.

«Cuando hay actividad allá abajo, prestamos atención y nos preparamos aquí en Florida», dijo Zierden.

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Imágenes satelitales del huracán Eta, durante la noche y el miércoles 11 de noviembre.

Sobre el papel, la temporada de huracanes en el Atlántico comienza el 1 de junio y termina el 30 de noviembre. Pero esas fechas son meramente orientativas, dijo Zierden. Las tormentas se forman regularmente antes y después de las fechas oficiales. Esta histórica temporada de tormentas comenzó temprano con la formación de dos tormentas tropicales en mayo.

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Zierden dijo que no le sorprendería ver sistemas tropicales desarrollarse después del 30 de noviembre, lo que ha ocurrido en cinco temporadas desde el año 2000. La tormenta tropical Zeta se formó tan tarde en 2005 -la temporada de huracanes más destructiva de la que se tiene constancia, y un año que a menudo se compara con el 2020- que no se disipó hasta el 7 de enero de 2006.

El principal factor que determina cuándo empiezan y terminan las temporadas de huracanes es el clima frío, dijo el investigador de huracanes de la Universidad Internacional de Florida, Hugh Willoughby.

Cuando los frentes fríos comienzan a empujar hacia el sur en el Mar Caribe y el Atlántico tropical en noviembre, el agua se enfría. Y los huracanes necesitan agua caliente para formarse y fortalecerse, dijo Willoughby. Después de enfriarse durante el invierno, las temperaturas de la superficie del mar no vuelven a calentarse del todo hasta principios de junio, razón por la cual el Centro Nacional de Huracanes designa el 1 de junio como fecha de inicio.

El Mar Caribe central y occidental es donde hay que buscar la mayoría de las tormentas de final de temporada, dijo Willoughby. Las tormentas atlánticas que se forman frente a la costa de África y se desplazan al oeste hacia el Caribe -lo que él denomina «tormentas de Cabo Verde»- terminan en su mayoría a mediados de octubre.

El mar Caribe occidental suele ser la última parte del océano Atlántico que se enfría y tranquiliza durante la temporada de huracanes. Es la zona del Atlántico tropical más cercana al ecuador, donde la variación de temperatura entre el verano y el invierno es mínima. Un clima más cálido significa temperaturas más cálidas en la superficie del mar, y eso aumenta las posibilidades de que se desarrollen más tormentas.

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Esa es una de las razones por las que el año 2020 no sólo marcó un récord de tormentas con nombre, sino de rápido desarrollo de las mismas. Willoughby calificó las condiciones meteorológicas de este año como «una tormenta perfecta para las tormentas perfectas».

Estas incluyen temperaturas de la superficie del mar más cálidas de lo normal en el norte del Golfo de México y frente a la costa de África; una activa temporada de lluvias en el África subsahariana; y la presencia de La Niña en el Océano Pacífico.

La Niña es el fenómeno atmosférico que enfría las temperaturas del Océano Pacífico y afecta a los patrones meteorológicos en el Atlántico y en otros lugares. Este año, su presencia ha permitido la formación de tormentas más potentes debido a la escasa o nula cizalladura del viento para disolverlas. También es otro factor por el que las tormentas se formaron tan tarde en la temporada. La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica pronostica que La Niña durará hasta febrero.

El calentamiento global es otro factor para que las temporadas de huracanes produzcan tormentas más grandes, dijo Willoughby, y el actual ciclo de 30 años de la oscilación multidecadal del Atlántico, un ciclo climático que también afecta a las temperaturas de la superficie del mar.

Pero aunque todavía existe la posibilidad de que se formen tormentas, Willoughby cree que lo peor de la temporada de tormentas de 2020 ha quedado atrás.

No prevé más monstruos tipo Eta o Iota este año. En cambio, predice que el Caribe occidental podría cerrar el año con unas cuantas depresiones tropicales y tormentas tropicales más.

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Eso se debe en gran parte a que -en un año que trajo un calor récord para Florida- los frentes fríos finalmente están empezando a moverse más al sur.

Pero el problema de tratar de predecir lo que sucederá en 2020 es que es 2020.

«Si este fuera cualquier otro año que no fuera 2020, diría que las imágenes de satélite ya se ven como se verían en diciembre y esta cosa estaría a punto de terminar», dijo.

«Seguro que se ve bien, pero la experiencia con este año es que todo es diferente».

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