Cuanto más resopla un caballo, más feliz es, según un nuevo estudio realizado por investigadores franceses.

El equipo, dirigido por Mathilde Stomp, de la Universidad de Rennes, espera que las respuestas emocionales positivas medibles en los caballos puedan conducir a la mejora de las prácticas de bienestar.

La investigación pretendía observar las respuestas positivas de «baja intensidad», mientras que los estudios anteriores en animales se habían centrado en las reacciones de «alta intensidad», como las inducidas por el «juego social».

Escribiendo en la revista de acceso abierto PLoS ONE, Mathilde y sus colegas dijeron que se centraban en los «resoplidos» de los caballos, que a menudo se han considerado un medio para limpiar la nariz de residuos, pero que anecdóticamente se han asociado con «cambios de situación positivos o, como en los rinocerontes, mientras buscan comida».

«En el presente estudio, planteamos la hipótesis de que los resoplidos pueden ser, como resultado de una leve excitación positiva, un reflejo conductual de un cambio fisiológico positivo transitorio», dijeron.

Los investigadores establecieron una importante distinción entre un «resoplido» y otros sonidos nasales que los caballos emiten cuando se alarman o sienten curiosidad.

«El ‘resoplido’ es un sonido de inhalación ronco y muy corto producido en un contexto de baja alerta, como la investigación de un objeto u obstáculo novedoso. También podría producirse antes de emitir un ‘soplo’; el ‘soplo’ corresponde a una exhalación corta muy intensa y no pulsada a través de las fosas nasales y se asocia generalmente a posturas de vigilancia/alarma», señalan los autores del informe.

«El ‘bufido’ corresponde a un sonido más o menos pulsado producido por las vibraciones de las fosas nasales al expulsar el aire, con una duración ligeramente mayor en comparación con el ‘soplo’. «

El estudio, realizado en Bretaña, contó con la participación de 48 caballos en cuatro grupos – dos de escuelas de equitación y dos de propietarios privados.

El estudio describió ambas escuelas de equitación como «caracterizadas por unas condiciones de alojamiento restrictivas», con caballos que se mantenían en establos con un recorrido limitado y en los que se trabajaba de 4 a 12 horas a la semana.

El otro grupo procedía de dos domicilios privados y contaba con caballos que vivían en condiciones naturalistas en grupos establecidos, utilizándose ocasionalmente para la equitación de ocio.

Un solo experimentador registraba los bufidos y, al mismo tiempo, se recogían datos sobre señales de comportamiento y posturales, como la posición de las orejas de los caballos.

También se anotó una «puntuación de estrés crónico» que tenía en cuenta cuatro factores: el número de respuestas agresivas hacia el investigador; el número de comportamientos estereotipados mostrados; el porcentaje de tiempo que pasaban con las orejas hacia atrás mientras se alimentaban, y el porcentaje de tiempo que pasaban de cara a la pared.

En las dos poblaciones de escuelas de equitación, los caballos producían una media de 5,66±3,32 bufidos por hora. Las tasas de resoplidos diferían claramente según el contexto, registrándose más cuando los caballos estaban en el campo que cuando estaban estabulados.

Los caballos mantenidos en condiciones naturalistas resoplaban principalmente mientras comían hierba (68,9%), o cuando realizaban un paseo exploratorio lento (20,1%). En algunos casos, también se produjeron bufidos justo después de rodar (5,4%).

Los caballos de la escuela de equitación también mostraron la mayor parte de los bufidos mientras comían: el 67,3% se registraron cuando comían heno en sus establos y el 69,6% cuando pastoreaban.

También se encontró una correlación entre la producción de bufidos y las puntuaciones de bienestar, con signos de estrés que disminuían en los pastos mientras las respuestas de bufidos aumentaban. La población del picadero, que demostró las puntuaciones de estrés más altas en general, también aumentó su tasa de bufidos cuando los signos de estrés eran bajos.

«Este estudio, cuyo objetivo era comprobar el interés potencial de los bufidos como indicadores de emociones positivas, ha revelado que la producción de bufidos se asocia con contextos (en el pasto, mientras se alimenta) y estados (con las orejas en posición adelantada) más positivos y es menos frecuente en los caballos que muestran un bienestar alterado», afirma el estudio.

«Está claro que no se puede considerar que los bufidos tengan una simple función higiénica de limpieza de las fosas nasales, expresada durante ningún contexto particular ni en un estado de excitación específico.

«Para concluir, este estudio pone en duda la función del bufido. Proponemos que estaría indicando una fase de relajación asociada a emociones positivas de baja intensidad y, por tanto, expresada aún más por los caballos en un estado crónico de buen bienestar», añadió.

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«Sin embargo, nuestro estudio no permite descartar totalmente la función sanitaria del resoplido, ya que no se han examinado en detalle las diferencias de polvo presentes en los contextos de estabulación y pasto, pero los resultados muestran que es poco probable que esto explique las diferencias entre caballos individuales.»

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