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¿Cómo se mide la obesidad?

La obesidad se suele definir utilizando el índice de masa corporal (IMC). Este índice se calcula dividiendo el peso de un individuo en kilogramos por su altura en metros al cuadrado:

IMC = peso en kg/ (altura en m)2

Esta escala de IMC puede utilizarse para identificar si una persona tiene un peso correcto para su altura. La escala para adultos se muestra a continuación y existen valores de referencia separados para los niños:

– Menos de 18,5 – Bajo peso
– 18.5 a 25 – Rango deseable o saludable
– 25-30 – Sobrepeso
– 30-35 – Obesidad (Clase I)
– 35-40 – Obesidad (Clase II)
– Más de 40 – Obesidad mórbida o severa (Clase III)

En el Reino Unido, en 2007, el IMC medio de los hombres era de 27.1 kg/m2 y para las mujeres 26,8 kg/m2 , ambos fuera del rango saludable.

Los rangos de IMC mostrados aquí no se aplican a las mujeres embarazadas, o para su uso en algunas condiciones médicas o con niños. Estos valores de IMC también pueden ser inapropiados para los atletas debido a su extrema musculatura y para algunos grupos étnicos. Esto se debe a que el IMC no distingue entre masa grasa y masa libre de grasa. Véase la composición corporal para más detalles. Por ejemplo, la Organización Mundial de la Salud ha estimado que un IMC superior a 27,5 en una persona asiática conlleva el mismo riesgo para la salud que un IMC de 30 en una persona blanca caucásica. Es más difícil evaluar la obesidad en los niños, por lo que se han desarrollado tablas especiales que tienen en cuenta el crecimiento, el sexo y la edad Las nuevas tablas de crecimiento del Reino Unido/OMS para niños incluyen tablas de IMC para su uso a partir de los 2 años de edad (cuando la altura puede medirse con bastante precisión).

Mientras que el IMC proporciona una medida general de la obesidad utilizando el peso corregido por la altura, la medición de la circunferencia de la cintura o la relación cintura-cadera puede proporcionar más información sobre la distribución de la grasa corporal. La grasa centrada en el estómago es un factor de riesgo mayor para las enfermedades cardíacas y la diabetes de tipo 2 que la grasa distribuida alrededor de las caderas. En general, los hombres tienen un mayor riesgo de padecer enfermedades relacionadas con la obesidad cuando el perímetro de su cintura alcanza los 94 cm. En el caso de las mujeres, el riesgo aumenta a partir de los 80 cm. El riesgo de enfermedad aumenta considerablemente a partir de los 102 cm en los hombres y de los 88 cm en las mujeres. Para las personas de origen sudasiático, estas cifras son diferentes: una medida de cintura de 80 cm en las mujeres y 90 cm en los hombres pone en riesgo la salud.

¿Qué causa la obesidad?

En sus términos más sencillos, la obesidad suele ser el resultado de que un individuo consuma más energía de la que necesita; esto se denomina balance energético positivo. Esto es habitual en la sociedad actual, en la que abundan los alimentos baratos y densos en energía, y en la que tanto nuestra ocupación como nuestro tiempo de ocio son cada vez más sedentarios. A pesar de cierta prensa negativa en torno a determinados nutrientes o alimentos, no hay ningún alimento o nutriente que cause obesidad. El peso corporal viene determinado, en última instancia, por el estado del balance energético de una persona, que a su vez es el resultado del equilibrio entre la «energía que entra», determinada por la dieta en su conjunto, y los niveles de actividad física («energía que sale»).

Muchos han sugerido que esta incapacidad para mantener el equilibrio energético y sostener un peso saludable en el siglo XXI se debe a la forma en que el cuerpo humano se adaptó para sobrevivir a una existencia de cazador-recolector. Durante la evolución, los humanos se enfrentaron a periodos de escasez intermitente de alimentos y tuvieron que cazar activamente para conseguirlos. En estas épocas, los individuos que tenían más probabilidades de sobrevivir eran los que depositaban reservas de grasa durante las épocas en las que la comida era abundante, para actuar como reserva de energía cuando la comida era escasa. Por lo tanto, los humanos evolucionaron para ser capaces de almacenar energía en forma de grasa. En la sociedad actual de Europa y Norteamérica, por ejemplo, parece que esa adaptación es en realidad perjudicial, ya que la comida rara vez, o nunca, escasea y el almacenamiento del exceso de energía en forma de grasa conduce al desarrollo de la obesidad.

Además de las influencias de la sociedad, como la disponibilidad de alimentos y la vida sedentaria, la genética también tiene un papel que desempeñar. Por ejemplo, existen buenas correlaciones entre el grado de gordura de los padres y su descendencia, y entre los hermanos, especialmente los gemelos. Además, los estudios sobre familias en las que se adoptan niños suelen mostrar que los niños adoptados tienen más probabilidades de tener una composición corporal más parecida a la de sus padres biológicos que a la de sus padres adoptivos. Sin embargo, es difícil separar la influencia de la genética de las complejas influencias del entorno en el que vivimos y del impacto de las primeras experiencias vitales. Las influencias genéticas sobre el tamaño y la forma del cuerpo no deben utilizarse como excusa para ignorar los consejos dietéticos y de estilo de vida diseñados para ayudar a mantener un peso saludable.

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