Su gastroenterólogo le prescribe una ronda agresiva de esteroides, antibióticos y medicamentos inmunosupresores. Después de un mes, sus síntomas disminuyen significativamente; su médico comienza a retirarle los esteroides y completa su tratamiento con antibióticos. Pero queda una preocupación: Ha perdido 2,5 kilos en su ya delgada figura. Aunque ya no experimenta dolor, no tolera bien todos los alimentos y está anémica, por lo que su gastroenterólogo la remite a un DR.

En la evaluación inicial, el DR observa que Wendy tiene unos 5 kilos menos de peso, y tiene el pelo seco y apático y una palidez. Su historial dietético muestra que prácticamente no toma frutas y verduras crudas ni productos lácteos y que evita el trigo y la mayoría de los cereales. Principalmente, come pollo a la plancha o hervido, huevos revueltos, arroz blanco, patatas y zanahorias cocidas. Cada día, Wendy bebe unas tres tazas de café negro, refrescos normales y agua. También toma diariamente un suplemento multivitamínico y mineral que contiene hierro.

Al reconocer que Wendy padece desnutrición, su DR trabaja con ella para elaborar una lista de alimentos que le gustan y que puede tolerar, incluyendo alimentos que le ayuden a aumentar sus reservas de hierro. A partir de esta lista, Wendy crea un menú, añadiendo un nuevo alimento rico en nutrientes cada tres días para ampliar su dieta y comprobar su tolerancia.

Empezando por las verduras bien cocinadas, la RD amplía el repertorio de Wendy para incluir una mayor variedad de frutas y verduras, teniendo cuidado de evitar las de la familia de las crucíferas, que suelen provocar gases. Recomienda que Wendy incluya un yogur de alta calidad con múltiples cepas de bacterias beneficiosas dos veces al día. También sugiere eliminar los alimentos que contienen cafeína para evitar la sobreestimulación del intestino.

Después de un mes de mejora y de consultar al médico gastrointestinal de Wendy, la DR añade un suplemento probiótico al régimen diario de Wendy. Junto con el plan de cuidados de su médico, esta nueva intervención dietética ayuda a Wendy a aumentar la densidad de nutrientes de su dieta, a controlar su anemia y a evitar un brote de su colitis ulcerosa durante más de seis meses.

Historia detrás de los probióticos
Los probióticos no son un concepto nuevo. Los alimentos que contienen bacterias amistosas y levaduras para curar y prolongar la vida útil, y producir alcohol se han disfrutado durante siglos y se pueden encontrar en prácticamente todas las civilizaciones del mundo. A muchos de estos alimentos se les ha atribuido todo tipo de beneficios para la salud y, en las últimas décadas, los investigadores han empezado a descubrir resultados de estudios convincentes sobre las actividades de apoyo a la salud de estas sustancias.

Además, conocemos mejor la relación simbiótica entre las bacterias y los seres humanos. Según el Proyecto del Microbioma Humano de los Institutos Nacionales de Salud, el cuerpo humano alberga más de 10 veces el número de bacterias que el de células. Estas bacterias cubren todo el cuerpo, pero quizás la población más diversa se encuentra dentro del tracto gastrointestinal, donde ayudan a digerir los alimentos, generar vitaminas y combatir los patógenos.

Los probióticos se definen como microorganismos vivos que proporcionan efectos positivos para la salud en el huésped que consume cantidades adecuadas.1 Los beneficios para la salud de los probióticos se realizan a través de varios mecanismos de acción, como la creación de un equilibrio entre las bacterias beneficiosas y los patógenos, la reducción de la inflamación en el intestino y la regulación a la baja de los marcadores inmunológicos.

Con más de 10.000 microorganismos diferentes identificados en el cuerpo humano, es esencial recordar que la cepa y la dosis son factores importantes cuando se considera la aplicación de probióticos.

Los probióticos se utilizan en el tratamiento y la gestión de la enfermedad inflamatoria intestinal (EII), que incluye una variedad de enfermedades GI, como la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerosa. Tanto la enfermedad de Crohn como la colitis ulcerosa provocan síntomas gastrointestinales similares, como dolor, diarrea, heces con mucosidad o sangre y ulceración o daños en los tejidos del canal alimentario. También pueden producirse deficiencias de nutrientes y desnutrición que pueden conducir a un peso inferior al normal, así como dolores de cabeza, fatiga y anemia.

Las diferencias que definen la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerosa son la localización de la ulceración y el daño tisular, así como el patrón y el tipo de inflamación. Normalmente, la ulceración en la colitis ulcerosa se limita al colon, mientras que la enfermedad de Crohn suele producirse en el intestino delgado. Sin embargo, a veces se produce un solapamiento entre las dos zonas del tracto gastrointestinal.

El diagnóstico de la EII puede tardar meses o incluso años hasta que se desarrollen los síntomas y se completen las pruebas.

Función de los probióticos en los enfermos de EII
El tratamiento de la EII, como en el caso de Wendy, incluye una batería de medicamentos, como antiinflamatorios, esteroides, antibióticos e inmunosupresores. Como ocurre con todos los medicamentos, existen efectos secundarios negativos, como la posibilidad de que los antibióticos provoquen diarrea, anemia y un mayor riesgo de osteopenia. La prevención de las recaídas es tan importante como el tratamiento de los brotes agudos de la EII. El manejo del estrés también es una consideración importante para controlar la enfermedad.

Según una teoría bien considerada, la causa o la perpetuación de la EII es el resultado de un microbioma desequilibrado en el intestino.2 Esta teoría implica que el uso de probióticos puede ayudar a reequilibrar la flora intestinal de forma positiva, pasando de pro a antiinflamatoria.

Investigación y recomendaciones
La investigación sobre los probióticos y el tratamiento de la EII es dinámica, y con tantas cepas de bacterias que estudiar, el conjunto de conocimientos seguirá aumentando exponencialmente durante la próxima década. Según una revisión reciente, los datos contradictorios y la falta de estudios suficientemente rigurosos sobre la enfermedad de Crohn no han aportado suficientes pruebas para apoyar o rechazar el uso de probióticos para esta afección.2 Sin embargo, el informe afirma que los resultados del uso de probióticos en la colitis ulcerosa han mostrado suficientes resultados positivos como para convertirlo en una parte prometedora de las recomendaciones de muchos médicos.2 La investigación más positiva se ha llevado a cabo en el tratamiento de la pouchitis, la inflamación que se produce en la bolsa creada para controlar las heces después de que se haya realizado una colectomía parcial para tratar la colitis ulcerosa.

Las Guías de Práctica de la Organización Mundial de Gastroenterología para el Diagnóstico y Manejo de la EII en 2010 abordan específicamente los probióticos, pero afirman que su uso no está respaldado en la literatura para la enfermedad de Crohn o la colitis ulcerosa. Sin embargo, las directrices para el tratamiento de la pouchitis reconocen que la investigación ha demostrado un beneficio con el uso de cepas bacterianas específicas, como E coli Nissle 1917, y con el potente suplemento probiótico VSL#3.

La Sociedad Americana de Nutrición publicó directrices que apoyan el uso de probióticos para los pacientes con colitis ulcerosa y pouchitis, basándose en la investigación que demostró la eficacia con E coli Nissle 1917 y VSL#3 que contiene ocho cepas de bacterias.3 Sin embargo, la sociedad afirma que la investigación no apoya el uso de probióticos en la enfermedad de Crohn. Un análisis de 41 estudios publicados en 2012 para revisar el uso de probióticos en pacientes adultos con EII también apoyó estos hallazgos.4

La mayoría de las investigaciones se han llevado a cabo en adultos con EII; sin embargo, la Academia Americana de Pediatría abordó este tratamiento para los niños y declaró que la investigación no apoya el uso de probióticos en los niños debido a los resultados poco convincentes y la falta de estudios, incluyendo un número adecuado de niños que participan en los estudios.5

Un factor limitante significativo en la investigación es la falta de rigor entre los estudios. Pocos estudios han incluido un número suficiente de sujetos, lo que ha dado lugar a conclusiones no concluyentes o a resultados que los investigadores no pueden generalizar. Además, el número de posibles bacterias beneficiosas y el reto de determinar cómo benefician al huésped humano hacen más difícil llegar a un consenso sobre las recomendaciones de cepas y dosis específicas.

Las investigaciones también se han realizado en diferentes fases de la actividad de la enfermedad, lo que hace más difícil comparar los resultados. Algunas bacterias han mostrado un impacto positivo en el mantenimiento de la remisión pero no en el control de los síntomas durante la enfermedad activa. Un aspecto positivo es que la investigación ha indicado que el uso de probióticos en pacientes con EII conlleva un riesgo muy bajo de efectos adversos. Se necesita más investigación para identificar qué cepas y dosis pueden beneficiar a estos pacientes.

Incorporación de probióticos en la dieta
Los probióticos se encuentran en una variedad de alimentos, siendo el yogur quizás el más popular. El kéfir es otra gran opción que incluye muchas más cepas de bacterias que el yogur, ampliando quizás los beneficios para la salud. Otras fuentes de probióticos más inusuales son los alimentos fermentados, como el kimchi, la kombucha y el chucrut. Algunos alimentos encurtidos están fermentados con bacterias.

A medida que los probióticos se han hecho más populares, han aparecido productos como zumos fortificados con probióticos, chocolates e incluso harina de cacahuete, que ofrecen alternativas no lácteas para los clientes con alergias a la leche o intolerancia a la lactosa.

Para los pacientes con EII, se pueden considerar los suplementos probióticos, ya que tienen un buen potencial y un bajo riesgo de efectos adversos. Sin embargo, el coste puede ser un obstáculo, ya que el seguro médico generalmente no cubre estos suplementos.

Cuando se consideran los suplementos, es importante entender qué cepas de bacterias vivas se recomiendan para que los pacientes las compren. Los dietistas deben trabajar con el médico del cliente para asegurarse de que conoce y apoya este tratamiento.

A continuación se enumeran algunas bacterias que se han estudiado en humanos por su potencial relevancia clínica en la colitis ulcerosa, la enfermedad de Crohn y la pouchitis. Estas bacterias, junto con los probióticos, se administraron a través de un suplemento con o sin tratamiento médico estándar o después de una remisión inducida médicamente2:

– Colitis ulcerosa: E coli Nissle 1917; VSL#3, una mezcla de bacterias que incluye Bifidobacterium breve, Bifidobacterium longum, Bifidobacterium infantis, Lactobacillus acidophilus, Lactobacillus plantarum, Lactobacillus casei, Lactobacillus bulgaricus, Streptococcus thermophile; Lactobacillus boulardi; y Lactobacillus rhamnosis GG

– enfermedad de Crohn: L boulardi, L rhamnosis GG, Lactobacillus johnsonii, y VSL#3 (Los probióticos no han mostrado un beneficio significativo en la enfermedad de Crohn, ya que la mayoría de los estudios tienen muy pocos sujetos y no muestran diferencias estadísticas en los resultados en comparación con los controles.)

– Pouchitis: VSL#3 y Lactobacillus GG

Esta lista debería ayudar a los profesionales de la nutrición a desarrollar un marco de trabajo para comenzar la conversación sobre el uso de probióticos en pacientes con EII. Es importante recordar que diferentes cepas proporcionan diferentes beneficios positivos y han demostrado tener una relevancia clínica única con respecto al tratamiento de la enfermedad de Crohn frente a la colitis ulcerosa. Se sugiere que los profesionales de la nutrición investiguen la cepa adecuada para obtener información sobre la dosis recomendada y que permanezcan conectados como parte interdisciplinaria del equipo de atención médica del paciente.

Como los probióticos se añaden a la dieta en forma de suplemento o alimento, los pacientes deben consumirlos regularmente. La pérdida de bacterias beneficiosas a través de los movimientos intestinales requiere la sustitución constante de esas bacterias. Además, las bacterias necesitan alimento para sobrevivir, así que considere la posibilidad de incluir prebióticos, que son sustancias que sirven de combustible para las bacterias probióticas. Entre los prebióticos se encuentran la inulina, los fructooligosacáridos y el almidón resistente, que pueden añadirse a alimentos como el yogur, las barritas con alto contenido en fibra, los cereales y la granola.6

Mucho que aprender
Es importante reconocer que la investigación en esta área es limitada y emergente. Aunque los probióticos parecen tener un gran potencial para los pacientes con EII, la investigación actual no respalda plenamente su uso. Sin embargo, parecen ser los más prometedores a la hora de ayudar a mantener la remisión en la colitis ulcerosa una vez que se ha conseguido mediante la intervención farmacológica tradicional y como tratamiento complementario para la pouchitis. Se necesitan más investigaciones para determinar qué cepas y a qué dosis son más útiles los probióticos como parte de la intervención clínica. Los probióticos deben considerarse cuidadosamente como parte de un plan de atención general que incluya la medicación, la intervención nutricional y la gestión del estilo de vida.

– Sherry Coleman Collins, MS, RD, LD, es una dietista con sede en Atlanta que ha trabajado en la pediatría clínica y en el servicio de alimentos de la escuela, donde adquirió experiencia práctica trabajando con los estudiantes, las familias y el personal para gestionar las alergias alimentarias.

1. Sanders ME. Probióticos: definición, fuentes, selección y usos. Clin Infect Dis. 2008;46 Suppl 2:S58-61.

3. Haller D, Antione JM, Bengmark S, Enck P, Rijkers GT, Lenoir-Wijnkoop I. Guidance for substantiating the evidence for beneficial effects of probiotics: probiotics in chronic inflammatory bowel disease and the functional disorder irritable bowel syndrome. J Nutr. 2010;140(3):690S-697S.

4. Jonkers D, Penders J, Masclee A, Pierik M. Probiotics in the management of inflammatory bowel disease: a systematic review of intervention studies in adult patients. Drugs. 2012;72(6):803-823.

5. Thomas DW, Greer FR; Comité de Nutrición de la Academia Americana de Pediatría; Sección de Gastroenterología, Hepatología y Nutrición de la Academia Americana de Pediatría. Probióticos y prebióticos en pediatría. Pediatrics. 2010;126(6):1217-1231.

6. Douglas LC, Sanders ME. Probióticos y prebióticos en la práctica de la dietética. J Am Diet Assoc. 2008;108(3):510-521.

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