Entre las muchas formas en que la participación en Alcohólicos Anónimos (AA) ayuda a sus miembros a mantenerse sobrios, hay dos que parecen ser las más importantes: pasar más tiempo con personas que apoyan los esfuerzos hacia la sobriedad y aumentar la confianza en la capacidad de mantener la abstinencia en situaciones sociales. En un artículo que aparecerá en la revista Addiction y que se ha publicado en Internet, los investigadores informan del primer estudio que examina la importancia relativa para el éxito de la recuperación de los cambios de comportamiento asociados a la participación en AA.

«AA es la fuente de ayuda más solicitada para la adicción al alcohol y los problemas relacionados con el alcohol en los Estados Unidos y se ha demostrado que ayuda a las personas a alcanzar y mantener la recuperación a largo plazo», dice el líder del estudio, John F. Kelly, director asociado del Centro de Medicina de la Adicción del Hospital General de Massachusetts (MGH), afiliado a Harvard. «Este estudio es el primero que investiga exactamente cómo ayuda AA a los individuos a recuperarse, examinando los efectos independientes de varios mecanismos simultáneamente».

Kelly es profesor asociado del Departamento de Psiquiatría de la Facultad de Medicina de Harvard.

En 1990, señalan los autores del informe actual, el Instituto de Medicina pidió que se investigara más exactamente cómo ayuda AA a sus miembros. Aunque estudios posteriores han documentado los beneficios a corto y largo plazo de la participación en AA, sólo recientemente los investigadores han estudiado cómo se confieren esos beneficios. Se ha identificado una amplia gama de factores asociados a la participación en AA que contribuyen a la recuperación, como los cambios en las redes sociales, el mantenimiento de la motivación, la confianza en la capacidad para hacer frente a las exigencias de la recuperación, la disminución de los síntomas de la depresión y el aumento de la espiritualidad, pero ningún estudio ha podido determinar todavía la importancia relativa de esos mecanismos.

Para alcanzar ese objetivo, el estudio actual analizó los datos de más de 1.700 participantes que se habían inscrito en nueve centros de EE.UU. como parte de un ensayo financiado con fondos federales conocido como Proyecto MATCH que comparaba tres enfoques de tratamiento del alcoholismo. Casi 1.000 fueron reclutados en el estudio directamente de la comunidad, y otros 775 habían recibido tratamiento hospitalario previo, lo que indica un mayor grado de dependencia del alcohol. Junto con los enfoques de tratamiento que se probaron en el Proyecto MATCH – terapia cognitiva conductual, terapia de mejora de la motivación y una terapia de 12 pasos – los participantes eran libres de asistir a las reuniones de AA.

En las sesiones de seguimiento tres, nueve y 15 meses después de completar las terapias del Proyecto MATCH, los participantes recibieron varias evaluaciones. Además de informar sobre su consumo de alcohol -basado tanto en la frecuencia como en la intensidad del consumo reciente-, la asistencia a las reuniones de AA y las prácticas espirituales y religiosas, también completaron evaluaciones especializadas sobre la confianza en su capacidad para mantenerse abstinente en situaciones sociales y cuando experimentaban emociones desagradables, sobre su nivel de síntomas de depresión y sobre si sus vínculos sociales cercanos apoyaban o desalentaban sus esfuerzos para mantener la abstinencia.

Los resultados generales indicaron que una mayor participación en AA durante los tres primeros meses del período de estudio se asoció de forma independiente con una recuperación más exitosa durante el año siguiente. De los cambios de comportamiento asociados con la asistencia a AA, los cambios en las redes sociales -más contactos con personas que apoyaban la abstinencia y menos con las que fomentaban la bebida- y una mayor confianza en la capacidad de mantener la sobriedad en situaciones sociales fueron los más fuertemente relacionados con el éxito de la recuperación. La reducción de la depresión y el aumento de la espiritualidad o de las prácticas religiosas también tuvieron un papel significativo e independiente en la recuperación de los participantes que habían recibido tratamiento hospitalario y que probablemente habían tenido una dependencia más grave del alcohol.

«Nuestros hallazgos están arrojando luz sobre cómo AA ayuda a las personas a recuperarse de la adicción a lo largo del tiempo», dice Kelly. «Los resultados sugieren que los factores del contexto social son clave; las personas que se asocian con los individuos que intentan iniciar la recuperación pueden ser cruciales para su probabilidad de éxito. AA parece ser capaz de facilitar y apoyar esos cambios sociales. Otras cuestiones que debemos investigar son si determinados grupos de individuos -mujeres u hombres, jóvenes o ancianos, aquellos con o sin trastornos psiquiátricos acompañantes- se benefician de AA de la misma manera o de formas diferentes».

Los coautores adicionales del informe sobre Adicción son Bettina Hoeppner, del Centro de Medicina de la Adicción del MGH; Robert Stout, del Instituto de Ciencias de la Decisión/PIRE, Pawtucket, R.I., y Maria Pagano, de la Facultad de Medicina de la Universidad Case Western Reserve.

El estudio contó con el apoyo de subvenciones del Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo y del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas.

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