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César Chavez
Histoire numérique ID 610

Auteur : César Chavez
Date:1997

Annotation:Au début du mois d’avril 1962, un organisateur communautaire de trente-cinq ans nommé César Estrada Chavez s’est lancé seul dans l’organisation des ouvriers agricoles migrants appauvris dans les champs de raisin de Californie. Lui, sa femme et leurs huit enfants ont emballé leurs affaires dans un vieux break délabré de neuf ans et ont déménagé à Delano, en Californie, une ville de douze mille habitants, qui était le centre de l’industrie nationale du raisin de table. Au cours des deux années suivantes, Chavez a dépensé toutes les économies de sa vie, soit 1 200 dollars, pour créer une petite organisation de services sociaux pour les ouvriers agricoles de Delano, qui offrait des conseils en matière d’immigration, des cours de citoyenneté, des prestations funéraires, un crédit pour acheter des voitures et des maisons, une assistance pour l’inscription sur les listes électorales et une coopérative pour acheter des pneus et de l’essence. Comme emblème de sa nouvelle organisation, la National Farm Workers Association, Chavez choisit un aigle aztèque noir à l’intérieur d’un cercle blanc sur un fond rouge.

La sympathie de Chavez pour le sort des travailleurs agricoles migrants est venue naturellement. Il est né à Yuma, en Arizona, en 1927, l’un des cinq enfants d’immigrants mexicains. Lorsqu’il avait dix ans, ses parents ont perdu leur petite ferme ; lui, ses frères et sœurs et ses parents ont biné des betteraves, cueilli des raisins et récolté des pêches et des figues en Arizona et en Californie. Il y a eu des moments où la famille a dû dormir dans sa voiture ou camper sous les ponts. Lorsque le jeune César pouvait aller à l’école (il en a fréquenté plus de trente), il était souvent trimballé dans des classes spéciales réservées aux enfants mexico-américains.

En 1944, à l’âge de 17 ans, Chavez s’engage dans la marine. Il a servi pendant deux ans sur une escorte de destroyers dans le Pacifique. Après la fin de la Seconde Guerre mondiale, il s’est marié et a passé deux ans et demi comme métayer à cultiver des fraises. Il a ensuite travaillé dans des vergers d’abricots et de pruneaux et dans un camp de bûcherons. Puis, en 1952, sa vie prend un tournant décisif. Il a rejoint la Community Service Organization (CSO), qui voulait éduquer et organiser les pauvres afin qu’ils puissent résoudre leurs propres problèmes sociaux et économiques. Après avoir fondé des sections de la CSO à Madera, Bakersfield et Hanford, en Californie, Chavez devient le directeur général de l’organisation en 1958. Quatre ans plus tard, il rompt avec l’organisation lorsque celle-ci rejette sa proposition de créer un syndicat de travailleurs agricoles.

La plupart des dirigeants syndicaux considéraient l’objectif de Chavez de créer le premier syndicat d’ouvriers agricoles réussi de l’histoire des États-Unis comme un rêve impossible. Les ouvriers agricoles souffraient de taux élevés d’analphabétisme et de pauvreté (le revenu familial moyen n’était que de 2 000 dollars en 1965), ils connaissaient également des taux de chômage élevés et persistants (traditionnellement autour de dix-neuf pour cent) et étaient divisés en une variété de groupes ethniques : Mexicains, Arabes, Philippins et Portoricains. Le fait que les ouvriers agricoles restent rarement très longtemps dans une même localité a également nui au syndicalisme, tout comme la facilité avec laquelle les employeurs pouvaient les remplacer par des journaliers mexicains bon marché, appelés braceros, qui étaient acheminés par camion en Californie et dans le Sud-Ouest au moment des récoltes. Les travailleurs agricoles étaient spécifiquement exclus de la protection de la loi nationale sur les relations de travail de 1935. Contrairement aux autres travailleurs américains, les ouvriers agricoles n’avaient pas le droit de s’organiser, ne bénéficiaient d’aucune garantie de salaire minimum et n’avaient aucune norme de travail dans les champs garantie par le gouvernement fédéral. Les lois des États exigeant des toilettes, des périodes de repos et de l’eau potable dans les champs étaient largement ignorées.

En septembre 1965, Chavez a été entraîné dans sa première controverse importante sur le travail. Les vendangeurs philippins se sont mis en grève. « Très bien, Chavez », a demandé l’un des leaders des cueilleurs de raisin philippins, « allez-vous vous tenir à nos côtés, ou allez-vous faire la grève contre nous ? ». Malgré sa crainte que l’Association nationale des travailleurs agricoles ne soit pas suffisamment bien organisée pour soutenir une grève – elle avait moins de 100 dollars dans son fonds de grève – il a assuré aux travailleurs philippins que les membres de son association n’iraient pas sur le terrain comme briseurs de grève. MI>Huelga!–le mot espagnol pour grève-est devenu le cri de guerre des vendangeurs.

En quelques semaines, la grève ouvrière a commencé à attirer l’attention nationale. Les syndicats, les groupes religieux et les organisations de défense des droits civils ont offert un soutien financier à La Causa, comme le mouvement des travailleurs agricoles est devenu connu. En mars 1966, Chavez a pris la tête d’une marche de Pâques de 250 miles de Delano à Sacramento pour illustrer la situation critique des travailleurs agricoles migrants. La même année, l’Association nationale des travailleurs agricoles de Chavez fusionne avec un affilié de l’AFL-CIO pour former le Comité d’organisation des travailleurs agricoles unis.

Apôtre convaincu de la non-violence, Chavez était profondément troublé par les incidents violents qui ont émaillé la grève. Certains cultivateurs faisaient courir leurs tracteurs le long de la route, couvrant les grévistes de terre et de poussière. D’autres conduisaient des machines à pulvériser le long de leurs champs, arrosant les piqueteurs d’insecticide et d’engrais. Des policiers locaux ont arrêté un pasteur pour avoir lu la définition d’un briseur de grève de Jack London (« un animal à deux pattes avec une âme en tire-bouchon, un cerveau gorgé d’eau et une colonne vertébrale combinée faite de gelée et de colle »). Certains grévistes, à leur tour, intimidaient les briseurs de grève en les bombardant de billes tirées par des lance-pierres et en mettant le feu à des caisses d’emballage. Un gréviste a tenté de foncer avec une voiture sur un groupe de cultivateurs.

Dans un effort pour calmer l’escalade de la violence et pour expier le militantisme de certains membres du syndicat, Chavez a commencé à jeûner le 14 février 1968. Pendant cinq jours, il a gardé le jeûne secret. Puis, dans un discours d’une heure adressé aux travailleurs en grève, il explique que la poursuite de la violence détruirait tout ce que le syndicat représente. L' »acte de courage le plus vrai, l’acte de virilité le plus fort », a-t-il dit, « est de se sacrifier pour les autres dans une lutte totalement non violente pour la justice ». Pendant vingt et un jours, il a jeûné ; il a perdu trente-cinq livres et son médecin a commencé à craindre pour sa santé. Il accepte finalement de prendre une petite quantité de bouillon et de jus de pamplemousse et des médicaments. Le 11 mars, il a terminé son jeûne en prenant la communion et en rompant le pain avec le sénateur Robert F. Kennedy.

La grève s’est prolongée pendant trois ans. Pour sensibiliser le public à la cause des ouvriers agricoles, Chavez a lancé en 1968 un boycott du raisin de table. C’est ce boycott qui a poussé de nombreux producteurs à mettre fin à la grève. On estime que 17 millions de consommateurs américains se sont privés de raisin pour soutenir la position de négociation des ouvriers agricoles. Au milieu des années 1970, les deux tiers des raisins de Californie étaient cultivés sous contrat avec le syndicat de Chavez.

Dans les années qui ont suivi sa victoire de 1970, le syndicat de Chavez a été assailli par des problèmes internes et externes. Le nombre de membres du syndicat a diminué, passant de plus de 60 000 en 1972 à un minimum de 5 000 en 1974. (Ils sont depuis remontés à environ 30 000). Pendant ce temps, la préoccupation du public pour le sort des travailleurs agricoles migrants a diminué.

Après sa mort à l’âge de soixante-six ans en 1993, vingt-cinq mille personnes ont défilé pendant plus de deux heures et demie jusqu’à l’endroit où Chavez a fondé le syndicat United Farm Workers Union. Là, les personnes en deuil ont rappelé son extraordinaire héritage. Grâce à ses efforts, l’outil le plus pénible utilisé par les travailleurs agricoles, la houe courte, a été éliminé et l’utilisation de nombreux pesticides dangereux dans les champs de raisin a été interdite. Ses efforts ont également permis une augmentation de soixante-dix pour cent des salaires réels entre 1964 et 1980, ainsi que l’établissement de prestations de soins de santé, d’une assurance invalidité, de régimes de retraite et de procédures de réclamation normalisées pour les travailleurs agricoles. Il a contribué à faire adopter en Californie, en 1975, la première loi nationale sur les relations de travail dans l’agriculture, qui interdisait aux producteurs de licencier les travailleurs en grève ou de s’engager dans des négociations de mauvaise foi. Grâce à ses efforts, les ouvriers agricoles migrants ont gagné un droit détenu par tous les autres travailleurs américains : le droit de négocier collectivement.

Dans cette sélection, Chavez aborde la complicité du gouvernement dans l’affaiblissement des syndicats des travailleurs agricoles.

Document:M. Chavez. Après 3 mois de grève en 1979, nous sommes arrivés à la conclusion que très peu de progrès ont été réalisés au cours des 40 dernières années.

Dans les années 30, lorsque les ouvriers agricoles ont essayé d’organiser une grève, ils ont été regardés et traités par les structures de pouvoir locales dans les communautés rurales comme non américains, comme subversifs, et comme une sorte d’élément criminel. Nous sommes aujourd’hui regardés à peu près de la même manière.

Comme dans les années 30, lorsqu’une grève se produisait, on les traitait de criminels, que ce soit à Salinas, à Calexico, dans le comté de Monterey, dans le comté impérial, ou à Delano et Bakersfield, en Californie. Lorsqu’un syndicat fait grève, cela ne devient pas simplement un conflit patronal-syndical comme c’est le cas dans d’autres affaires, mais d’après notre expérience, cela devient d’un côté les travailleurs, de l’autre l’agrobusiness et toutes les institutions locales, politiques et sociales, s’organisent alors pour briser la grève – la police, les shérifs, les tribunaux, les écoles, les conseils de surveillance, les conseils municipaux. Ce n’est pas tout, les agences d’État ou fédérales qui se trouvent dans ces zones rurales sont également fortement influencées par ce pouvoir politique écrasant. L’industrie agroalimentaire manie le pouvoir politique et l’utilise pour briser nos grèves et détruire le syndicat.

Ils ont deux normes de conduite contre les Mexicains et contre les syndicats. Tant que nous, travailleurs agricoles mexicains, gardons notre place et faisons notre travail, nous sommes tolérés, mais si le travailleur mexicain adhère à un syndicat, s’il se bat pour la justice et s’il ose faire grève, alors toutes les institutions locales se sentent obligées de défendre ce qu’elles considèrent comme leur idéal du mode de vie américain. Ces communautés, donc, ne savent pas quoi faire avec nous et elles ne savent pas quoi faire sans nous…..

Pendant tant d’années, nous avons été impliqués dans les grèves agricoles ; en organisant près de 30 ans en tant que travailleur, en tant qu’organisateur, et en tant que président du syndicat – et pendant toutes ces presque 30 années, il est évident que lorsque les travailleurs agricoles font grève et que leur grève réussit, les employeurs vont au Mexique et ont un recours illimité, sans restriction, à des briseurs de grève étrangers illégaux pour briser la grève. Et, pendant plus de 30 ans, le service d’immigration et de naturalisation a regardé de l’autre côté et a aidé à briser la grève.

Je ne me souviens pas d’un seul cas, en 30 ans, où le service d’immigration a renvoyé des briseurs de grève….. Les employeurs font appel à des contrebandiers professionnels pour recruter et transporter de la contrebande humaine à travers la frontière mexicaine pour l’acte spécifique de briser la grève…..

Nous avons observé pendant toutes ces années que le service d’immigration a une politique telle qu’elle nous a été relatée, qu’ils ne prendront pas parti dans un conflit de travail agricole….. Ils n’ont pas pris parti signifie permettre aux cultivateurs d’avoir une utilisation sans restriction des étrangers illégaux comme briseurs de grève, et si ce n’est pas prendre parti, je ne sais pas ce que prendre parti signifie.

Les cultivateurs ont armé leurs contremaîtres. Ils se sont tournés vers des agences professionnelles pour qu’elles leur fournissent un nombre illimité de gardes armés recrutés dans la rue, des jeunes hommes qui ne sont pas formés, dont beaucoup sont membres du Ku Klux Klan et du parti nazi… à qui l’on donne un fusil, une matraque, un badge et une bombe de gaz lacrymogène, ainsi que l’autorité et la permission d’aller tabasser nos gens, de les effrayer, de les mutiler, et d’essayer de briser la grève en utilisant cette puissance brute incontrôlée contre notre peuple…..

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