Faces of the Harlem Renaissance

Edward Kennedy “Duke” Ellington

1899-1974 / Compositore, musicista, bandleader

Dopo essersi fatto un nome come musicista jazz nella sua città natale, Washington, D.C., negli anni 20, Edward “Duke” Kennedy Ellington si diresse verso la grande epoca, New York City. Dopo un inizio difficile, ottenne un ingaggio al Kentucky Club di Broadway. Suonò in quel locale con la sua orchestra per i successivi quattro anni.

Nel 1927, l’orchestra di Ellington ottenne un lavoro come house band al segregato razziale Cotton Club. Ellington accolse nella sua orchestra musicisti con una tecnica distinta e li mise in evidenza nelle sue composizioni.

Il suo “Concerto for Cootie” – chiamato così in onore del trombettista Charles “Cootie” Williams – fu la prima composizione jazz in forma di concerto (un pezzo musicale in tre movimenti per uno o più strumenti solisti e un’orchestra). Ellington non smise di rompere le convenzioni musicali; inventò anche il suo proprio linguaggio armonico.

Quando il paese sprofondò nella Grande Depressione nell’ottobre 1929, molti direttori di band ebbero problemi a far quadrare i conti. Non Ellington; lui fiorì. Il 1930 lo trovò coinvolto in un turbine musicale e sociale: Oltre alle tournée, agli spettacoli di Broadway, alle apparizioni in film come Symphony in Black: A Rhapsody of Negro Life, e trasmettendo alla radio, Duke Ellington infranse alcune barriere razziali di vecchia data esibendosi in teatri e hotel che un tempo erano stati vietati ai neri. Questo stile pionieristico caratterizzò la sua carriera per tutta la vita.

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