È un processo sorprendente. Cominciamo come poche cellule che si sviluppano in un essere umano complesso con organi e processi biochimici altamente differenziati. Guardate il cervello con i suoi miliardi di cellule nervose e miliardi di connessioni. Come succede? I nostri geni controllano come avvengono queste connessioni. Per esempio, un gene dice alle cellule della retina dell’occhio di connettersi con la corteccia occipitale nella parte posteriore del cervello. Questo permette alle informazioni ricevute dall’interno dell’occhio di essere “viste” dal cervello. Ci vuole una connessione diversa con altre parti del cervello per interpretare e riconoscere ciò che è stato visto.

La potatura sinaptica
Le nostre esperienze e ciò che facciamo nella nostra vita determinano lo sviluppo del nostro sistema nervoso. Alcune connessioni sono necessarie mentre altre possono essere eliminate. Per anni il termine “Usa o perdi” si riferiva alle capacità fisiche e alla massa muscolare, ma ora sappiamo che si applica anche al cervello e alla cognizione. Incoraggiamo le persone che invecchiano a rimanere socialmente e cognitivamente impegnate – cruciverba, lettura e attività di gruppo. Mentre impariamo, creiamo nuove connessioni che modellano il nostro cervello. Il cervello è “plastico” e crea nuove connessioni ripetendo le attività, la pratica e il nuovo apprendimento. Questi stessi concetti si applicano alla riabilitazione dell’ictus.

Processo di recupero
Ci sono molteplici processi che avvengono nel sistema nervoso al momento di una lesione e durante il recupero.

  • Risoluzione dell’edema: Un ictus acuto, una lesione cerebrale o del midollo spinale può essere associato a gonfiore ed edema. Ci sono anche cambiamenti chimici complessi che avvengono a livello cellulare.
  • Risoluzione della diaschisi: Diaschisi (dī-ās’-kĭ-sĭs) significa l’arresto delle reti in tutto il sistema nervoso. Pensate al sistema nervoso come ad una rete elettrica. Quando qualcuno ha un ictus o una lesione cerebrale, ci sono parti del cervello lontane dalle lesioni che sono sulla stessa rete. Inizialmente si spengono, ma col tempo cominciano a tornare in linea e vediamo il recupero e il ritorno della funzione.
  • Compensazione comportamentale: Questo è ciò che veniva tradizionalmente eseguito nella riabilitazione. I pazienti imparano come allacciarsi le scarpe con una mano o come usare un coltello a bilanciere. Queste sono abilità importanti, ma possono portare al non utilizzo del braccio o della gamba colpiti.
  • Plasticità neurale: È la convinzione che, anche più tardi nella vita, il cervello è capace di cambiare. Se una parte del cervello è danneggiata, un’altra parte può essere in grado di assumere la funzione con una riabilitazione appropriata. Se qualcuno perde il suo centro del linguaggio sul lato sinistro del cervello, può essere in grado di utilizzare il lato destro del cervello.

Plasticità neurale
Il sistema nervoso centrale (che comprende il cervello e il midollo spinale) può essere riparato dopo una lesione. Questa proprietà è chiamata plasticità neurale. Il cervello rimodella costantemente il suo funzionamento man mano che incontra nuove richieste nell’ambiente. Quando qualcuno padroneggia una nuova abilità, che sia il golf o il violino, i cambiamenti avvengono nel cervello a causa della pratica ripetuta che è coinvolta nel diventare abile in un compito. La plasticità neurale è la base per l’apprendimento in un cervello normale e per il “riapprendimento” nel cervello danneggiato. La riabilitazione è la chiave di questo processo di riapprendimento.

La riabilitazione dopo una lesione promuove la riorganizzazione del cervello. Con una terapia adeguata che utilizza la giusta dose di compiti funzionali, le aree del cervello che non erano precedentemente coinvolte in un particolare compito possono essere reclutate per svolgere questa funzione al posto del cervello danneggiato. Tuttavia, senza un’adeguata riabilitazione, questa riorganizzazione del cervello non avrà luogo e il paziente non raggiungerà il miglior recupero possibile della funzione. Sappiamo da ampie ricerche che ci vogliono compiti “funzionali” (non solo attività casuali) per ricablare il cervello.

Mentre una pronta attenzione alle esigenze di riabilitazione è importante, molti pazienti hanno un serbatoio di abilità non sfruttate e possono ancora migliorare mesi o anni dopo una lesione o un ictus. La riabilitazione, la pratica ripetuta di compiti funzionali, permette di reclutare nuove aree per assumere la funzione delle aree danneggiate.

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