Operazione del mercato

La maggior parte del commercio di materie prime è in contratti per consegna futura. Lo scopo del commercio di futures è quello di assicurarsi contro il rischio di cambiamenti di prezzo (copertura) o di ottenere un profitto speculando sull’andamento dei prezzi. Se uno speculatore crede che i prezzi saliranno, compra un contratto future e lo vende quando vuole (per esempio, in una data di consegna più lontana). Lo speculatore guadagna (se i prezzi sono aumentati) o perde (se sono diminuiti), la differenza è dovuta al cambiamento del prezzo.

“Hedging” significa la compensazione di impegni sul mercato in effettivi con contratti a termine. Un produttore che compra una merce a prezzi spot (correnti) ma che normalmente non rivende fino a tre mesi dopo, può assicurarsi contro un calo dei prezzi vendendo futures: se i prezzi scendono, perde sulle sue scorte ma può acquistare a un prezzo inferiore; se i prezzi salgono, guadagna sulle sue scorte ma perde sulle sue vendite a termine. Poiché i movimenti dei prezzi nel mercato reale e nel mercato dei futures sono strettamente correlati, la perdita (o il guadagno) nelle transazioni reali sarà normalmente compensata da un guadagno comparabile (o una perdita) nel mercato dei futures.

Il funzionamento dei mercati dei futures richiede materie prime di qualità uniforme, in modo che le transazioni possano avvenire senza che l’acquirente debba ispezionare le materie prime stesse. Questo spiega perché non esiste un mercato a termine, per esempio, del tabacco, che varia troppo nella qualità. E’ necessaria anche un’offerta costante e non fluttuante; ciò si riferisce tecnicamente alla “bassa elasticità dell’offerta”, che significa che la quantità di una merce che i produttori forniscono al mercato non è molto influenzata dal prezzo a cui sono in grado di vendere la merce. Se l’offerta potesse essere regolata relativamente rapidamente ai cambiamenti della domanda, la speculazione diventerebbe troppo difficile e rischiosa perché i prezzi eccezionalmente alti o bassi, dai quali gli speculatori sono in grado di trarre profitto, vengono eliminati non appena l’offerta viene regolata. Il controllo monopolistico della domanda e dell’offerta è anche sfavorevole al funzionamento di un mercato a termine perché il prezzo è soggetto in larga misura al controllo del monopolista ed è quindi improbabile che fluttui abbastanza da fornire allo speculatore un’opportunità di guadagno. Non c’è, per esempio, un mercato dei diamanti, perché c’è solo una cooperativa di commercializzazione. Nel 1966 il mercato londinese della gommalacca ha cessato di funzionare dopo che il governo indiano ha applicato il controllo dei prezzi degli esportatori alla fonte.

Prima della seconda guerra mondiale Londra era il centro del commercio internazionale di beni primari, ma New York è diventata almeno altrettanto importante. È in queste due città che vengono determinati i prezzi internazionali di molti prodotti primari. Anche se New York ha spesso il mercato più grande, molti produttori preferiscono il mercato di Londra a causa delle grandi fluttuazioni della domanda locale negli Stati Uniti che influenzano i prezzi del mercato di New York. In alcuni casi gli accordi internazionali sui prodotti di base hanno ridotto l’importanza di alcuni mercati di prodotti di base.

Ci sono mercati sia a New York che a Londra per numerosi prodotti primari, tra cui cotone, rame, cacao, zucchero, gomma, caffè, lana e lana, stagno, argento e grano. Il tè, la lana e le pellicce sono messe all’asta a Londra, ma nel caso di molte altre merci, le aste sono state sostituite da vendite private. A Londra il mercato dei metalli è molto più un mercato “spot” o di consegna che altri mercati a termine. Molti paesi hanno i loro propri mercati: L’Australia per la lana, lo Sri Lanka e l’India per il tè, e la Malesia per la gomma e lo stagno.

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