Le persone con disturbo ossessivo-compulsivo (OCD) hanno pensieri persistenti e sconvolgenti (ossessioni) e usano rituali (compulsioni) per controllare l’ansia prodotta da questi pensieri. Quando il disturbo ossessivo-compulsivo diventa grave, questi rituali possono finire per interferire con le attività quotidiane e le relazioni di una persona. Per esempio, se un anziano è ossessionato dai germi o dallo sporco, può sviluppare una compulsione a lavarsi le mani ripetutamente fino a sanguinare. Un’ossessione per gli intrusi può indurre qualcuno a chiudere e richiudere la porta molte volte prima di andare a letto.

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Inumerevoli membri di AgingCare.com hanno condiviso le ossessioni e le compulsioni dei loro cari anziani sul Caregiver Forum per ricevere consigli e approfondimenti su questi comportamenti insoliti. Alcune compulsioni comuni includono le seguenti:

  • “Mio padre anziano è ossessionato dal contare”.
  • “Mia zia si lavava i capelli tre volte invece di una perché tre è un ‘numero fortunato’ e uno no.”
  • “Mia madre anziana nasconde fazzoletti usati e appallottolati in tutta la casa – nelle tasche e nelle maniche, nel letto, sotto il letto, nella lavatrice, persino nel cibo.”

Eseguire tali rituali non è piacevole per chi soffre di OCD. Al massimo, produce un sollievo temporaneo dall’ansia creata dai loro pensieri ossessivi. Il disturbo ossessivo-compulsivo è di solito considerato un disturbo d’ansia per tutta la vita, ma quando una persona anziana sviluppa i sintomi più tardi nella vita, potrebbe essere collegato all’insorgenza del morbo di Alzheimer o un altro tipo di demenza.

La differenza tra abitudini sane e comportamenti compulsivi

Le persone sane sviluppano abitudini, come il doppio controllo per vedere se la stufa è spenta prima di uscire di casa, ma le abitudini sono eseguite senza pensieri e hanno un obiettivo diretto dietro di loro (assicurarsi che la stufa sia spenta per evitare di accendere un fuoco). La differenza è che le persone con OCD eseguono ripetutamente i loro rituali, anche se farlo è angosciante e interferisce con la vita quotidiana. I rituali hanno uno scopo che non è correlato all’azione stessa (per minimizzare l’ansia causata da un’ossessione.) Gli individui con OCD sperimentano un controllo limitato sulle loro compulsioni.

Anche se la maggior parte degli adulti con OCD riconoscono che il loro comportamento ritualistico è senza senso, è possibile che una persona non si renda conto che il loro comportamento è fuori dal comune. Alcuni rituali comuni includono controllare ripetutamente le cose, toccare le cose (specialmente in una particolare sequenza), riordinare le cose o contare le cose. Le persone con OCD possono anche essere preoccupate per l’ordine e la simmetria, avere difficoltà a buttare via le cose (così si accumulano), o accumulare oggetti non necessari.

Quali ossessioni possono causare un comportamento rituale?

Le ossessioni sono pensieri ricorrenti indesiderati che una persona trova inquietanti. Un individuo che ha una personalità ossessiva può diventare frequentemente preoccupato dalla preoccupazione, ma qualcuno con un vero OCD si sente come se non avesse alcun controllo su questi pensieri intrusivi e trascorre una grande quantità di tempo agonizzando su di essi. L’ansia che questi pensieri angoscianti causano è estrema e interferisce con la capacità di una persona di funzionare e mantenere relazioni sane.

Alcune ossessioni comuni includono avere frequenti pensieri di violenza verso gli altri o se stessi, persistenti pensieri sessuali indesiderati, o avere pensieri che sono vietati dal proprio credo religioso. Il perfezionismo è un’altra ossessione che fa sì che un individuo con OCD si fissi sull’uniformità, sull’esattezza o sulla minimizzazione dei difetti o degli errori.

Quanto è comune l’OCD?

L’OCD colpisce circa 2,2 milioni di adulti americani, e il problema può essere accompagnato da altri problemi di salute mentale come disturbi alimentari, disturbi di panico e depressione. Colpisce uomini e donne in numero approssimativamente uguale e di solito appare nell’infanzia, nell’adolescenza o nella prima età adulta. La ricerca indica che il disturbo ossessivo-compulsivo può essere presente nelle famiglie. Il corso della malattia è abbastanza vario, e i sintomi possono andare e venire, diminuire nel tempo, o peggiorare.

Se il disturbo ossessivo compulsivo diventa grave, può impedire a una persona di lavorare o di svolgere le normali responsabilità a casa. Le persone con OCD possono cercare di controllare i loro sintomi evitando le situazioni che scatenano le loro ossessioni o usando droghe e/o alcol.

Similitudini tra OCD e demenza

Sebbene gli studi non abbiano ancora collegato esplicitamente OCD e demenza, sembra che ci sia qualche incrocio tra le due condizioni. Per esempio, gli anziani con il morbo di Alzheimer e la demenza frontotemporale possono sperimentare pensieri ossessivi e sviluppare un comportamento ritualistico che sconcerta i loro assistenti. Infatti, alcuni comportamenti emergenti legati alla demenza nelle prime fasi possono rispecchiare da vicino i cicli ossessivo-compulsivi che sono caratteristici dell’OCD.

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L’ansia generalizzata è comune negli anziani con demenza mentre lottano per dare un senso al loro ambiente e continuare a funzionare a un livello “normale” nonostante le crescenti sfide cognitive. Le lacune nella memoria a breve termine possono indurli a ripetere certi comportamenti, un po’ come i rituali. Se un anziano non ha una storia di comportamento ossessivo o compulsivo e inizia a mostrare i sintomi del DOC più tardi nella vita, è importante prendere subito un appuntamento con un medico.

Trattamenti per il DOC

Il DOC è solitamente trattato con una psicoterapia basata sull’esposizione, in cui le persone affrontano situazioni che causano paura o ansia e diventano desensibilizzate ad esse. Farmaci come gli antidepressivi sono a volte utilizzati in combinazione con la terapia. Poiché il disturbo ossessivo-compulsivo spesso causa problemi nella vita familiare e influenza l’adattamento sociale, la terapia familiare può anche essere raccomandata per promuovere la comprensione del disturbo e aiutare a ridurre il conflitto.

Per i pazienti anziani con demenza, la terapia può essere utile solo nelle prime fasi della condizione. Quando il declino cognitivo peggiora, i farmaci e le tecniche non farmaceutiche come il reindirizzamento e la convalida sono di solito i metodi migliori per gestire l’ansia nei pazienti affetti da demenza.

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