Più un cavallo sbuffa, più è felice, secondo un nuovo studio di ricercatori francesi.

Il team, guidato da Mathilde Stomp dell’Université de Rennes, spera che le risposte emotive positive misurabili nei cavalli potrebbero portare a migliori pratiche di benessere.

La ricerca mirava a guardare le risposte positive a “bassa intenstità”, mentre i precedenti studi sugli animali si sono concentrati sulle reazioni ad “alta intensità”, come quelle indotte dal “gioco sociale”.

Scrivendo sulla rivista ad accesso aperto PLoS ONE, Mathilde e i suoi colleghi hanno detto che si stavano concentrando sugli “sbuffi” dei cavalli – che sono stati spesso pensati come un mezzo per liberare il naso dai detriti, ma sono stati aneddoticamente associati a “cambiamenti positivi della situazione o, come nei rinoceronti, durante il foraggiamento”.

“Nel presente studio, abbiamo ipotizzato che gli sbuffi possono, come risultato di una lieve eccitazione positiva, essere un riflesso comportamentale di un cambiamento fisiologico positivo transitorio”, hanno detto.

I ricercatori hanno fatto un’importante distinzione tra uno “sbuffo” e altri suoni delle narici che i cavalli fanno quando sono allarmati o curiosi.

“Lo “sbuffo” è un suono molto breve di inalazione rasposa prodotto in un contesto di bassa allerta, come l’indagine di un nuovo oggetto o ostacolo. Potrebbe anche essere prodotto prima di emettere un ‘soffio’; il ‘soffio’ corrisponde a una breve espirazione non pulsata molto intensa attraverso le narici ed è generalmente associato a posture di vigilanza/allarme”, hanno detto gli autori del rapporto.

“Lo ‘sbuffo’ corrisponde a un suono più o meno pulsato prodotto dalle vibrazioni delle narici mentre si espelle l’aria, con una durata leggermente più lunga rispetto al ‘soffio’. “

Lo studio, condotto in Bretagna, ha coinvolto 48 cavalli in quattro gruppi – due provenienti da scuole di equitazione e due da proprietari privati.

Lo studio ha descritto entrambe le scuole di equitazione come “caratterizzate da condizioni di alloggio restrittive”, con cavalli tenuti in stalla con un’uscita limitata e lavorati per 4-12 ore alla settimana.

L’altro gruppo proveniva da due case private e coinvolgeva cavalli che vivevano in condizioni naturalistiche in gruppi stabiliti, occasionalmente utilizzati per l’equitazione di piacere.

Un solo sperimentatore registrava gli sbuffi, e allo stesso tempo venivano raccolti dati sui segnali comportamentali e posturali come la posizione delle orecchie dei cavalli.

E’ stato anche annotato un “punteggio di stress cronico” che teneva conto di quattro fattori: il numero di risposte aggressive verso il ricercatore; il numero di comportamenti stereotipati mostrati; la percentuale di tempo trascorso con le orecchie all’indietro durante l’alimentazione e la percentuale di tempo trascorso rivolto verso il muro.

Nelle due popolazioni di maneggi, i cavalli hanno prodotto in media 5,66±3,32 sbuffi all’ora. I tassi di sbuffo differivano chiaramente a seconda del contesto, con un maggior numero di registrazioni quando i cavalli erano fuori in campo rispetto a quando erano in stalla.

I cavalli tenuti in condizioni naturalistiche hanno sbuffato per lo più mentre mangiavano erba (68,9%), o quando camminavano lentamente in esplorazione (20,1%). In alcuni casi, gli sbuffi sono stati prodotti anche subito dopo il rotolamento (5,4%).

I cavalli delle scuole di equitazione hanno anche mostrato il maggior numero di sbuffi mentre mangiavano: il 67,3% è stato registrato quando mangiavano fieno nelle loro stalle e il 69,6% quando pascolavano.

È stata anche trovata una correlazione tra la produzione di sbuffi e i punteggi di benessere, con i segni di stress che diminuivano al pascolo mentre le risposte agli sbuffi aumentavano. La popolazione del maneggio, che ha dimostrato i punteggi di stress più alti in generale, ha anche aumentato il tasso di sbuffo quando i segni di stress erano bassi.

“Questo studio, che mirava a testare il potenziale interesse degli sbuffi come indicatori di emozioni positive, ha rivelato che la produzione di sbuffi è associata a contesti più positivi (al pascolo, durante l’alimentazione) e stati (con le orecchie in posizione avanzata) ed è meno frequente nei cavalli che mostrano un benessere alterato,” ha dichiarato lo studio.

“È chiaro che gli sbuffi non possono essere considerati come una semplice funzione igienica di pulizia delle narici, espressa senza un contesto particolare e senza uno stato di eccitazione specifico. Proponiamo che sarebbe indicativo di una fase di rilassamento associata ad emozioni positive di bassa intensità e quindi espressa ancora di più dai cavalli in uno stato di benessere cronico,” ha aggiunto.

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“Tuttavia, il nostro studio non permette di escludere totalmente la funzione sanitaria dello sbuffo, poiché le differenze di polvere presenti nei contesti di stalla e di pascolo non sono state esaminate in dettaglio, ma i risultati mostrano che questo è improbabile per spiegare le differenze tra i singoli cavalli.”

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