Ötzi l’Uomo venuto dal ghiaccio, la mummia più antica d’Europa, ha probabilmente subito un colpo alla testa prima di morire circa 5.300 anni fa, secondo una nuova analisi delle proteine del suo tessuto cerebrale.

Da quando una coppia di escursionisti si è imbattuta nel suo corpo congelato sorprendentemente ben conservato nelle Alpi nel 1991, Ötzi è diventato uno degli esemplari umani antichi più studiati. Il suo volto, l’ultimo pasto, l’abbigliamento e il genoma sono stati ricostruiti – tutti contribuendo ad un’immagine di Ötzi come un agricoltore di 45 anni, vestito di pelle e tatuato, che era originario dell’Europa centrale e soffriva di malattie cardiache, dolori articolari, carie e probabilmente della malattia di Lyme prima di morire.

Nessuna di queste condizioni, tuttavia, ha portato direttamente alla sua morte. Una ferita rivela che Ötzi fu colpito alla spalla da una freccia mortale che perforava l’arteria, e un pasto non digerito nello stomaco dell’Uomo venuto dal ghiaccio suggerisce che fu vittima di un’imboscata, dicono i ricercatori.

Alcuni anni fa, una TAC ha mostrato macchie scure nella parte posteriore del cervello della mummia, indicando che Ötzi ha anche subito un colpo alla testa che ha sbattuto il suo cervello contro la parte posteriore del cranio durante l’attacco fatale.

Nel nuovo studio, gli scienziati che hanno esaminato campioni di tessuto cerebrale del cadavere della mummia hanno trovato tracce di cellule sanguigne coagulate, suggerendo che Ötzi ha effettivamente subito una contusione al cervello poco prima della sua morte.

Ma c’è ancora un pezzo del mistero dell’omicidio neolitico che rimane irrisolto: Non è chiaro se la lesione cerebrale di Ötzi sia stata causata da un colpo in testa o dalla caduta dopo essere stato colpito dalla freccia, dicono i ricercatori.

Lo studio si è concentrato sulle proteine trovate in due campioni di cervello di Ötzi, recuperati con l’aiuto di un endoscopio controllato dal computer. Delle 502 diverse proteine identificate, 10 erano legate al sangue e alla coagulazione, hanno detto i ricercatori. Hanno anche trovato prove di un accumulo di proteine legate alla risposta allo stress e alla guarigione delle ferite.

Uno studio separato del 2012 dettagliato nel Journal of the Royal Society Interface ha esaminato i globuli rossi della mummia (i più antichi mai identificati) da un campione di tessuto prelevato dalla ferita di Ötzi. Quella ricerca ha mostrato tracce di una proteina coagulante chiamata fibrina, che appare nel sangue umano subito dopo che una persona subisce una ferita, ma scompare rapidamente. Il fatto che fosse ancora nel sangue di Ötzi quando è morto suggerisce che non è sopravvissuto a lungo dopo la ferita.

Le proteine sono meno suscettibili alla contaminazione ambientale rispetto al DNA e, nel caso delle mummie, possono rivelare quali tipi di cellule il corpo stava producendo al momento della morte. L’analisi delle proteine di una ragazza inca di 15 anni, sacrificata 500 anni fa, ha recentemente rivelato che aveva un’infezione polmonare batterica al momento della sua morte.

“Le proteine sono gli attori decisivi nei tessuti e nelle cellule, e conducono la maggior parte dei processi che avvengono nelle cellule”, ha detto in un comunicato Andreas Tholey, scienziato dell’Università tedesca di Kiel e ricercatore del nuovo studio di Ötzi.

“L’identificazione delle proteine è quindi fondamentale per comprendere il potenziale funzionale di un particolare tessuto”, ha aggiunto Tholey. “Il DNA è sempre costante, indipendentemente da dove proviene nel corpo, mentre le proteine forniscono informazioni precise su ciò che sta accadendo in regioni specifiche all’interno del corpo.”

Oltre alle proteine legate alla coagulazione, Tholey e colleghi hanno anche identificato decine di proteine note per essere abbondanti nel tessuto cerebrale nei campioni di Ötzi. Un’analisi al microscopio ha anche rivelato strutture cellulari neurali ben conservate, hanno detto i ricercatori.

“Indagare il tessuto mummificato può essere molto frustrante”, ha detto l’autore dello studio e microbiologo Frank Maixner, dell’Accademia Europea di Bolzano/Bozen (EURAC), in una dichiarazione. “I campioni sono spesso danneggiati o contaminati e non necessariamente danno risultati, anche dopo diversi tentativi e utilizzando una varietà di metodi di indagine. Quando si pensa che siamo riusciti a identificare i cambiamenti effettivi del tessuto in un umano che ha vissuto più di 5.000 anni fa, si può iniziare a capire quanto siamo soddisfatti come scienziati che abbiamo persistito con la nostra ricerca dopo molti tentativi falliti.”

La loro ricerca è stata dettagliata nella rivista Cellular and Molecular Life Sciences.

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