Scritto da Ben Stanley – 16 settembre 2020

Alla fine del 1968, gli astronauti della NASA Frank Borman, Jim Lovell e Bill Anders si preparavano ad essere i primi umani a lasciare l’orbita terrestre, diretti sulla Luna.

Prima che il trio creasse la storia, loro – come milioni di altre persone in tutto il mondo – dovettero sedersi e ricevere una vaccinazione nel bel mezzo di una pandemia.

Provocata dal ceppo H3N2 del virus dell’influenza A, l'”influenza di Hong Kong” del 1968 fu un’epidemia globale che potrebbe aver causato la morte di fino a quattro milioni di persone in tutto il mondo.

“Anche se la morbilità e la mortalità stimate della pandemia erano solo una piccola frazione della … pandemia N1N1 del 1918, l’impatto in corso del virus dell’influenza A(H3N2) sulla salute pubblica è stato profondo.”

Registrata per la prima volta a Hong Kong quel luglio, l’influenza aviaria era già diffusa negli Stati Uniti quando Borman, Lovell e Anders si sono vaccinati.

Germania e Giappone erano tra i paesi più colpiti dal ceppo H3N2, che il New York Times ha descritto come “uno dei peggiori della storia”.

Con i viaggi aerei commerciali che cominciavano a toccare ogni angolo del mondo, la pandemia del 1968 fu probabilmente la prima al mondo diffusa globalmente dalla conquista scientifica del volo.

Anche se differiscono selvaggiamente dalla pandemia globale di coronavirus di oggi – sia in termini di morti che di impatto sociale – le somiglianze tra mostrano certamente l’impatto duraturo che i ricordi brevi hanno sulle lezioni imparate.

“Anche se la morbilità e la mortalità stimata di questa pandemia è stata solo una piccola frazione di quella associata alla pandemia N1N1 del 1918, l’impatto in corso del virus dell’influenza A(H3N2) sulla salute pubblica è stato profondo”, hanno dichiarato la dott.ssa Barbara Lester, il dott. Timothy Uyeki, e il dottor Daniel Jernigan, hanno scritto sull’American Journal of Public Health, questo maggio.

Il cugino precoce della pandemia

La storia dell'”influenza di Hong Kong” inizia più di un decennio prima, durante un’epidemia di influenza aviaria spesso dimenticata nel 1957.

I primi casi dell’epidemia virale H2N2 di quell’anno cominciarono ad apparire nella provincia cinese sud-occidentale di Guizhou, nel febbraio Due mesi dopo, il Times riportò che fino a un quarto di milione di persone a Hong Kong stavano ricevendo cure per il virus.

Entro luglio, più di un milione di indiani lo avevano contratto. Più di un milione di vite sono state reclamate dalla pandemia, entro il 1959.

Alcuni di coloro che avevano contratto il virus avevano poco più di una tosse o una leggera febbre, anche se ulteriori complicazioni potevano includere polmonite, bronchite e ulteriori malattie cardiovascolari.

Pensato inizialmente come una recrudescenza della devastante influenza spagnola del 1918-1920, il leggendario virologo americano Dr. Maurice Hilleman scoprì che si trattava in realtà di un ceppo completamente nuovo di influenza dopo aver confrontato un campione di un giovane membro del servizio navale degli Stati Uniti che aveva contratto il virus.Hilleman scoprì che si trattava in realtà di un ceppo di influenza completamente nuovo, dopo aver confrontato un campione prelevato da un giovane membro del servizio navale degli Stati Uniti che lo aveva raccolto a Hong Kong, con quelli precedenti.

“Ciò che trovò fu che c’era questo drammatico cambiamento”, ha detto a History.com il dottor Paul A. Offit, un eminente esperto americano di vaccini, a maggio.

“Entrambe quelle proteine erano completamente diverse da quelle che erano state in precedenza. Non si erano semplicemente allontanate, si erano spostate”.

Nonostante le sfide iniziali, i virologi sono stati rapidamente in grado di creare un vaccino efficace. Un numero limitato di americani ne ricevette uno, alla fine del 1958.

Al di là dell’eventuale distribuzione del vaccino stesso, le misure di salute pubblica diffuse includevano la chiusura delle scuole in Irlanda e l’autoquarantena raccomandata dal governo nel Regno Unito.

Gli scienziati britannici hanno dimostrato che il ceppo del 1957, noto colloquialmente come “influenza asiatica”, ha causato complicazioni solo nel tre per cento dei casi, con un tasso di mortalità dello 0.

Mentre l’eventuale tasso di complicazioni per il COVID-19 non è ancora noto, una ricerca della John Hopkins University mostra che il tasso di mortalità del coronavirus negli Stati Uniti è dieci volte quello britannico, nel 1957. In Messico, il tasso di mortalità del COVID-19 è del 10,6% dei casi registrati.

Un’epidemia che si diffonde

Come tutti i paesi, Hong Kong sperimenta il flusso e riflusso delle stagioni influenzali, con i periodi peggiori tra gennaio e aprile e luglio e agosto.

“…la nostra attuale abitudine di dimenticare e guardare nell’altra direzione sembrerebbe un atto catastrofico di follia globale.”

All’inizio di luglio, nel 1968, i funzionari della sanità pubblica di Hong Kong scoprirono una sovrabbondanza di pazienti con sintomi simili all’influenza, e peggio. Entro la fine del mese, si ritiene che 500.000 siano stati infettati.

Anche se ancora relativamente nuovo, i viaggi aerei internazionali commerciali hanno visto il virus diffondersi ad un ritmo veloce, a livello globale.

Infatti: il primo caso di ‘influenza di Hong Kong’ negli Stati Uniti fu un giovane marine che era tornato a casa dalla guerra del Vietnam. Poco prima di partire, aveva condiviso un bunker con un amico che aveva appena visitato Hong Kong.

Il rapido rintracciamento dei contatti da parte dei marines ha rapidamente stabilito, e isolato, un gran numero di persone potenzialmente infette, ma la virulenza del nuovo ceppo influenzale ha costretto il governo americano a lavorare in fretta.

Nel giro di una settimana dal primo caso, il predecessore del CDC, il National Communicable Disease Center, ha iniziato la comunicazione con i funzionari statali sul nuovo ceppo H3N2.

In quel momento, i casi stavano spuntando in altre città della costa occidentale, mentre il virus si diffondeva tra la popolazione americana. Tra gli altri, un raduno di scout in Pennsylvania servì come evento “super-diffusore”.

Un secondo picco alla fine del 1969 e all’inizio del 1970 fu più grave del primo, sperimentato quell’inverno.

Risposta, e impatto

Il nuovo virus – creato da uno spostamento antigenico, essenzialmente un riassortimento di geni H2N2 – fu rapidamente isolato dai ricercatori di Hong Kong. Guidati dagli Stati Uniti e dal Regno Unito, uno sforzo mondiale ha permesso di produrre un vaccino molto efficace già a novembre.

15 milioni di dosi globali erano disponibili per il picco iniziale della pandemia, nel gennaio 1969. Furono usati anche nuovi potenti antivirali per combattere il virus.

Pubblico dominio

L'”influenza di Hong Kong” del 1968 ebbe solo un tasso di mortalità dello 0,5%. In modo allarmante, i più giovani di 65 anni morirono di complicazioni legate all’influenza o alla polmonite, durante la breve pandemia.

A parte la chiusura di alcune scuole e l’aumento dei controlli in alcuni aeroporti, ci furono pochi cambiamenti diffusi nella società a causa della pandemia influenzale.

L’animosità razziale verso gli asiatici fu suscitata negli Stati Uniti e in Europa, tuttavia, con alcuni tabloid che chiamarono l'”influenza Mao”. Il sentimento riecheggia oggi, con il presidente Donald Trump che ha etichettato il COVID-19 come “il virus cinese”.

Sebbene si pensi che più di 100.000 siano morti nella pandemia del 1968 negli Stati Uniti, e 30.000 nel Regno Unito, l’impatto stagionale dell’influenza rende i numeri difficili da misurare con quelli sperimentati durante l’attuale crisi del COVID-19.

“Il numero di morti causati da quella pandemia nei primi due anni, 1968 e 1969, non erano molto più alti della media dell’influenza stagionale”, ha detto a Snopes il dottor David Morens, consulente scientifico senior dell’Istituto Nazionale di Allergia e Malattie Infettive, a maggio.

“COVID-19 è molto più letale del virus pandemico del 1968… abbiamo circa il cinque per cento di immunità di gregge in questo momento nella nazione.”

“Quindi, è stata davvero una specie di pandemia che era una pandemia così debole che non ha fatto molto di un blip sullo schermo radar.”

“COVID-19 è molto più letale del virus pandemico del 1968 … abbiamo circa il cinque per cento di immunità di gregge in questo momento nella nazione”, ha continuato Morens più tardi.

“Nel momento in cui arriviamo al 70 per cento, pensateci, è 14 volte il numero di casi che abbiamo ora. E se si proietta questo su 80.000 morti si può vedere lasciare andare le cose, come abbiamo fatto nel periodo di Woodstock, avremmo più di un milione di morti.”

Lezioni imparate

Anche se l’ultima forma di isolamento da un virus, il ceppo dell’influenza H3N2 non ha accompagnato l’equipaggio di Apollo 8 sulla Luna, nel 1968. I tre astronauti tornarono sulla Terra come eroi degni di una parata.

Nonostante le recenti epidemie di coronavirus più piccole come la SARS (dal 2004 al 2006), il mondo è stato protetto dagli impatti che cambiano la società di una pandemia sentita anche dalle generazioni precedenti.

NASA su The Commons / Nessuna restrizione

Anche se l’influenza spagnola era ancora relativamente fresca nella mente dei ricercatori medici, la maggior parte di coloro che hanno vissuto alla fine degli anni ’50 e alla fine degli anni ’60 sono rimasti indenni dalle pandemie gemelle della loro epoca.

Le recenti epidemie di SARS e di altre malattie non hanno preparato la società globale all’attuale pandemia di COVID-19.

L’influenza lo ha fatto. Se una cosa del genere accadesse nel mondo moderno, scopriremmo rapidamente di vivere in un paradiso degli stupidi.

“E la nostra attuale abitudine di dimenticare e guardare nell’altra direzione sembrerebbe un atto catastrofico di follia globale.”

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