In questo contesto, raramente pensiamo a cosa significhi veramente la parola felice. Se sei un madrelingua inglese, allora probabilmente supponi di sapere cosa significa essere felice. Probabilmente supponete anche che le persone di tutto il mondo condividano un’idea simile di ciò che significa essere felici (anche se possono differire in ciò che li rende felici). Infine, probabilmente credi che il concetto generale di felicità sia stato simile per gli esseri umani per secoli (anche se, di nuovo, le cose particolari che potrebbero aver reso le persone felici qualche migliaio di anni fa non sono le stesse che rendono le persone felici ora).

Un affascinante articolo di Shigehiro Oishi, Jesse Graham, Selin Kesebir e Iolanda Costa Galinha nel numero di maggio 2013 di Personality and Social Psychology Bulletin esplora cosa significa essere felici sia tra culture/lingue che nel tempo negli Stati Uniti.

Questo lavoro dimostra che ci sono grandi differenze tra le culture nel significato del termine felicità. C’è stata anche una deriva nel significato di felicità per gli americani negli ultimi 200 anni.

Per esplorare il significato del termine felice, i ricercatori hanno raccolto il termine (o talvolta i termini) di felicità che sono usati in 30 paesi diversi. Molti di questi paesi rappresentavano lingue diverse (francese in Francia, cinese in Cina), ma c’erano diversi paesi in cui c’era una lingua comune (l’inglese è parlato sia in Australia che negli Stati Uniti; lo spagnolo è parlato in Argentina, Ecuador e Spagna). Hanno ottenuto questi termini dagli informatori che hanno fornito la migliore parola (o parole) usata per descrivere il concetto di felicità. I ricercatori hanno anche fornito il loro senso del dizionario più autorevole in quel paese.

Gli assistenti della ricerca hanno poi esplorato gli aspetti del significato delle parole della felicità nelle varie lingue.

Un’osservazione sorprendente è che in 24 dei 30 paesi, c’era un forte elemento di fortuna associato al significato del termine felicità. Nell’inglese usato negli Stati Uniti, c’è un uso minore del termine per indicare la fortuna (“That was a happy accident.”), ma generalmente la felicità negli Stati Uniti si riferisce a uno stato emotivo individuale. Anche altri paesi avevano una componente del significato di felicità che si riferiva allo stato emotivo positivo.

Un’altra osservazione interessante di questa analisi è che più i paesi sono lontani dall’equatore, più emerge l’aspetto fortunato della felicità. Gli autori ipotizzano che nei climi più freddi, le condizioni ambientali giocano un ruolo maggiore nel successo e nel benessere rispetto ai climi più miti.

Altre due analisi hanno esaminato i cambiamenti nell’uso del termine happy in inglese negli ultimi cento anni. Un’analisi ha dimostrato che l’uso delle parole happy e happiness nei discorsi sullo stato dell’Unione dei presidenti degli Stati Uniti è diminuito nel corso degli anni. Inoltre, c’è stato un cambiamento. Nel 1800, quando i presidenti parlavano di felicità, si riferivano alla fortuna e alla prosperità. Dalla metà alla fine del 1900, invece, quando i presidenti parlavano di felicità, si riferivano all’emozione positiva della soddisfazione.

Una seconda analisi ha esaminato quanto spesso i libri negli Stati Uniti parlavano di una nazione felice rispetto a una persona felice. Cioè, se la felicità è una circostanza associata alla fortuna e alla prosperità, allora dovremmo parlarne in riferimento a gruppi come la nazione. Se la felicità è uno stato emotivo interno, allora dovremmo parlarne in relazione soprattutto alle persone.

Per esplorare questa domanda, i ricercatori hanno cercato le frasi nazione felice e persona felice nei libri in inglese pubblicati negli Stati Uniti nel database digitale di Google tra il 1800 e il 2008.

Nel 1800, le persone erano molto più propense a parlare di una nazione felice che di una persona felice. Il numero di riferimenti a una nazione felice è diminuito costantemente nel corso del 1800, e nel 1900, era relativamente raro. A partire dal 1925 circa, c’è stata una ripresa nell’uso del termine persona felice.

Ci sono due aspetti interessanti in queste analisi dei dati. In primo luogo, c’è stato uno spostamento negli Stati Uniti da un’attenzione alla felicità come uno stato causato dall’esterno attraverso la fortuna e la prosperità a uno stato emotivo interno che è sotto il controllo della persona. In secondo luogo, l’idea che la felicità coinvolga forti elementi di forze esterne come la fortuna è ancora comune in tutto il mondo, anche se non lo è negli Stati Uniti.

Questa questione è importante, perché gran parte del mondo scientifico usa l’inglese come base per descrivere stati e processi psicologici chiave. Se l’inglese è un po’ bizzarro nel modo in cui usa uno di questi termini, questo può avere una profonda influenza su ciò che la scienza crede di dover studiare.

Infine, anche se non sei uno scienziato, è importante rendersi conto che ci sono molte componenti della felicità. Se ti senti triste, allora potresti essere incline a concentrarti su cosa c’è di sbagliato in te che ti rende infelice. Quando ti rendi conto del ruolo che le situazioni della vita giocano nella felicità, però, ti aiuta a vedere come cambiare il tuo ambiente può anche cambiare la tua visione della vita.

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