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César Chavez
Storia digitale ID 610

Autore: César Chavez
Data:1997

Annotazione:All’inizio di aprile del 1962, un organizzatore di comunità di trentacinque anni di nome César Estrada Chavez si mise da solo a organizzare i lavoratori agricoli migranti impoveriti nei campi di uva della California. Lui, sua moglie e i loro otto figli misero le loro cose in una fatiscente station wagon di nove anni e si trasferirono a Delano, California, una città di dodicimila abitanti, che era il centro dell’industria nazionale dell’uva da tavola. Nei due anni successivi, Chavez spese tutti i suoi risparmi di una vita, 1200 dollari, per creare una piccola organizzazione di servizi sociali per i lavoratori dei campi di Delano, che offriva consulenza sull’immigrazione, corsi di cittadinanza, benefici funebri, credito per comprare auto e case, assistenza per la registrazione elettorale e una cooperativa per comprare pneumatici e benzina. Come emblema della sua nuova organizzazione, la National Farm Workers Association, Chavez scelse un’aquila azteca nera dentro un cerchio bianco su sfondo rosso.

La simpatia di Chavez per la situazione dei lavoratori agricoli migranti venne naturale. Era nato a Yuma, Arizona, nel 1927, uno dei cinque figli di immigrati messicani. Quando aveva dieci anni, i suoi genitori persero la loro piccola fattoria; lui, i suoi fratelli e sorelle e i suoi genitori zappavano barbabietole, raccoglievano uva, pesche e fichi in Arizona e California. Ci sono stati momenti in cui la famiglia ha dovuto dormire in macchina o accamparsi sotto i ponti. Quando il giovane César ha potuto frequentare la scuola (ne ha frequentate più di trenta), è stato spesso relegato in aule speciali riservate ai bambini messicani-americani.

Nel 1944, a 17 anni, Chavez si arruolò in marina. Ha servito per due anni su un cacciatorpediniere di scorta nel Pacifico. Dopo la fine della seconda guerra mondiale, si sposò e passò due anni e mezzo come mezzadro a coltivare fragole. Seguì il lavoro nei frutteti di albicocche e prugne e in un campo di legname. Poi nel 1952 la sua vita prese una svolta fatale. Si unì alla Community Service Organization (CSO), che voleva educare e organizzare i poveri in modo che potessero risolvere i loro problemi sociali ed economici. Dopo aver fondato capitoli della CSO a Madera, Bakersfield e Hanford, California, Chavez divenne direttore generale dell’organizzazione nel 1958. Quattro anni dopo, ruppe con l’organizzazione quando questa rifiutò la sua proposta di stabilire un sindacato dei lavoratori agricoli.

La maggior parte dei leader del lavoro consideravano l’obiettivo di Chavez di creare il primo sindacato di successo dei lavoratori agricoli nella storia degli Stati Uniti un sogno impossibile. I lavoratori agricoli soffrivano di alti tassi di analfabetismo e povertà (i guadagni medi delle famiglie erano di soli 2.000 dollari nel 1965), sperimentavano anche persistenti alti tassi di disoccupazione (tradizionalmente intorno al diciannove per cento) ed erano divisi in una varietà di gruppi etnici: Messicani, Arabi, Filippini e Portoricani. Il fatto che i lavoratori agricoli raramente rimanevano in una località per molto tempo ha anche ostacolato il sindacalismo, così come la facilità con cui i datori di lavoro potevano sostituirli con lavoratori a giornata messicani a basso costo, conosciuti come braceros, che venivano trasportati in California e nel sud-ovest al momento del raccolto. I lavoratori agricoli erano specificamente esclusi dalla protezione del National Labor Relations Act del 1935. A differenza degli altri lavoratori americani, i lavoratori agricoli non avevano il diritto di organizzarsi, non avevano la garanzia di un salario minimo, e non avevano standard federali garantiti per il lavoro nei campi. Le leggi statali che richiedevano servizi igienici, periodi di riposo e acqua potabile nei campi erano ampiamente ignorate.

Nel settembre 1965, Chavez fu coinvolto nella sua prima importante controversia sindacale. I vendemmiatori filippini entrarono in sciopero. “Va bene, Chavez”, chiese uno dei leader dei raccoglitori d’uva filippini, “starai al nostro fianco o farai la crumira contro di noi? Nonostante il suo timore che la National Farm Workers Association non fosse sufficientemente ben organizzata per sostenere uno sciopero – aveva meno di 100 dollari nel suo fondo per lo sciopero – assicurò ai lavoratori filippini che i membri della sua associazione non sarebbero andati sul campo come scioperanti. MI>Huelga! – la parola spagnola per sciopero – divenne il grido di battaglia dei vendemmiatori.

Nel giro di poche settimane, lo sciopero cominciò ad attirare l’attenzione nazionale. Sindacati, gruppi religiosi e organizzazioni per i diritti civili offrirono sostegno finanziario a La Causa, come il movimento dei lavoratori agricoli divenne noto. Nel marzo 1966, Chavez guidò una marcia pasquale di 250 miglia da Delano a Sacramento per drammatizzare la situazione dei lavoratori agricoli migranti. Lo stesso anno, la National Farm Workers Association di Chavez si fuse con un affiliato dell’AFL-CIO per formare lo United Farm Workers Organizing Committee.

Apostolo convinto della nonviolenza, Chavez era profondamente turbato dagli incidenti violenti che caratterizzarono lo sciopero. Alcuni coltivatori fecero correre i trattori sul ciglio della strada, coprendo gli scioperanti di terra e polvere. Altri guidarono macchine irroratrici lungo i bordi dei loro campi, spruzzando insetticida e fertilizzante sui picchetti. Gli agenti della polizia locale arrestarono un ministro per aver letto la definizione di Jack London di un crumiro (“un animale a due zampe con un’anima a cavatappi, un cervello intriso d’acqua e una spina dorsale combinata fatta di gelatina e colla”). Alcuni scioperanti, a loro volta, intimidirono gli scioperanti bersagliandoli con biglie sparate da fionde e dando fuoco a casse da imballaggio. Uno scioperante ha tentato di guidare un’auto contro un gruppo di coltivatori.

Nel tentativo di sedare l’escalation di violenza e di espiare la militanza di alcuni membri del sindacato, Chavez iniziò a digiunare il 14 febbraio 1968. Per cinque giorni mantenne il digiuno segreto. Poi, in un discorso di un’ora ai lavoratori in sciopero, spiegò che la continua violenza avrebbe distrutto tutto ciò che il sindacato rappresentava. Il “più vero atto di coraggio, il più forte atto di virilità”, disse, “è sacrificarsi per gli altri in una lotta totalmente nonviolenta per la giustizia”. Per ventuno giorni digiunò; perse trentacinque chili e il suo medico cominciò a temere per la sua salute. Alla fine accettò di prendere una piccola quantità di brodo e succo di pompelmo e delle medicine. L’11 marzo terminò il suo digiuno facendo la comunione e spezzando il pane con il senatore Robert F. Kennedy.

Lo sciopero si trascinò per tre anni. Per aumentare la consapevolezza pubblica della causa dei lavoratori agricoli, Chavez nel 1968 iniziò un boicottaggio dell’uva da tavola. Fu il boicottaggio che fece pressione su molti dei coltivatori per indurli a risolvere lo sciopero. Si stima che 17 milioni di consumatori americani rimasero senza uva per sostenere la posizione contrattuale dei lavoratori agricoli. A metà del 1970, due terzi dell’uva della California erano coltivati sotto contratto con il sindacato di Chavez.

Negli anni successivi alla vittoria del 1970, il sindacato di Chavez è stato assalito da problemi interni ed esterni. Gli iscritti al sindacato sono diminuiti da più di 60.000 nel 1972 a un minimo di 5.000 nel 1974. (Da allora è risalito a circa 30.000). Nel frattempo, la preoccupazione pubblica per la situazione dei lavoratori agricoli migranti è diminuita.

Dopo la sua morte all’età di sessantasei anni nel 1993, venticinquemila persone hanno marciato per più di due ore e mezza fino al luogo dove Chavez ha fondato la United Farm Workers Union. Lì, le persone hanno ricordato la sua straordinaria eredità. Come risultato dei suoi sforzi, lo strumento più spaccaossa usato dai lavoratori agricoli, la zappa corta, è stato eliminato, e l’uso di molti pesticidi pericolosi nei campi d’uva è stato proibito. Le sue fatiche hanno anche portato a un aumento del settanta per cento dei salari reali dal 1964 al 1980, e all’istituzione di benefici per l’assistenza sanitaria, assicurazioni per l’invalidità, piani pensionistici e procedure di reclamo standardizzate per i lavoratori agricoli. Ha aiutato ad assicurare il passaggio in California nel 1975 della prima legge nazionale sulle relazioni sindacali nel settore agricolo, che proibiva ai coltivatori di licenziare i lavoratori in sciopero o di impegnarsi in una contrattazione in malafede. Grazie ai suoi sforzi, i lavoratori agricoli migranti hanno conquistato un diritto detenuto da tutti gli altri lavoratori americani: il diritto alla contrattazione collettiva.

In questa selezione, Chavez discute la complicità del governo nel minare i sindacati dei lavoratori agricoli.

Documento:Signor Chavez. Dopo 3 mesi di sciopero nel 1979 siamo giunti alla conclusione che sono stati fatti pochissimi progressi negli ultimi 40 anni.

Negli anni ’30, quando i lavoratori agricoli cercavano di organizzare uno sciopero, erano guardati e trattati dalle strutture di potere locali nelle comunità rurali come anti-americani, come sovversivi, e come una sorta di elemento criminale. Noi oggi siamo guardati più o meno allo stesso modo.

Proprio come negli anni ’30, quando c’era uno sciopero, veniva chiamato criminale sia a Salinas, Calexico, Monterey County, Imperial County, o a Delano e Bakersfield, in California. Quando un sindacato sciopera, allora non diventa semplicemente una disputa tra lavoratori e dirigenti come si vede in altri casi, ma nella nostra esperienza diventa da una parte i lavoratori, dall’altra l’agribusiness e tutte le istituzioni locali, politiche e sociali, si organizzano per interrompere lo sciopero: la polizia, gli sceriffi, i tribunali, le scuole, i consigli di amministrazione, i consigli comunali. Non solo, ma anche le agenzie statali o federali che risiedono in quelle aree rurali sono fortemente influenzate da questo strapotere politico. L’industria agroalimentare gestisce il potere politico e lo usa per rompere i nostri scioperi e distruggere il sindacato.

Hanno due standard di comportamento contro i messicani e contro i sindacati. Finché noi, lavoratori agricoli messicani, manteniamo il nostro posto e facciamo il nostro lavoro siamo tollerati, ma se il lavoratore messicano si unisce ad un sindacato, se si alza per la giustizia e se osa scioperare, allora tutte le istituzioni locali si sentono in dovere di difendere quello che considerano il loro ideale di American way of life. Queste comunità, quindi, non sanno cosa fare con noi e non sanno cosa fare senza di noi….

Per tanti anni siamo stati coinvolti negli scioperi agricoli; organizzando quasi 30 anni come lavoratore, come organizzatore, e come presidente del sindacato – e per tutti questi quasi 30 anni è evidente che quando i lavoratori agricoli scioperano e il loro sciopero ha successo, i datori di lavoro vanno in Messico e hanno un uso illimitato, senza restrizioni, di scioperanti stranieri illegali per rompere lo sciopero. E, per oltre 30 anni, il Servizio di Immigrazione e Naturalizzazione ha guardato dall’altra parte e ha assistito all’interruzione dello sciopero.

Non ricordo un solo caso in 30 anni in cui il servizio di Immigrazione abbia rimosso gli scioperanti…. I datori di lavoro usano contrabbandieri professionisti per reclutare e trasportare il contrabbando umano attraverso il confine messicano per l’atto specifico dello sciopero….

Abbiamo osservato in tutti questi anni che il Servizio d’Immigrazione ha una politica, come ci è stato riferito, che non si schiera in nessuna disputa di lavoro agricolo…. Non si sono schierati significa permettere ai coltivatori di avere un uso illimitato di stranieri illegali come scioperanti, e se questo non è schierarsi, non so cosa significhi schierarsi.

I coltivatori hanno armato i loro capisquadra. Si sono rivolti ad agenzie professionali per fornire loro un numero illimitato di guardie armate reclutate per strada, giovani non addestrati, molti dei quali membri del Ku Klux Klan e del Partito Nazista… a cui viene data una pistola e una mazza e un distintivo e una bomboletta di gas lacrimogeno e l’autorità e il permesso di andare a picchiare la nostra gente, spaventarla, mutilarla, e cercare di interrompere lo sciopero usando questo potere grezzo incontrollato contro la nostra gente….

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