この中で、幸せという言葉の本当の意味について考えることは、ほとんどないでしょう。 もしあなたが英語を母国語とする人であれば、おそらく、幸せであることの意味を知っていると思い込んでいることでしょう。 また、世界中の人々が幸せであることの意味について、同じような考えをもっていると思い込んでいるでしょう(何が幸せかは人それぞれかもしれませんが)。 しかし、やはり、数千年前に人々を幸せにしていたかもしれない特定の事柄は、現在の人々を幸せにしているものと同じではありません)

Personality and Social Psychology Bulletinの2013年5月号で、大石茂裕、Jesse Graham、Selin Kesebir、Iolanda Costa Galinhaによる興味深い論文は、文化/言語や米国内での時系列の両方において「幸せになること」がどういう意味かを探っています。

この研究は、幸福という言葉が意味するものには、文化によって大きな違いがあることを実証しています。

幸せという言葉の意味を探るために、研究者たちは30カ国で使われている幸せという言葉(または時には用語)を集めました。 これらの国の多くは異なる言語を表しますが(フランスではフランス語、中国では中国語)、共通言語がある国もいくつかありました(オーストラリアとアメリカでは英語が話されており、アルゼンチン、エクアドル、スペインではスペイン語が話されています)。 彼らは、幸福の概念を説明するのに最適な言葉を提供してくれたインフォーマントからこれらの言葉を得ました。 研究者たちは、その国で最も権威のある辞書の意味も提供しました。

研究アシスタントは、言語間の幸福を表す言葉の意味の側面についても調査しました。

印象的な観察は、30 か国のうち 24 か国で、幸福という言葉の意味に関連する運の要素が強かったということです。 米国で使われている英語では、運を意味する言葉としてわずかに使われていますが(「That was a happy accident.」)、米国では一般に幸福は個人の感情状態を指します。 他の国でも、幸福の意味の中に、肯定的な感情状態を指す要素があった。

この分析から得られたもう一つの興味深い観察は、赤道から遠い国ほど、幸福の運の側面が現れるということです。 著者らは、寒い気候では、穏やかな気候よりも環境条件が成功と幸福に大きな役割を果たすと推測しています。

他の2つの分析では、過去数百年の英語での幸福という用語の使用の変化を調べました。 1つの分析では、米国大統領による一般教書演説での happy および happiness という単語の使用は、長年にわたって減少していることが実証された。 さらに、変化も見られます。 1800年代、大統領が幸せについて語るとき、彼らは幸運や繁栄を指していた。 しかし1900年代半ばから後半にかけて、大統領が幸福について語るとき、彼らは満足というポジティブな感情に言及していました。

2番目の分析では、米国の書籍が幸せな国家と幸せな人間についてどれくらいの頻度で語っているかを調べました。 つまり、もし幸福が運や繁栄に関連した状況であるなら、国のような集団に言及して話すべきである。

この疑問を探るため、研究者は1800年から2008年の間にGoogleデジタルデータベースで米国で出版された英語書籍の中から、happy nationとhappy personというフレーズを検索しました。

1800年当時、人々は幸せな人よりも幸せな国家について話すことがずっと多かったのです。 1800年代を通じて幸福な国家についての言及は着実に減少し、1900年までには比較的まれな存在となった。 1925年ごろから、幸せな人という言葉が使われるようになった

これらのデータ分析には2つの興味深い側面がある。 第一に、アメリカでは、幸福を運や繁栄によって外部から引き起こされる状態として重視するのではなく、本人のコントロール下にある内的な感情状態として重視するようになったことである。 第二に、幸福には運のような外部の力の強い要素が含まれるという見方は、米国では一般的ではないにしても、世界ではまだ一般的です。

この問題は重要で、科学の世界の多くは、主要な心理的状態やプロセスを記述するための基礎として英語を使用しているからです。 英語がこれらの用語の1つを使用する方法において少し風変わりである場合、それは、科学が何を研究すべきと考えるかに大きな影響を与える可能性があります。

最後に、たとえ科学者でなくても、幸福には多くの要素があることを認識することが重要です。 もしあなたが悲しい気持ちになっているのなら、自分を不幸にしているのはどこが悪いのかに焦点を当てがちかもしれません。 しかし、人生の状況が幸福に果たす役割に気づけば、環境を変えることで人生観も変わるのだということがわかります。

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