Ötzi l’homme des glaces, la plus ancienne momie d’Europe, a probablement subi un traumatisme crânien avant de mourir il y a environ 5 300 ans, selon une nouvelle analyse protéique de son tissu cérébral.

Depuis qu’un couple de randonneurs est tombé sur son corps gelé étonnamment bien conservé dans les Alpes en 1991, Ötzi est devenu l’un des spécimens humains anciens les plus étudiés. Son visage, son dernier repas, ses vêtements et son génome ont été reconstitués – tous contribuant à donner d’Ötzi l’image d’un agriculteur de 45 ans, portant des peaux et tatoué, originaire d’Europe centrale, qui souffrait de maladies cardiaques, de douleurs articulaires, de caries dentaires et probablement de la maladie de Lyme avant de mourir.

Aucune de ces conditions, cependant, n’a conduit directement à sa disparition. Une blessure révèle qu’Ötzi a été touché à l’épaule par une flèche mortelle perforant une artère, et un repas non digéré dans l’estomac de l’homme des glaces suggère qu’il est tombé dans une embuscade, affirment les chercheurs.

Il y a quelques années, un scanner a montré des taches sombres à l’arrière du cerveau de la momie, indiquant qu’Ötzi a également subi un coup à la tête qui a fait tomber son cerveau contre l’arrière de son crâne lors de l’attaque fatale.

Dans la nouvelle étude, les scientifiques qui ont examiné des échantillons de tissus cérébraux de la taille d’une tête d’épingle prélevés sur le cadavre ont trouvé des traces de cellules sanguines coagulées, ce qui suggère qu’Ötzi a effectivement souffert d’ecchymoses dans son cerveau peu avant sa mort.

Mais il y a encore une partie du mystère du meurtre néolithique qui reste non résolue : On ne sait pas si les lésions cérébrales d’Ötzi ont été causées par un coup sur la tête ou par une chute après avoir été frappé par la flèche, indiquent les chercheurs.

L’étude s’est concentrée sur les protéines trouvées dans deux échantillons de cerveau d’Ötzi, récupérés à l’aide d’un endoscope contrôlé par ordinateur. Sur les 502 protéines différentes identifiées, 10 étaient liées au sang et à la coagulation, précisent les chercheurs. Ils ont également trouvé des preuves d’une accumulation de protéines liées à la réponse au stress et à la cicatrisation des plaies.

Une autre étude de 2012 détaillée dans le Journal of the Royal Society Interface a examiné les globules rouges de la momie (les plus anciens jamais identifiés) à partir d’un échantillon de tissu prélevé sur la plaie d’Ötzi. Cette recherche a révélé des traces d’une protéine de coagulation appelée fibrine, qui apparaît dans le sang humain immédiatement après qu’une personne a subi une blessure, mais disparaît rapidement. Le fait qu’elle était encore dans le sang d’Ötzi lorsqu’il est mort suggère qu’il n’a pas survécu longtemps après la blessure.

Les protéines sont moins sensibles à la contamination environnementale que l’ADN et, dans le cas des momies, elles peuvent révéler quels types de cellules le corps produisait au moment de la mort. L’analyse des protéines d’une jeune fille inca de 15 ans, sacrifiée il y a 500 ans, a récemment révélé qu’elle souffrait d’une infection pulmonaire bactérienne au moment de sa mort.

« Les protéines sont les acteurs décisifs dans les tissus et les cellules, et elles conduisent la plupart des processus qui ont lieu dans les cellules », a déclaré dans un communiqué Andreas Tholey, un scientifique de l’université allemande de Kiel et un chercheur de la nouvelle étude Ötzi.

« L’identification des protéines est donc essentielle pour comprendre le potentiel fonctionnel d’un tissu particulier », a ajouté Tholey. « L’ADN est toujours constant, quelle que soit son origine dans le corps, alors que les protéines fournissent des informations précises sur ce qui se passe dans des régions spécifiques du corps. »

En plus des protéines liées à la coagulation, Tholey et ses collègues ont également identifié des dizaines de protéines connues pour être abondantes dans le tissu cérébral dans les échantillons d’Ötzi. Une analyse microscopique a même révélé des structures de cellules neurales bien conservées, ont précisé les chercheurs.

« L’investigation de tissus momifiés peut être très frustrante », a déclaré dans un communiqué l’auteur de l’étude et microbiologiste Frank Maixner, de l’Académie européenne de Bolzano/Bozen (EURAC). « Les échantillons sont souvent endommagés ou contaminés et ne donnent pas forcément de résultats, même après plusieurs tentatives et en utilisant diverses méthodes d’investigation. Quand vous pensez que nous avons réussi à identifier des changements tissulaires réels chez un humain qui vivait il y a plus de 5 000 ans, vous pouvez commencer à comprendre à quel point nous sommes heureux, en tant que scientifiques, d’avoir persisté dans nos recherches après de nombreuses tentatives infructueuses. »

Leurs recherches ont été détaillées dans la revue Cellular and Molecular Life Sciences.

Suivez Megan Gannon sur Twitter et Google+. Suivez-nous @livescience, Facebook &Google+. Article original sur LiveScience.com.

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