Comme il convient qu’une saison d’ouragans sans précédent se termine par un mois de novembre sans précédent : Deux ouragans majeurs se sont formés ce mois-ci pour la première fois dans l’histoire enregistrée. Les ouragans Eta et Iota ont tous deux percuté le même littoral d’Amérique centrale à des kilomètres et des jours d’intervalle.

Mais est-ce vraiment la fin ?

La saison des ouragans se termine officiellement lundi, mais les scientifiques craignent que des tempêtes continuent à se former au-delà de la date de fin « officielle » du 30 novembre.

Les conditions de développement des tempêtes resteront favorables dans l’ouest de la mer des Caraïbes, a déclaré David Zierden, qui dirige le Florida Climate Center à l’Université d’État de Floride. Un record de 30 tempêtes nommées s’est formé jusqu’à présent cette année – mais il pense que d’autres tempêtes pourraient continuer à se développer en décembre.

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« Le potentiel est toujours là », a déclaré Zierden. « Chaque fois que vous avez des températures de surface de la mer de 27, 28, 29 degrés Celsius, vous avez assez d’énergie pour qu’un puissant ouragan se forme. »

Une fourchette de 27 à 29 degrés Celsius correspond à peu près à 80 à 84 degrés Fahrenheit. Les températures de surface de la mer dans les Caraïbes occidentales étaient encore dans les 20 degrés Celsius supérieurs ou les 80 degrés Fahrenheit inférieurs mardi, selon la base de données de la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Les Caraïbes occidentales sont l’endroit où Eta et Iota sont devenus des ouragans majeurs au début du mois, marquant la première fois dans l’histoire enregistrée que deux tempêtes de catégorie 3 ou plus se sont formées en novembre. Iota est également devenue la dernière tempête de catégorie 5 enregistrée lorsqu’elle a atteint des vents maximums soutenus de 160 mph le 16 novembre – un autre signe que de puissantes tempêtes peuvent encore se former si tard dans la saison.

Iota n’était que le deuxième ouragan de catégorie 5 à se former en novembre depuis l’ouragan de Cuba de 1932, alias l’ouragan de Santa Cruz del Sur, la tempête la plus meurtrière et la plus destructrice à frapper Cuba dans l’histoire moderne.

Après avoir frappé le Nicaragua le 3 novembre, Eta a pris une trajectoire courbe vers la Floride et a frôlé la région de la baie de Tampa lorsqu’il a touché terre à Cedar Key le 12 novembre. Iota a touché terre au Nicaragua le 17 novembre mais n’a jamais menacé la Floride, se dissipant plutôt après avoir atteint le Salvador.

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Zierden a déclaré que la trajectoire d’Eta de l’Amérique centrale à la Floride n’était pas un coup de chance, les tempêtes qui se forment dans les Caraïbes centrales et occidentales tournent souvent vers le nord et entrent dans le golfe du Mexique. Cela signifie que la Floride, qui a jusqu’à présent évité une frappe de tempête majeure au cours de cette saison d’ouragans chargée, n’est pas encore dans le clair.

L’ouragan Michael est un exemple de la raison pour laquelle la Floride doit être sur ses gardes. Lorsque cette tempête de fin de saison a frappé le Panhandle de la Floride le 10 octobre 2018, c’était la première tempête de catégorie 5 à frapper les États-Unis depuis que l’ouragan Andrew a frappé le sud de la Floride en 1992.

Et où Michael s’est-il formé ? Dans l’ouest des Caraïbes.

« Quand il y a de l’activité là-bas, nous sommes attentifs et nous nous préparons ici en Floride », a déclaré Zierden.

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Image satellite de l’ouragan Eta, pendant la nuit et le mercredi 11 novembre.

Sur le papier, la saison des ouragans dans l’Atlantique commence le 1er juin et se termine le 30 novembre. Mais ces dates ne sont que des lignes directrices, a précisé M. Zierden. Des tempêtes se forment régulièrement avant et après les dates officielles. Cette saison historique des tempêtes a commencé tôt avec deux tempêtes tropicales qui se sont formées en mai.

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Zierden a déclaré qu’il ne sera pas surpris de voir des systèmes tropicaux se développer après le 30 novembre, ce qui s’est produit dans cinq saisons depuis 2000. La tempête tropicale Zeta s’est formée si tard en 2005 – la saison des ouragans la plus destructrice jamais enregistrée, et une année souvent comparée à 2020 – qu’elle ne s’est pas dissipée avant le 7 janvier 2006.

Le principal facteur qui détermine quand la saison des ouragans commence et s’arrête réellement est le temps froid, a déclaré Hugh Willoughby, chercheur sur les ouragans à l’Université internationale de Floride.

Lorsque les fronts froids commencent à pousser plus au sud dans la mer des Caraïbes et l’Atlantique tropical en novembre, l’eau se refroidit. Or, les ouragans ont besoin d’eau chaude pour se former et se renforcer, a expliqué Hugh Willoughby. Après s’être refroidies pendant l’hiver, les températures à la surface de la mer ne se réchauffent pas complètement avant le début du mois de juin, c’est pourquoi le National Hurricane Center désigne le 1er juin comme date de début.

La mer des Caraïbes centrale et occidentale est l’endroit où il faut chercher la plupart des tempêtes de fin de saison, a déclaré Willoughby. Les tempêtes atlantiques qui se forment au large des côtes africaines et se déplacent vers l’ouest en direction des Caraïbes – ce qu’il appelle les « tempêtes du Cap-Vert » – se terminent pour la plupart à la mi-octobre.

La mer des Caraïbes occidentale est généralement la dernière partie de l’océan Atlantique à se refroidir et à se calmer pendant la saison des ouragans. C’est la zone de l’Atlantique tropical la plus proche de l’équateur, où la variation de température entre l’été et l’hiver est minimale. Un temps plus chaud signifie des températures de surface de la mer plus chaudes, ce qui augmente les chances que davantage de tempêtes se développent.

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C’est l’une des raisons pour lesquelles 2020 a non seulement établi un record pour le plus de tempêtes nommées, mais aussi pour le développement rapide des tempêtes. Willoughby a qualifié les conditions météorologiques de cette année de « tempête parfaite pour les tempêtes parfaites ».

Ces dernières comprennent des températures de surface de la mer plus chaudes que la normale dans le nord du golfe du Mexique et au large de l’Afrique ; une saison des pluies active en Afrique subsaharienne ; et la présence de La Niña dans l’océan Pacifique.

La Niña est le phénomène atmosphérique qui refroidit les températures de l’océan Pacifique et affecte les régimes météorologiques dans l’Atlantique et ailleurs. Cette année, sa présence a signifié que des tempêtes plus puissantes pouvaient se former parce qu’il y avait peu ou pas de cisaillement du vent pour les briser. C’est aussi un autre facteur qui explique pourquoi les tempêtes se sont formées si tard dans la saison. La National Oceanic and Atmospheric Administration prévoit que La Niña durera jusqu’en février.

Le réchauffement climatique est un autre facteur qui explique que les saisons d’ouragans produisent de plus grosses tempêtes, a déclaré Willoughby, ainsi que le cycle actuel de 30 ans de l’oscillation multidécennale de l’Atlantique, un cycle climatique qui affecte également les températures de surface de la mer.

Mais si le potentiel de formation de tempêtes existe toujours, Willoughby pense que le pire de la saison des tempêtes de 2020 est derrière nous.

Il ne prévoit plus de monstres de type Eta ou Iota cette année. Au lieu de cela, il prévoit que les Caraïbes occidentales pourraient terminer l’année avec quelques dépressions et tempêtes tropicales supplémentaires.

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C’est en grande partie parce que – dans une année qui a apporté une chaleur record pour la Floride – les fronts froids commencent enfin à se déplacer plus au sud.

Mais le problème quand on essaie de prédire ce qui se passera en 2020, c’est qu’on est en 2020.

« Si c’était n’importe quelle autre année que 2020, je dirais que les images satellites ressemblent déjà à ce qu’elles ressembleraient en décembre et que cette chose serait à peu près terminée », a-t-il dit.

« C’est sûr que ça a l’air bien, mais l’expérience avec cette année est que tout est différent. »

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