Les personnes atteintes d’un trouble obsessionnel-compulsif (TOC) ont des pensées persistantes et bouleversantes (obsessions) et utilisent des rituels (compulsions) pour contrôler l’anxiété que ces pensées produisent. Lorsque le trouble obsessionnel-compulsif devient grave, ces rituels peuvent finir par interférer avec les activités et les relations quotidiennes d’une personne. Par exemple, si une personne âgée est obsédée par les germes ou la saleté, elle peut développer une compulsion consistant à se laver les mains à plusieurs reprises jusqu’à ce qu’elles saignent. Une obsession des intrus peut amener une personne à verrouiller et reverrouiller ses portes de nombreuses fois avant d’aller se coucher.

ADVERTISSEMENT

D’innombrables membres de AgingCare.com ont partagé les obsessions et les compulsions de leurs proches vieillissants sur le Forum des aidants pour recevoir des conseils et des idées sur ces comportements inhabituels. Voici quelques compulsions courantes :

  • « Mon père âgé est obsédé par le comptage. »
  • « Ma tante se lavait les cheveux trois fois plutôt qu’une parce que trois est un « chiffre porte-bonheur » et pas un seul. »
  • « Ma mère vieillissante cache des mouchoirs usagés, en boule, partout dans la maison – dans ses poches et ses manches, dans son lit, sous le lit, dans la machine à laver, même dans la nourriture. »

L’exécution de tels rituels n’est pas agréable pour une personne qui souffre de TOC. Au mieux, cela produit un soulagement temporaire de l’anxiété créée par leurs pensées obsessionnelles. Le trouble obsessionnel-compulsif est généralement considéré comme un trouble anxieux à vie, mais lorsqu’une personne âgée développe des symptômes plus tard dans sa vie, cela pourrait être lié à l’apparition de la maladie d’Alzheimer ou d’un autre type de démence.

La différence entre les habitudes saines et les comportements compulsifs

Les personnes saines développent des habitudes, comme vérifier deux fois que la cuisinière est éteinte avant de quitter la maison, mais les habitudes sont réalisées sans réfléchir et ont un objectif direct derrière elles (s’assurer que la cuisinière est éteinte pour éviter de déclencher un incendie). La différence réside dans le fait que les personnes atteintes d’un trouble obsessionnel-compulsif accomplissent leurs rituels de manière répétée, même si cela est pénible et interfère avec la vie quotidienne. Les rituels ont un but qui n’est pas lié à l’action elle-même (minimiser l’anxiété causée par une obsession.) Les personnes atteintes d’un TOC éprouvent un contrôle limité sur leurs compulsions.

Bien que la plupart des adultes atteints d’un TOC reconnaissent que leur comportement ritualisé est insensé, il est possible qu’une personne ne se rende pas compte que son comportement sort de l’ordinaire. Parmi les rituels courants, citons la vérification répétée de certaines choses, le fait de toucher des objets (surtout dans un ordre particulier), le réarrangement des objets ou le comptage des objets. Les personnes atteintes de TOC peuvent également être préoccupées par l’ordre et la symétrie, avoir de la difficulté à jeter des choses (de sorte qu’elles s’accumulent) ou accumuler des objets inutiles.

Quelles obsessions peuvent causer un comportement rituel ?

Les obsessions sont des pensées indésirables récurrentes qu’une personne trouve dérangeantes. Un individu qui a une personnalité obsessionnelle peut fréquemment être préoccupé par l’inquiétude, mais une personne atteinte d’un véritable TOC a l’impression de n’avoir aucun contrôle sur ces pensées intrusives et passe beaucoup de temps à les agoniser. L’anxiété que ces pensées pénibles provoquent est extrême et interfère avec la capacité d’une personne à fonctionner et à maintenir des relations saines.

Parmi les obsessions courantes, citons le fait d’avoir des pensées fréquentes de violence envers les autres ou soi-même, des pensées sexuelles persistantes et non désirées ou des pensées interdites par ses croyances religieuses. Le perfectionnisme est une autre obsession qui amène une personne atteinte de TOC à faire une fixation sur l’uniformité, l’exactitude ou la minimisation des défauts ou des erreurs.

Combien le TOC est-il fréquent ?

Le TOC touche environ 2,2 millions d’adultes américains, et le problème peut s’accompagner d’autres problèmes de santé mentale comme les troubles de l’alimentation, les troubles paniques et la dépression. Il frappe les hommes et les femmes en nombre à peu près égal et apparaît généralement dans l’enfance, l’adolescence ou au début de l’âge adulte. Les recherches indiquent que le TOC peut être héréditaire. L’évolution de la maladie est assez variée, et les symptômes peuvent aller et venir, s’atténuer avec le temps ou s’aggraver.

Si le TOC devient grave, il peut empêcher une personne de travailler ou d’assumer ses responsabilités normales à la maison. Les personnes atteintes de TOC peuvent essayer de contrôler leurs symptômes en évitant les situations qui déclenchent leurs obsessions ou en consommant des drogues et/ou de l’alcool.

Similitudes entre le TOC et la démence

Bien que les études n’aient pas encore établi de lien explicite entre le TOC et la démence, il semble y avoir des croisements entre les deux conditions. Par exemple, les personnes âgées atteintes de la maladie d’Alzheimer et de démence frontotemporale peuvent avoir des pensées obsessionnelles et développer des comportements ritualisés qui déconcertent leurs soignants. En fait, certains comportements émergents liés à la démence dans les premiers stades peuvent refléter étroitement les cycles obsessionnels-compulsifs caractéristiques des TOC.

AVERTISSEMENT

L’anxiété généralisée est fréquente chez les personnes âgées atteintes de démence, car elles s’efforcent de donner un sens à leur environnement et de continuer à fonctionner à un niveau « normal » malgré des difficultés cognitives croissantes. Les lacunes de la mémoire à court terme peuvent les amener à répéter certains comportements, un peu comme des rituels. Si un aîné n’a pas d’antécédents de comportement obsessionnel ou compulsif et qu’il commence à présenter des symptômes de TOC plus tard dans sa vie, il est important de prendre immédiatement rendez-vous avec un médecin.

Traitements du TOC

Le TOC est généralement traité par une psychothérapie basée sur l’exposition, dans laquelle les personnes sont confrontées à des situations qui leur causent de la peur ou de l’anxiété et y deviennent désensibilisées. Des médicaments comme les antidépresseurs sont parfois utilisés en conjonction avec la thérapie. Étant donné que le TOC cause souvent des problèmes dans la vie familiale et affecte l’adaptation sociale, une thérapie familiale peut également être recommandée pour favoriser la compréhension du trouble et aider à réduire les conflits.

Pour les patients âgés atteints de démence, la thérapie peut n’être bénéfique qu’aux tout premiers stades de la maladie. Au fur et à mesure que le déclin cognitif s’aggrave, les médicaments et les techniques non pharmaceutiques comme la redirection et la validation sont généralement les meilleures méthodes pour gérer l’anxiété chez les patients atteints de démence.

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