Écrit par Ben Stanley – 16 septembre 2020

À la fin de 1968, les astronautes de la NASA Frank Borman, Jim Lovell et Bill Anders se préparaient à être les premiers humains à quitter l’orbite terrestre, en direction de la Lune.

Avant de créer l’histoire, ils devaient, comme des millions d’autres personnes dans le monde, s’asseoir, et recevoir une vaccination au milieu d’une pandémie.

Causée par la souche H3N2 du virus de la grippe A, la « grippe de Hong Kong » de 1968 était une épidémie mondiale qui pourrait avoir causé la mort de jusqu’à quatre millions de personnes, dans le monde entier.

« Bien que la morbidité et la mortalité estimées de la pandémie n’aient été qu’une petite fraction de… la pandémie N1N1 de 1918, l’impact continu du virus de la grippe A(H3N2) sur la santé publique a été profond. »

Enregistrée pour la première fois à Hong Kong ce mois de juillet-là, la grippe liée aux oiseaux était répandue aux États-Unis au moment où Borman, Lovell et Anders se faisaient vacciner.

L’Allemagne et le Japon ont été parmi les pays les plus touchés par la souche H3N2, que le New York Times a décrite comme « l’une des pires de l’histoire ».

Alors que les voyages aériens commerciaux commençaient à toucher tous les coins du globe, la pandémie de 1968 a probablement été la première propagation mondiale par la réalisation scientifique du vol.

Bien que très différente de la pandémie mondiale de coronavirus d’aujourd’hui – tant en termes de décès que d’impact sociétal – les similitudes entre elles montrent certainement l’impact durable que les mémoires courtes ont sur les leçons apprises.

« Bien que la morbidité et la mortalité estimées de cette pandémie n’aient été qu’une petite fraction de celles associées à la pandémie de N1N1 de 1918, l’impact continu du virus de la grippe A(H3N2) sur la santé publique a été profond », ont déclaré les Drs Barbara Lester, Timothy Uyeki, et J. K. K. H. H. H. H. H. H. H. H. H. H. Timothy Uyeki et Daniel Jernigan, ont écrit dans l’American Journal of Public Health, en mai dernier.

Le cousin précoce de la pandémie

L’histoire de la « grippe de Hong Kong » commence plus d’une décennie auparavant, lors d’une épidémie de grippe aviaire souvent oubliée en 1957.

Les premiers cas de l’épidémie virale H2N2 de cette année-là ont commencé à apparaître dans la province chinoise de Guizhou, dans le sud-ouest du pays, en février Deux mois plus tard, le Times rapportait que jusqu’à un quart de million de personnes à Hong Kong recevaient un traitement contre le virus.

En juillet, plus d’un million d’Indiens l’avaient contracté. Plus d’un million de vies auraient été emportées par la pandémie, en 1959.

Certains de ceux qui ont attrapé le virus n’ont eu guère plus qu’une toux ou une légère fièvre, bien que les complications ultérieures aient pu inclure la pneumonie, la bronchite et d’autres maladies cardiovasculaires.

A l’origine, on pensait qu’il s’agissait d’une récurrence de la grippe espagnole dévastatrice de 1918-1920, mais le légendaire virologue américain, le Dr Maurice Hilleman, a découvert qu’il s’agissait en fait d’une toute nouvelle souche de grippe après avoir comparé un échantillon provenant d’un jeune membre de la marine américaine qui avait été touché par le virus.Il a découvert qu’il s’agissait en fait d’une toute nouvelle souche de grippe après avoir comparé un échantillon provenant d’un jeune membre de la marine américaine qui l’avait contractée à Hong Kong, aux précédentes.

« Ce qu’il a trouvé, c’est qu’il y avait ce changement spectaculaire », a déclaré en mai à History.com le Dr Paul A. Offit, un éminent expert américain en vaccins.

« Ces deux protéines étaient complètement différentes de ce qu’elles étaient auparavant. Elles n’avaient pas seulement dérivé, elles s’étaient déplacées. »

Malgré les difficultés initiales, les virologues ont pu rapidement créer un vaccin efficace. Un nombre limité d’Américains en ont reçu un, à la fin de 1958.

Au delà de la distribution éventuelle du vaccin lui-même, les mesures de santé publique généralisées comprenaient la fermeture des écoles en Irlande, et l’auto-quarantaine recommandée par le gouvernement au Royaume-Uni.

Les scientifiques britanniques ont montré que la souche de 1957, connue familièrement sous le nom de « grippe asiatique », ne provoquait des complications que dans trois pour cent des cas, avec un taux de 0.3.

Alors que le taux éventuel de complications pour le COVID-19 n’est pas encore connu, une recherche de l’Université John Hopkins montre que le taux de mortalité du coronavirus aux États-Unis est dix fois supérieur au chiffre britannique, en 1957. Au Mexique, le taux de mortalité du COVID-19 est de 10,6 % des cas enregistrés.

Une épidémie qui se propage

Comme tous les pays, Hong Kong connaît le flux et le reflux des saisons grippales, les pires périodes se situant entre janvier et avril, et entre juillet et août.

« …notre habitude actuelle d’oublier et de regarder dans l’autre direction semblerait un acte catastrophique de folie mondiale. »

Début juillet, en 1968, les responsables de la santé publique de Hong Kong découvraient une surabondance de patients présentant des symptômes grippaux, voire pire. À la fin du mois, 500 000 personnes sont comprises comme ayant été infectées.

Bien qu’encore relativement nouveau, les voyages aériens internationaux commerciaux ont vu le virus se propager à un rythme rapide, à l’échelle mondiale.

En effet : le premier cas de  » grippe de Hong Kong  » aux États-Unis était un jeune Marine qui venait de rentrer de la guerre du Vietnam par avion. Juste avant son départ, il avait partagé un bunker avec un ami qui venait de visiter Hong Kong.

La recherche rapide des contacts à partir des Marines a rapidement établi, et isolé, un grand nombre de personnes potentiellement infectées, mais la virulence de la nouvelle souche de grippe a obligé le gouvernement américain à travailler rapidement.

Dans la semaine suivant le premier cas, le prédécesseur du CDC, le National Communicable Disease Center, a commencé à communiquer avec les responsables des États au sujet de la nouvelle souche H3N2.

À ce moment-là, des cas apparaissaient dans d’autres villes de la côte ouest, le virus se propageant parmi la population américaine. Entre autres, un jamboree scout en Pennsylvanie a servi d’événement « super propagateur ».

Un deuxième pic, fin 1969 et début 1970, a été plus sévère que le premier, connu cet hiver-là.

Réaction, et impact

Le nouveau virus – créé par un glissement antigénique, essentiellement un réassortiment de gènes H2N2 – a été rapidement isolé par des chercheurs de Hong Kong. Sous l’impulsion des États-Unis et du Royaume-Uni, un effort mondial a permis de fabriquer un vaccin très efficace dès le mois de novembre.

15 millions de doses mondiales étaient disponibles au début du pic de la pandémie, en janvier 1969. De nouveaux antiviraux puissants ont également été utilisés pour combattre le virus.

Domaine public

La « grippe de Hong Kong » de 1968 n’avait qu’un taux de mortalité de 0,5 %. De manière alarmante, les personnes de moins de 65 ans sont mortes de complications liées à la grippe ou à la pneumonie, au cours de la brève pandémie.

A part des fermetures isolées d’écoles et un contrôle accru dans certains aéroports, il y a eu peu de changements sociétaux généralisés dus à la pandémie de grippe.

L’animosité raciale envers les Asiatiques a cependant été attisée par celle-ci à travers les États-Unis et l’Europe, certains tabloïds la qualifiant de  » grippe Mao « . Ce sentiment trouve un écho aujourd’hui, le président Donald Trump ayant qualifié le COVID-19 de « virus chinois ». »

Bien que l’on pense que plus de 100 000 personnes sont décédées lors de la pandémie de 1968 aux États-Unis, et 30 000 au Royaume-Uni, l’impact régulier de la grippe selon les saisons rend les chiffres difficiles à mesurer par rapport à ceux vécus lors de la crise actuelle du COVID-19.

« Le nombre de décès causés par cette pandémie au cours des deux premières années, 1968 et 1969, n’était pas beaucoup plus élevé que la moyenne de la grippe saisonnière », a déclaré à Snopes en mai le Dr David Morens, conseiller scientifique principal à l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

« Le COVID-19 est beaucoup plus mortel que le virus de la pandémie de 1968… nous avons environ cinq pour cent d’immunité collective à l’heure actuelle dans la nation. »

« Donc, c’était vraiment une sorte de pandémie qui était une pandémie si faible qu’elle n’a pas fait beaucoup de bruit sur l’écran radar. »

« Le COVID-19 est beaucoup plus mortel que le virus de la pandémie de 1968… nous avons environ cinq pour cent d’immunité collective à l’heure actuelle dans la nation », a poursuivi plus tard Morens.

« Au moment où nous atteignons 70 pour cent, pensez-y, c’est 14 fois plus de cas que nous avons maintenant. Et si vous projetez cela sur 80 000 décès, vous pouvez voir que laisser aller les choses, comme nous l’avons fait à l’époque de Woodstock, nous aurions plus d’un million de décès. »

Les leçons apprises

Bien qu’étant la forme ultime d’isolement d’un virus, la souche de grippe H3N2 n’a pas accompagné l’équipage d’Apollo 8 sur la Lune, en 1968. Les trois astronautes sont revenus sur Terre en héros dignes d’un défilé.

Malgré des épidémies récentes de coronavirus plus petites comme le SRAS (2004 à 2006), le monde a été protégé contre les impacts de changement de société d’une pandémie ressentie par les générations précédentes depuis, aussi.

NASA sur The Commons / No restrictions

Bien que la grippe espagnole était encore relativement fraîche dans l’esprit des chercheurs médicaux, la plupart de ceux qui ont vécu à la fin des années 1950 et à la fin des années 1960 ont été épargnés par les pandémies jumelles de leur époque.

Les épidémies récentes de SRAS et d’autres maladies n’ont pas préparé la société mondiale à la pandémie actuelle de COVID-19.

 » La grippe l’a fait. Si quelque chose comme cela se produisait dans le monde moderne, nous nous apercevrions rapidement que nous vivons dans un paradis pour les fous.

« Et notre habitude actuelle d’oublier et de regarder dans l’autre direction semblerait un acte catastrophique de folie globale. »

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