De Zwarte Pest: The Least You Need to Know

This page is under construction!

Ring around the rosies
A pocketful of posies
Ashes, as,
We all fall down.
kinderrijmpje

Velen mooie dames en hun minnaar-ridders
Zwijmden en stierven in verdriet om de slagen van de Dood.
Want God is doof tegenwoordig, en wil ons niet horen,
En voor onze schuld vermaalt hij goede mensen tot stof.
–William Langland, PiersPlowman, circa 1370
VertaaldSiegfried Wenzel

Q: Wat was het?

A: De meeste geleerden denken dat de Zwarte Pest een bacteriële stam van Yersinia pestis was. Een groeiende minderheid van geleerden (b.v. Graham Twigg) denkt dat we de ziekte verkeerd hebben gediagnosticeerd, en dat het eigenlijk miltvuur was of een mutatie van runderpest. Het is ook mogelijk dat de Zwarte Pest helemaal niet één ziekte was, maar eerder een combinatie van meerdere tegelijk of een reeks van verschillende ziekten gedurende vele tientallen jaren.

Q: Heeft de ziekte nog andere namen?

A: Tegenwoordig is de ziekte het best bekend als de Zwarte Dood of de builenpest. Middeleeuwers noemden het “de blauwe ziekte”, “de pest”, en “de grote sterfte”. De naam builenpest komt van het middeleeuwse Latijnse woord bubo via het Italiaanse bilbo – wat een puist, gezwel of zwelling betekent. In Mongolië werden de eerste uitbraken ko-ta-wen genoemd (letterlijk: “pijnlijk-verdrietelijk”) en in Zuid-China was de term ta-wun, waarvan wij de Arabische term ta’un kennen.

Q: Waar kwam de pest vandaan?

A: De eerste historische vermelding van de builenpest is in Centraal-Azië in 1338/39. Hij bereikte China en India in 1346. In 1347 werd de haven van Kaffa aan de Zwarte Zee besmet. Volgens een (valse) legende zouden de Mongolen de stad Kaffa hebben besmet door besmette lijken met katapulten over de muren te schieten. Het is waarschijnlijker dat ratten besmette vlooien de stad binnenbrachten. Vluchtende schepen brachten vervolgens besmette ratten naar Constantinopel, Italië en Marseille in het jaar 1347. In 1348 doken de eerste uitbraken op in Engeland. In juli 1349 verspreidde de ziekte zich naar Schotland. In 1350 stalkte hij Scandinavië. In 1351 kwam het aan in Kiev, Oekraïne.

Q: Hoe wordt het overgebracht?

A: De vlooienbeten brengen de pestbacterie over. Normaal gesproken zijn de vlooien die mensen bijten (Pullex irritans) een andere soort dan de vlooien die op ratten leven (Xenopsylla cheopis), en de builenpestbacterie kan onbeperkt overleven in zijn normale gastheer, de Europese zwarte rat (Rattus rattus). Soms echter bijt een wanhopige vlo per vergissing een menselijke gastheer, en dan loopt de mens de ziekte op. Als een mens eenmaal besmet is, kan de pestbacterie zich gedurende enkele weken verspreiden door mensenvlooien die van mens tot mens springen en hen bijten.

Als de bacterie zich eenmaal in het menselijk lichaam heeft opgehoopt, is er een kleine maar gedocumenteerde kans dat zij evolueert tot een door de lucht verspreide versie (de “pneumatische stam”) die de bloedvaten in de longen infiltreert. Deze versie kan niet alleen worden verspreid door vlooienbeten, maar kan ook worden overgebracht door in de lucht zwevende waterdeeltjes van hoesten en niezen. Deze pneumatische stam is echt dodelijk. In Florence vonden archeologen bij opgravingen in 15e-eeuwse massagraven een gemuteerde versie van de builenpest. Onderzoek van de moleculaire structuur van die pest toont aan dat de peststammen uit de 14e eeuw twee keer zoveel eiwitreceptorplaatsen hadden als alle bekende moderne stammen. Het moet verschrikkelijk besmettelijk zijn geweest. De historicus Edward Thompson merkte in 1998 op dat toen archeologen lichamen opgroeven uit een 15e-eeuws massagraf voor pestslachtoffers ten zuidwesten van Edinburgh, zij sporen van miltvuur vonden, dus een mengsel van miltvuur en pest kan gelijktijdig hebben bestaan. Dat is nog erger omdat miltvuur kan worden overgedragen door lichaamsvloeistoffen (speeksel, zweet, tranen) en door huidcontact in het algemeen.

Q: Wat zijn de symptomen?

A: Koorts, beven, zwakte en overvloedig zweten zijn de eerste symptomen bij de builenpest. In de pneumatische versie zijn hoesten en een uitgedroogde keel bijkomende symptomen. In gevorderde gevallen is het meest opvallende teken de kwellende opkomst van donkere “bubo’s”: gevoelige zwart-blauwe zwellingen onder de oksel en in de buurt van de lies – plekken waar dood bloed en pus zich ophoopt in de lymfeknopen. Als de zwellingen niet worden geluxeerd, zal de ophoping van geïnfecteerd bloed ertoe leiden dat de zwellingen in de oksel en de lies groter worden (meestal is de zwelling ongeveer zo groot als een golfbal, maar soms zo groot als een softbal). Onbehandeld zal de patiënt sterven aan de ophoping van dood bloed in deze bultjes. Aan de andere kant kan het doorprikken of doorprikken van de bubo nog steeds dodelijk zijn voor het slachtoffer als gevolg van een toxische shock, en de spray van de bubo is zeer besmettelijk voor degenen die ermee in contact komen.

Q: Hoe lang hebben de uitbraken geduurd?
A: De pandemie duurde tot 1351, maar kleinere uitbraken (epidemieën) bleven decennia lang met tussenpozen voorkomen. Parijs en Rouen hadden bijvoorbeeld epidemieën in 1421, 1432, 1433 en een bijzonder ernstige uitbraak in 1437-39. Tussen 1453-1504 namen de uitbraken in heel Europa drastisch af. De laatste grote uitbraken vonden plaats aan het einde van de 17e en het begin van de 18e eeuw, zoals de uitbraken in Londen in 1665 en 1722. Daarna waren cholera, tyfus en tuberculose veel belangrijkere doodsoorzaken, maar kleine uitbraken in Egypte, Syrië, Turkije en Griekenland zijn pas in 1845 gemeld; in Rusland pas in 1879; en in Indonesië in 1959. Het meest recente geval in Amerika waarvan ik op de hoogte ben vond plaats in Pensacola Florida in 1922.

Q: Hoe erg was deze infectie? Wat gebeurde er als je het kreeg?

A: Heel, heel, heel erg. Ongeveer tweederde van de slachtoffers stierven binnen drie of vier dagen na het ontwikkelen van de symptomen. De meesten bleven ongeveer twee weken en stierven dan. Merk op dat een besmette persoon een paar dagen drager van de ziekte kon zijn voordat er symptomen optraden, wat quarantaine moeilijk maakte.

In de twintigste eeuw werd het mogelijk de Zwarte Pest met antibiotica te behandelen. Zonder antibiotica is het sterftecijfer van besmette slachtoffers 72%. Een klein aantal mensen is echter van nature resistent tegen builenpest als gevolg van ongebruikelijke eiwitstructuren. De enzymen van de bacterie kunnen niet gemakkelijk met deze eiwitten interageren. Deze eiwitstructuur lijkt gekoppeld te zijn aan een specifiek gen. Vóór de jaren 1340 bleek slechts ongeveer 0,2% van de Europese bevolking dit gen te bezitten wanneer we DNA van hun overblijfselen onderzoeken. Nu heeft een veel groter percentage van de Europeanen het gen dat hen resistent maakt tegen Yersinia pestis. De 0,2% van de mensen die in de jaren 1300 immuun waren, overleefden de genetische bottleneck en gaven deze immuniteit vervolgens door aan een aanzienlijk aantal van hun moderne nakomelingen. Als blanke Amerikaan is de kans 15% dat je dit gen hebt geërfd. Hoeveel mensen stierven er tijdens de pandemie van 1346-1351?

A: Het absolute minimum aantal Europese doden zou 20 miljoen zijn geweest, zoals J. F. Heckler suggereert. De meeste moderne geleerden schatten het aantal Europese doden ergens tussen 50-70 miljoen doden (gemiddeld ongeveer een derde van de Europese bevolking), met misschien een wereldwijde telling van 155-220 miljoen. Vergeet niet dat in het begin van de veertiende eeuw de wereldbevolking slechts ongeveer 500 miljoen mensen telde voordat de pest toesloeg.

Op sommige plaatsen (zoals bepaalde eilanden voor de westkust van Schotland) bleef de ziekte volledig uit. De steden Genua en Dublin zijn meer typische gevallen, waar 35% van de bevolking stierf. In Parijs (dat reeds te lijden had onder een eerdere hongersnood) daalde de bevolking met 42%. In andere streken was het sterftecijfer nog hoger, zoals 66% in Caux, Normandië, of 90% in Florence, Italië. In de ergste gevallen was de sterfte absoluut (d.w.z. 100%). Meer dan 3.000 dorpen in Frankrijk werden bijvoorbeeld volledig leeggehaald, waarbij de gehele bevolking dood of gevlucht was. Vergelijkbare aantallen “spooksteden” bleven achter als granaten in andere delen van Europa en Groot-Brittannië. In deze plaatsen stierf elke persoon en groeiden bossen over de straten. Het ontvolkte Europa vergat dat ze ooit bestaan hadden. Velen van hen werden pas herontdekt door de opkomst van luchtfoto’s in de jaren na het einde van de Eerste Wereldoorlog in 1918. De wereldbevolking als geheel herstelde zich pas in de 17e eeuw tot het niveau van voor de pest.
Q: Wat waren de sociologische en economische gevolgen?

A: Die waren gemengd. De Zwarte Pest versnelde de ondergang van het feodale bestuurssysteem, en misschien verbeterde zelfs het economische lot van de horigen na 1370. De ziekte trof vooral de landarbeiders, zodat arbeid schaars werd. Volgens de wetten van de economie zouden de lonen dan stijgen. Landeigenaren moesten hun arbeiders speciale prikkels geven om te blijven en het land te bewerken, anders zouden zij opstappen en weglopen om voor een andere landheer verderop te gaan werken. De aristocratie verleende in toenemende mate charters aan gemeenschappen, of ontsloeg boeren van traditionele eisen en belastingen, of betaalde hen zelfs (gasp!) echt geld voor hun werk. Dit bevorderde uiteindelijk de opkomst van een welvarende middenklasse. Dat was echter een voordeel op lange termijn voor de kleinkinderen van de overlevenden.

Op korte termijn was het economisch verwoestend. Om te illustreren hoe de handel werd beïnvloed, bedenk dat tussen 1320-1340 jaarlijks gemiddeld ongeveer 1.360 schepen uitvaarden om Gasconse wijn naar Engeland te verhandelen. In de anderhalf jaar na de zwarte pest voeren er nog maar 141 handelsschepen uit, een daling van 93% in de handel – veel erger dan de Grote Depressie in Amerika.

Voor Joden was het gevolg van de pest een toenemend slachtofferschap. Omdat de Joden vaak geïsoleerd leefden in getto’s ver weg van de werven waar ratten woonden, en vanwege hun strenge hygiëne- en dieetwetten, werden Joodse gemeenschappen waarschijnlijk minder hard getroffen door de pest. Dat wekte de argwaan van hun christelijke buren in Frankrijk en Duitsland, die de Joden er vaak van beschuldigden putten te vergiftigen om christenen te doden. In 1349 en bijna elk ander jaar dat de pest uitbrak, vonden zuiveringen tegen Joden plaats.

Q: Wat waren de religieuze gevolgen?

A: Na een eerste uitbarsting van vroomheid en opwekking op korte termijn, veroorzaakte de Zwarte Pest langdurige schade aan religieuze instellingen. Tijdens de uitbarstingen van de pest geloofden velen dat God de mensheid strafte voor haar zonden. Vreemde boetedoeningspraktijken kwamen terug, zoals die van de flagellanten (die van stad tot stad trokken en zichzelf publiekelijk afranselden tot ze bloedden). Sommige besmette mensen probeerden zichzelf levend te begraven in heilige grond als er geen priesters meer waren om de laatste sacramenten uit te voeren. De paus kondigde een wereldwijde aflaat af, waardoor leken begrafenissen mochten uitvoeren en biechthoren om ervoor te zorgen dat alle stervenden een kans zouden krijgen om te biechten voor hun dood. Goede priesters, die in de buurt bleven om de laatste sacramenten toe te dienen, begrafenissen te verrichten en de stervenden te troosten, liepen een grote kans de ziekte op te lopen van hun parochianen en zo zelf te sterven. Slechte priesters zouden gewoon weglopen en zich verstoppen. De kerk had na de pandemie een ernstig tekort aan goede priesters en verlaagde de normen voor theologische opleiding en geletterdheid om in de volgende vijfentwintig jaar vers bloed aan te trekken. Evenzo deed het grote aantal doden het belang van de cultus van de heiligen afnemen, wat leidde tot een nieuwe belangstelling voor geneeskunde. Vóór de Zwarte Dood hadden veel middeleeuwse autoriteiten kruiden- en medicinale behandelingen ontmoedigd, omdat ze meenden dat dit riekte naar hekserij in plaats van geloof in God, en priesters konden hun zieke parochianen aansporen om te bidden voor genezing of om de heiligdommen van heiligen te bezoeken. In het geval van de pest veroorzaakte de aantoonbare ondoeltreffendheid van dit medische regime op lange termijn een vermindering van het prestige van rituele bedevaarten en ceremoniële verering van de heiligen. Anderen wanhoopten en schreven dat God niet bestond, of dat Hij gestorven was, of dat Hij sliep, of dat Hij de mensheid had opgegeven. Europa kreeg pas weer een gevoel van optimisme en hoop tijdens de Renaissance aan het eind van 1500.

Q: Wat waren de psychologische effecten en de effecten op de kunst?

A: Paradoxaal genoeg leidde het tot een sterk, conservatief verlangen naar sociale stabiliteit in het algemeen, zelfs als het knaagde aan de stabiliteit van de kerk en het feodale netwerk. Het leidde ook vaak tot een wanhopige carpe diem houding bij sommige leden van het publiek. De gemiddelde huwelijksleeftijd ging plotseling van zestien naar tweeëntwintig jaar. Veel mensen werden xenofoob en isolationistischer. In de kunst leidde het trauma van de pest tot het algemene motief van de dans macabre – afbeeldingen van de doden in interactie met mensen – vooral in de beeldende kunst en op grafstenen. Op andere plaatsen werden ossuaria (bewaarplaatsen van menselijke beenderen) omgetoverd tot groteske skeletversieringen toen de plaatselijke bevolking de door elkaar gehusselde beenderen van duizenden pestslachtoffers in vreemde, symbolische sculpturen stapelde. Een voorbeeld hiervan is de kerk van Allerheiligen in Sedlec in de Tsjechische Republiek. De Middeleeuwse literatuur was altijd al een beetje “wereldvreemd”, gericht op het verwerpen van de fysieke wereld en het omarmen van de spirituele wereld. Deze tendens zette zich gedurende dertig of vijftig jaar voort en nam nog toe, met zedenspelen waarin de nadruk werd gelegd op de komst van de dood. Anderzijds ging de pest ook gepaard met een toename van de wereldlijke literatuur, met ribald fabliaux, hoofse liefdesliederen en ander amusement dat diende om het publiek af te leiden van de angsten van de pest. Boccacio’s Decameron, bijvoorbeeld, gebruikt de raamvertelling van jonge edellieden die voor de pest vluchten naar een landgoed als achtergrond.

Q: Het meest zichtbare teken van de pest is de bubo onder de arm of op de dij. Wat moet ik doen als ik iemand met dergelijke symptomen zie?

A: Moderne kleding zou de meest duidelijke tekenen van de ziekte verbergen, zodat je de visuele symptomen waarschijnlijk alleen in een zwembad, gymnastieklokaal of kleedkamer zult zien. Norman Cantor vertelt zijn studenten dat als zij iemand met pestsymptomen in een kleedkamer zien, zij hun kleren moeten aantrekken en onmiddellijk het gebouw uit moeten lopen en de CDC moeten waarschuwen. Als ze een rat zien in de buurt van de besmette persoon, moeten ze hun kleren niet aantrekken en gewoon naakt wegrennen. Dat is ook een goed advies voor u.

Q: Waar kan ik meer te weten komen?

A: Elke goede encyclopedie is een startpunt, maar overweeg ook deze boeken.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.