Printable Version

César Chavez
Digitale Geschiedenis ID 610

Auteur: César Chavez
Datum:1997

Annotatie:Begin april 1962 begon de vijfendertigjarige César Estrada Chavez in zijn eentje verarmde migrerende landarbeiders in de Californische druivenvelden te organiseren. Hij, zijn vrouw en hun acht kinderen pakten hun spullen in een aftandse negen jaar oude stationwagen en verhuisden naar Delano, Californië, een stad met twaalfduizend inwoners, het centrum van ’s lands tafeldruivenindustrie. De volgende twee jaar besteedde Chavez al zijn spaargeld van $1.200 aan het opzetten van een kleine sociale dienstverleningsorganisatie voor de landarbeiders van Delano, die immigratieadvies, burgerschapslessen, begrafenisuitkeringen, krediet voor de aankoop van auto’s en huizen, hulp bij de registratie van kiezers en een coöperatie voor de aankoop van banden en benzine aanbood. Als embleem voor zijn nieuwe organisatie, de National Farm Workers Association, koos Chavez een zwarte Azteekse adelaar in een witte cirkel op een rode achtergrond.

Chavez’ sympathie voor de benarde situatie van migrerende landarbeiders kwam als vanzelf. Hij werd geboren in Yuma, Arizona, in 1927, als een van de vijf kinderen van Mexicaanse immigranten. Toen hij tien jaar oud was, verloren zijn ouders hun kleine boerderij; hij, zijn broers en zussen, en zijn ouders hoedden bieten, plukten druiven en oogstten perziken en vijgen in Arizona en Californië. Er waren tijden dat de familie in de auto moest slapen of onder bruggen moest kamperen. Als de jonge César naar school kon (hij ging naar meer dan dertig scholen), werd hij vaak naar speciale klaslokalen voor Mexicaans-Amerikaanse kinderen verwezen.

In 1944, toen hij 17 was, ging Chavez bij de marine. Hij diende twee jaar op een torpedobootjager escorte in de Stille Oceaan. Na de Tweede Wereldoorlog trouwde hij en werkte tweeënhalf jaar als deelpachter in de aardbeienkwekerij. Daarna werkte hij in abrikozen- en pruimenboomgaarden en in een houthakkerskamp. In 1952 nam zijn leven een noodlottige wending. Hij sloot zich aan bij de Community Service Organization (CSO), die de armen wilde opvoeden en organiseren zodat zij hun eigen sociale en economische problemen konden oplossen. Na het oprichten van CSO afdelingen in Madera, Bakersfield, en Hanford, Californië, werd Chavez in 1958 algemeen directeur van de organisatie. Vier jaar later brak hij met de organisatie toen deze zijn voorstel om een vakbond van landarbeiders op te richten afwees.

De meeste arbeidersleiders beschouwden Chavez’ doel om de eerste succesvolle vakbond van landarbeiders in de geschiedenis van de V.S. op te richten als een onmogelijke droom. Landarbeiders leden onder een hoge graad van analfabetisme en armoede (het gemiddelde gezinsinkomen bedroeg in 1965 slechts $2.000), ze hadden ook te maken met aanhoudend hoge werkloosheidscijfers (traditioneel rond de negentien procent) en waren verdeeld in verschillende etnische groepen: Mexicaanse, Arabische, Filippijnse en Puerto Ricaanse. Het feit dat landarbeiders zelden lang op één plaats bleven, vormde een belemmering voor de vakbondsbeweging, net als het gemak waarmee werkgevers hen konden vervangen door goedkope Mexicaanse dagloners, de zogenaamde braceros, die in de oogsttijd per vrachtwagen naar Californië en het zuidwesten werden vervoerd. Landarbeiders waren specifiek uitgesloten van de bescherming van de National Labor Relations Act van 1935. In tegenstelling tot andere Amerikaanse arbeiders hadden landarbeiders niet het recht zich te organiseren, was er geen garantie op een minimumloon en waren er geen federaal gegarandeerde normen voor het werk op het land. Staatswetten die toiletten, rustperiodes en drinkwater op het land voorschreven, werden grotendeels genegeerd.

In september 1965 raakte Chavez betrokken bij zijn eerste belangrijke arbeidsconflict. De Filippijnse druivenplukkers gingen in staking. “Oké, Chavez,” vroeg een van de leiders van de Filippijnse druivenplukkers, “ga je naast ons staan, of ga je tegen ons schurken?” Ondanks zijn vrees dat de National Farm Workers Association niet goed genoeg georganiseerd was om een staking te ondersteunen – zij had minder dan 100 dollar in haar stakingskas – verzekerde hij de Filippijnse arbeiders dat leden van zijn vereniging niet het veld in zouden gaan als stakingsbrekers.

Binnen enkele weken begon de staking nationale aandacht te trekken. Vakbonden, kerkgenootschappen en burgerrechtenorganisaties boden financiële steun aan La Causa, zoals de landarbeidersbeweging bekend werd. In maart 1966 leidde Chavez een paasmars van 250 mijl van Delano naar Sacramento om de benarde situatie van migrerende landarbeiders onder de aandacht te brengen. Datzelfde jaar fuseerde Chavez’ National Farm Workers Association met een AFL-CIO afdeling tot het United Farm Workers Organizing Committee.

Als overtuigd voorstander van geweldloosheid, was Chavez diep verontrust door de gewelddadige incidenten die de staking ontsierden. Sommige telers reden met tractoren langs de kant van de weg en bedekten de stakers met vuil en stof. Anderen reden met sproeimachines langs de randen van hun velden en spoten insecticide en kunstmest op de stakers. Lokale politieagenten arresteerden een predikant omdat hij Jack London’s definitie van een schurft voorlas (“een tweebenig dier met een kurkentrekkerige ziel, een met water verzadigd brein, en een gecombineerde ruggengraat gemaakt van gelei en lijm”). Sommige stakers op hun beurt intimideerden stakingsbrekers door hen te bekogelen met knikkers uit katapulten en door verpakkingskratten in brand te steken. Eén staker probeerde met een auto in te rijden op een groep telers.

In een poging om het escalerende geweld de kop in te drukken en te boeten voor de strijdbaarheid van sommige vakbondsleden, begon Chavez op 14 februari 1968 te vasten. Vijf dagen lang hield hij het vasten geheim. Daarna legde hij in een urenlange toespraak voor stakende arbeiders uit dat aanhoudend geweld alles zou vernietigen waar de vakbond voor stond. De “waarachtigste daad van moed, de sterkste daad van mannelijkheid,” zei hij, “is onszelf op te offeren voor anderen in een totaal geweldloze strijd voor gerechtigheid.” Eenentwintig dagen lang vastte hij; hij verloor vijfendertig pond en zijn dokter begon te vrezen voor zijn gezondheid. Uiteindelijk stemde hij in met een kleine hoeveelheid bouillon en grapefruitsap en medicijnen. Op 11 maart beëindigde hij zijn vasten door ter communie te gaan en het brood te breken met senator Robert F. Kennedy.

De staking sleepte zich drie jaar voort. Om het publiek bewuster te maken van de zaak van de landarbeiders, begon Chavez in 1968 met een boycot van tafeldruiven. Het was de boycot die veel van de telers onder druk zette om de staking te beëindigen. Naar schatting 17 miljoen Amerikaanse consumenten moesten het zonder druiven stellen ter ondersteuning van de onderhandelingspositie van de landarbeiders. Tegen het midden van 1970 werd tweederde van de Californische druiven geteeld onder contract met Chavez’ vakbond.

In de jaren na de overwinning van 1970 werd Chavez’ vakbond geteisterd door problemen van binnenuit en van buitenaf. Het ledenaantal daalde van meer dan 60.000 in 1972 tot een dieptepunt van 5.000 in 1974. (Het aantal is sindsdien weer gestegen tot ongeveer 30.000). Ondertussen nam de publieke bezorgdheid voor de benarde situatie van migrerende landarbeiders af.

Toen Chavez in 1993 op zesenzestigjarige leeftijd overleed, marcheerden vijfentwintigduizend mensen meer dan tweeëneenhalf uur lang naar de plek waar hij de United Farm Workers Union oprichtte. Daar herinnerden de rouwenden aan zijn buitengewone nalatenschap. Als gevolg van zijn inspanningen werd het meest slopende werktuig dat door landarbeiders werd gebruikt, de korte schoffel, afgeschaft, en werd het gebruik van veel gevaarlijke pesticiden in de druivenvelden verboden. Zijn inspanningen leidden ook tot een stijging van de reële lonen met zeventig procent tussen 1964 en 1980, en tot de invoering van gezondheidszorg, arbeidsongeschiktheidsverzekering, pensioenplannen en gestandaardiseerde klachtenprocedures voor landarbeiders. Hij heeft er mede voor gezorgd dat in 1975 in Californië de eerste nationale wet op de arbeidsverhoudingen in de landbouw werd aangenomen, die telers verbood stakende arbeiders te ontslaan of te kwader trouw te onderhandelen. Dankzij zijn inspanningen wonnen migrerende landarbeiders een recht dat alle andere Amerikaanse arbeiders hebben: het recht om collectief te onderhandelen.

In deze selectie bespreekt Chavez de medeplichtigheid van de overheid aan het ondermijnen van de vakbonden van landarbeiders.

Document: Mr. Chavez. Na 3 maanden staken in 1979 zijn we tot de conclusie gekomen dat er in de afgelopen 40 jaar maar weinig vooruitgang is geboekt.

Toen de landarbeiders in de jaren ’30 een staking probeerden te organiseren, werden ze door de lokale machtsstructuren op het platteland beschouwd en behandeld als on-Amerikaans, als subversief en als een soort crimineel element. Vandaag de dag worden wij op vrijwel dezelfde manier bekeken.

Net als in de jaren dertig van de vorige eeuw werden stakingen misdadig genoemd, of ze nu plaatsvonden in Salinas, Calexico, Monterey County, Imperial County, of in Delano en Bakersfield, Calif. Wanneer een vakbond staakt, wordt het niet eenvoudigweg een arbeids-management geschil zoals je in andere gevallen ziet, maar in onze ervaring wordt het dan aan de ene kant de arbeiders, aan de andere kant de agro-industrie en alle lokale instellingen, politiek en sociaal, organiseren zich dan om de staking te breken – de politie, de sheriffs, de rechtbanken, de scholen, de raden van toezicht, gemeenteraden. Niet alleen dat, maar de staat of federale agentschappen die in die landelijke gebieden wonen, worden ook sterk beïnvloed door deze overweldigende politieke macht. De agro-industrie heeft de politieke macht in handen en gebruikt die om onze stakingen te breken en de vakbond te vernietigen.

Ze hebben twee gedragsnormen tegen Mexicanen en tegen vakbonden. Zolang wij, Mexicaanse landarbeiders, onze plaats houden en ons werk doen, worden wij getolereerd, maar als de Mexicaanse arbeider zich aansluit bij een vakbond, als hij opkomt voor gerechtigheid en als hij durft te staken, dan voelen alle plaatselijke instellingen zich verplicht datgene te verdedigen wat zij beschouwen als hun ideaal van de Amerikaanse manier van leven. Deze gemeenschappen weten dus niet wat ze met ons aan moeten en ze weten niet wat ze zonder ons aan moeten.

Voor zovele jaren zijn we betrokken geweest bij stakingen in de landbouw; bijna 30 jaar als arbeider, als organisator, en als voorzitter van de vakbond – en al die bijna 30 jaar is gebleken dat wanneer de landarbeiders staken en hun staking succesvol is, de werkgevers naar Mexico gaan en onbeperkt, onbeperkt gebruik maken van illegale buitenaardse stakingsbrekers om de staking te breken. En al meer dan 30 jaar kijkt de Immigratie- en Naturalisatiedienst de andere kant op en helpt bij het breken van de staking.

Ik herinner me geen enkel geval in 30 jaar waar de Immigratiedienst stakingsbrekers heeft verwijderd…. De werkgevers maken gebruik van professionele smokkelaars om mensensmokkelaars te werven en over de Mexicaanse grens te vervoeren voor de specifieke daad van stakingsbreking….

We hebben al die jaren gezien dat de Immigratiedienst een beleid heeft, zoals ons is verteld, dat ze geen partij kiezen in een landbouw arbeidsgeschil…. Geen partij kiezen betekent de telers toestaan illegalen in te zetten als stakers, en als dat geen partij kiezen is, weet ik niet wat partij kiezen betekent.

De telers hebben hun voormannen bewapend. Ze hebben professionele bureaus ingeschakeld om hen te voorzien van onbeperkte aantallen gewapende bewakers, gerekruteerd van de straat, jonge ongetrainde mannen, velen van hen lid van de Ku Klux Klan en de Nazi Partij…die een pistool en een knuppel en een insigne en een bus traangas krijgen en het gezag en de toestemming om te gaan en onze mensen in elkaar te slaan, bang te maken, te verminken, en proberen de staking te breken door deze ongecontroleerde ruwe kracht tegen onze mensen te gebruiken.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.