Ötzi the Iceman, Europa’s oudste mummie, heeft waarschijnlijk een hoofdwond opgelopen voordat hij stierf, zo’n 5.300 jaar geleden, volgens een nieuwe eiwitanalyse van zijn hersenweefsel.

Al sinds een paar wandelaars in 1991 in de Alpen op zijn verbazingwekkend goed bewaarde bevroren lichaam stuitten, is Ötzi een van de meest bestudeerde oude menselijke specimens geworden. Zijn gezicht, laatste maaltijd, kleding en genoom zijn gereconstrueerd – dit alles draagt bij aan het beeld van Ötzi als een 45-jarige, schuilhut dragende, getatoeëerde landbouwer die afkomstig was uit Midden-Europa en die leed aan hartkwalen, gewrichtspijn, tandbederf en waarschijnlijk de ziekte van Lyme voordat hij stierf.

Geen van deze aandoeningen heeft echter direct tot zijn dood geleid. Een wond onthult dat Ötzi in de schouder werd geraakt met een dodelijke slagader doorborende pijl, en een onverteerde maaltijd in de maag van de Iceman suggereert dat hij werd overvallen, zeggen onderzoekers.

Een paar jaar geleden toonde een CAT-scan donkere vlekken aan de achterkant van de kleine hersenen van de mummie, wat erop wijst dat Ötzi ook een klap op het hoofd heeft gehad die zijn hersenen tegen de achterkant van zijn schedel heeft geslagen tijdens de fatale aanval.

In de nieuwe studie vonden wetenschappers die monsters hersenweefsel van het lijk ter grootte van een speldenknop bekeken, sporen van gestolde bloedcellen, wat suggereert dat Ötzi kort voor zijn dood inderdaad kneuzingen in zijn hersenen opliep.

Maar er is nog steeds een stuk van het neolithische moordmysterie dat onopgelost blijft: Het is onduidelijk of Ötzi’s hersenletsel werd veroorzaakt door een klap op het hoofd of door een val nadat hij met de pijl was geraakt, zeggen de onderzoekers.

De studie was gericht op eiwitten die werden gevonden in twee hersenmonsters van Ötzi, die met behulp van een computergestuurde endoscoop werden teruggevonden. Van de 502 verschillende eiwitten die werden geïdentificeerd, hielden er 10 verband met bloed en stolling, aldus de onderzoekers. Ze vonden ook bewijs voor een opeenhoping van eiwitten die verband houden met stressrespons en wondgenezing.

Een afzonderlijke studie uit 2012, gedetailleerd beschreven in de Journal of the Royal Society Interface, keek naar de rode bloedcellen van de mummie (de oudste die ooit zijn geïdentificeerd) uit een weefselmonster dat uit de wond van Ötzi was genomen. Dat onderzoek toonde sporen aan van een stollingseiwit, fibrine genaamd, dat in menselijk bloed verschijnt onmiddellijk nadat iemand een wond heeft opgelopen, maar snel weer verdwijnt. Het feit dat het nog steeds in Ötzi’s bloed zat toen hij stierf, suggereert dat hij niet lang na de verwonding heeft overleefd.

Eiwitten zijn minder gevoelig voor milieuverontreiniging dan DNA, en in het geval van mummies kunnen ze onthullen welke soorten cellen het lichaam aanmaakte op het moment van overlijden. Een eiwitanalyse van een 15-jarig Inca-meisje, dat 500 jaar geleden werd geofferd, onthulde onlangs dat zij op het moment van haar dood een bacteriële longinfectie had.

“Eiwitten zijn de beslissende spelers in weefsels en cellen, en zij voeren de meeste processen uit die in cellen plaatsvinden,” zei Andreas Tholey, een wetenschapper aan de Duitse Kiel Universiteit en een onderzoeker van de nieuwe Ötzi studie, in een verklaring.

“Identificatie van de eiwitten is daarom de sleutel tot het begrijpen van het functionele potentieel van een bepaald weefsel,” voegde Tholey eraan toe. “DNA is altijd constant, ongeacht waar het vandaan komt in het lichaam, terwijl eiwitten nauwkeurige informatie geven over wat er gebeurt in specifieke regio’s in het lichaam.”

Naast de eiwitten die verband houden met stolling, identificeerden Tholey en collega’s ook tientallen eiwitten waarvan bekend is dat ze overvloedig aanwezig zijn in hersenweefsel in de monsters van Ötzi. Een microscopische analyse onthulde zelfs goed bewaarde neurale celstructuren, zeiden de onderzoekers.

“Het onderzoeken van gemummificeerd weefsel kan zeer frustrerend zijn,” zei studieauteur en microbioloog Frank Maixner, van de Europese Academie van Bolzano/Bozen (EURAC), in een verklaring. “De monsters zijn vaak beschadigd of verontreinigd en leveren niet noodzakelijk resultaten op, zelfs niet na verschillende pogingen en met behulp van een verscheidenheid aan onderzoeksmethoden. Als je bedenkt dat we erin geslaagd zijn om werkelijke weefselveranderingen te identificeren bij een mens die meer dan 5000 jaar geleden leefde, kun je beginnen te begrijpen hoe blij we als wetenschappers zijn dat we na vele mislukte pogingen hebben doorgezet met ons onderzoek.”

Hun onderzoek werd gedetailleerd beschreven in het tijdschrift Cellular and Molecular Life Sciences.

Volg Megan Gannon op Twitter en Google+. Volg ons @livescience, Facebook & Google+. Origineel artikel op LiveScience.com.

Recent news

{{ articleName }}

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.