Geschreven door Ben Stanley – 16 september 2020

In het najaar van 1968 bereidden NASA-astronauten Frank Borman, Jim Lovell en Bill Anders zich voor om als eerste mensen een baan om de aarde te verlaten, op weg naar de maan.

Voordat het trio geschiedenis zou schrijven, moesten ze, net als miljoenen anderen over de hele wereld, gaan zitten en een vaccinatie krijgen in het midden van een pandemie.

Veroorzaakt door de H3N2-stam van het influenza A-virus, was de ‘Hongkong-griep’ van 1968 een wereldwijde uitbraak die mogelijk de dood van vier miljoen mensen over de hele wereld heeft veroorzaakt.

“Hoewel het geschatte ziekte- en sterftecijfer van de pandemie slechts een fractie was van … de N1N1-pandemie van 1918, heeft het influenza A(H3N2)-virus een enorme impact gehad op de volksgezondheid.”

De vogelgriep, die in juli voor het eerst in Hongkong werd vastgesteld, was al wijdverspreid in de Verenigde Staten tegen de tijd dat Borman, Lovell en Anders hun injecties namen.

Duitsland en Japan behoorden tot de landen die het zwaarst werden getroffen door de H3N2-stam, die door de New York Times werd omschreven als “een van de ergste in de geschiedenis.”

Toen het commerciële luchtverkeer tot in alle uithoeken van de wereld begon door te dringen, was de pandemie van 1968 waarschijnlijk de eerste die wereldwijd werd verspreid door de wetenschappelijke verworvenheid van het vliegen.

Hoewel de pandemie sterk verschilt van de huidige mondiale coronavirus pandemie – zowel in termen van sterfgevallen als van maatschappelijke impact – tonen de gelijkenissen tussen beide zeker de blijvende impact aan die korte geheugens hebben op de lessen die zijn geleerd.

“Hoewel het geschatte ziekte- en sterftecijfer van deze pandemie slechts een fractie was van dat van de N1N1-pandemie van 1918, is de invloed van het influenza A(H3N2)-virus op de volksgezondheid ingrijpend geweest,” aldus Dr. Barbara Lester, Dr. Timothy Uyeki, en Dr. Daniel Jernigan, schreven in het American Journal of Public Health, deze mei.

Het vroege neefje van de pandemie

Het ‘Hong Kong Flu’ verhaal begint meer dan een decennium eerder, tijdens een vaak vergeten vogelgriepuitbraak in 1957.

De eerste gevallen van de H2N2-virusuitbraak van dat jaar doken op in de zuidwestelijke Chinese provincie Guizhou, in februari Twee maanden later meldde de Times dat tot een kwart miljoen mensen in Hong Kong werden behandeld voor het virus.

Tegen juli hadden meer dan een miljoen Indiërs het virus opgelopen. In 1959 zou de pandemie meer dan een miljoen levens hebben geëist.

Sommigen die het virus kregen, hadden niet meer dan een hoestje of lichte koorts, hoewel verdere complicaties longontsteking, bronchitis en andere hart- en vaatziekten konden omvatten.

Op het eerste gezicht werd gedacht dat het om een herhaling van de verwoestende Spaanse griep van 1918-1920 ging, maar de legendarische Amerikaanse viroloog Dr. Maurice Hilleman ontdekte dat het in feite om een geheel nieuwe griepstam ging na vergelijking van een monster van een jong Amerikaans marinelid dat de griep had gekregen.Amerikaanse marinedienstlid die het in Hong Kong had opgepikt, met eerdere exemplaren.

“Wat hij vond was dat er deze dramatische verschuiving was,” vertelde Dr. Paul A. Offit, een prominente Amerikaanse vaccine-expert, in mei aan History.com.

“Deze beide eiwitten waren totaal verschillend van wat ze eerder waren geweest. Ze waren niet gewoon op drift geraakt, ze waren verschoven.”

Ondanks de aanvankelijke uitdagingen, waren virologen snel in staat om een effectief vaccin te maken. Beperkte aantallen Amerikanen kregen er een, tegen het einde van 1958.

Naast de uiteindelijke distributie van het vaccin zelf, omvatten de wijdverspreide volksgezondheidsmaatregelen de sluiting van scholen in Ierland, en door de regering aanbevolen zelfquarantaine in het Verenigd Koninkrijk.

Britse wetenschappers toonden aan dat de stam van 1957, die in de volksmond bekend stond als de ‘Aziatische griep’, slechts in drie procent van de gevallen complicaties veroorzaakte, met een sterftecijfer van 0.

Terwijl het uiteindelijke percentage complicaties bij COVID-19 nog niet bekend is, blijkt uit onderzoek van de John Hopkins University dat het sterftecijfer door het coronavirus in de Verenigde Staten tien keer zo hoog was als in Groot-Brittannië in 1957. In Mexico bedraagt het sterftecijfer voor COVID-19 10,6 procent van de geregistreerde gevallen.

Een zich uitbreidende uitbraak

Zoals alle landen kent Hongkong de eb en vloed van griepseizoenen, met de ergste periodes tussen januari en april, en juli en augustus.

“…onze huidige gewoonte om te vergeten en de andere kant op te kijken, lijkt een catastrofale daad van wereldwijde dwaasheid.”

In 1968 ontdekten de volksgezondheidsfunctionarissen van Hongkong begin juli een overvloed aan patiënten met griepachtige symptomen, en erger. Aan het eind van de maand waren naar verluidt 500.000 mensen besmet.

Hoewel het nog betrekkelijk nieuw was, zorgde het commerciële internationale luchtverkeer voor een snelle wereldwijde verspreiding van het virus.

Inderdaad: het eerste ‘Hong Kong Griep’ geval in de VS was een jonge marinier die net was thuisgevlogen van de Vietnam oorlog. Vlak voordat hij vertrok, had hij een bunker gedeeld met een vriend die net Hong Kong had bezocht.

Snelle tracering van contacten van de mariniers stelde snel een groot aantal mogelijk geïnfecteerden vast en isoleerde hen, maar de virulentie van de nieuwe griepstam dwong de Amerikaanse regering om snel te werken.

Binnen een week na het eerste geval begon de voorganger van de CDC, het National Communicable Disease Center, te communiceren met staatsambtenaren over de nieuwe H3N2-stam.

Tegen die tijd doken er gevallen op in andere steden aan de westkust, toen het virus zich onder de Amerikaanse bevolking verspreidde. Onder andere een padvindersjamboree in Pennsylvania diende als ‘super-spreider’.

Een tweede piek eind 1969 en begin 1970 was heviger dan de eerste, die die winter plaatsvond.

Respons en gevolgen

Het nieuwe virus – ontstaan door een antigene verschuiving, in wezen een herschikking van H2N2-genen – werd snel geïsoleerd door onderzoekers uit Hongkong. Onder leiding van de V.S. en het V.K. werd reeds in november een zeer doeltreffend vaccin vervaardigd.

Er waren wereldwijd 15 miljoen doses beschikbaar op het hoogtepunt van de pandemie, in januari 1969. Er werden ook krachtige nieuwe antivirale middelen gebruikt om het virus te bestrijden.

Publiek domein

De ‘Hongkong-griep’ van 1968 had slechts een sterftecijfer van 0,5 procent. Alarmerend is dat tijdens de korte pandemie vooral mensen jonger dan 65 jaar stierven aan griep of longontsteking.

Behalve de sluiting van scholen en verscherpte controles op sommige luchthavens, waren er weinig wijdverbreide maatschappelijke veranderingen als gevolg van de grieppandemie.

Raciale vijandigheid jegens Aziaten werd er echter door aangewakkerd in de Verenigde Staten en Europa, waarbij sommige roddelbladen de ‘Mao-griep’ noemden. Het sentiment echoot vandaag, met president Donald Trump’s etikettering van COVID-19 als “het Chinese virus.”

Hoewel meer dan 100.000 worden verondersteld te zijn gestorven in de pandemie van 1968 in de Verenigde Staten, en 30.000 in het Verenigd Koninkrijk, maakt de seizoensgebonden-regelmatige impact van de griep de aantallen moeilijk te meten tegen die ervaren tijdens de COVID-19-crisis van vandaag.

“Het aantal doden veroorzaakt door die pandemie in de eerste twee jaar, 1968 en 1969, waren niet veel hoger dan de gemiddelde seizoensgriep,” vertelde Dr. David Morens, een senior wetenschappelijk adviseur bij het National Institute of Allergy and Infectious Diseases, aan Snopes in mei.

“COVID-19 is veel dodelijker dan het pandemische virus van 1968 … we hebben ongeveer vijf procent van de kudde-immuniteit op dit moment in het land.”

“Het was dus echt een soort pandemie die zo’n slappe hap was dat ze niet echt opviel op het radarscherm.”COVID-19 is veel dodelijker dan het pandemische virus van 1968 … we hebben ongeveer vijf procent kudde-immuniteit op dit moment in het land,” vervolgde Morens later.

“Tegen de tijd dat we 70 procent bereiken, denk daar eens over na, dat is 14 keer zo veel gevallen als we nu hebben. En als je dat projecteert op 80.000 sterfgevallen kun je zien laat dingen gaan, zoals we deden in de Woodstock-tijd, we zouden meer dan een miljoen doden hebben.”

Lessen geleerd

Hoewel de ultieme vorm van isolatie van een virus, de H3N2-griepstam vergezelde niet de bemanning van Apollo 8 naar de maan, in 1968. De drie astronauten keerden terug naar de aarde als parade-waardige helden.

Ondanks kleinere recente uitbraken van coronavirussen zoals SARS (2004 tot 2006), is de wereld sindsdien ook beschermd tegen de maatschappij-veranderende gevolgen van een pandemie die door eerdere generaties werd gevoeld.

NASA on The Commons / No restrictions

Hoewel de Spaanse griep nog relatief vers in het geheugen van medische onderzoekers lag, werden de meesten die eind jaren vijftig en eind jaren zestig leefden, niet getroffen door de twee pandemieën van hun tijdperk.

Recente uitbraken van SARS en andere ziekten hebben de wereldgemeenschap niet voorbereid op de huidige COVID-19 pandemie.

De griep deed dat wel. Als zoiets in de moderne wereld zou gebeuren, zouden we snel merken dat we in een dwazenparadijs leven.

“En onze huidige gewoonte om te vergeten en de andere kant op te kijken, zou een catastrofale daad van wereldwijde dwaasheid lijken.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.