Howland haalde niet alleen Amerika en werkte zijn contract af, maar trouwde ook met een mooie jonge vrouw in de nieuwe kolonie, Elizabeth Tilley. Zij brachten tien kinderen voort, die 88 kleinkinderen kregen, van wie in de volgende vier eeuwen naar schatting twee miljoen Amerikanen afstamden. Daaronder bevonden zich Ralph Waldo Emerson, Joseph Smith, Franklin Delano Roosevelt, Humphrey Bogart, Chevy Chase, en de beide presidenten Bush.

Howlands verhaal suggereert de beslissende kracht van het handjevol Pilgrims dat in de late herfst van 1620 in Plymouth, bij Cape Cod, aan land ging. Elke cultuur verzint scheppingsmythen om antwoord te geven op de vragen: Waar komen we vandaan, Wat heeft ons hier gebracht? Dergelijke mythen zijn een mengeling van sterke verhalen met soms een vleugje feitelijkheid.

Voor de Amerikaanse cultuur is het verhaal van de Pilgrims, inclusief hun “eerste Thanksgiving” feest met de plaatselijke Indianen, het belangrijkste scheppingsverhaal geworden, dat elk jaar in november gevierd wordt samen met kalkoen, pompoentaart en voetbalwedstrijden. De Pilgrims en Plymouth Rock hebben de eerdere Engelse nederzetting in 1607 in Jamestown, Virginia, overschaduwd als de plaats waar Amerika werd geboren.

Een nieuwe documentaire, The Pilgrims, geschreven en geregisseerd door Ric Burns en gemaakt met de hulp van een productiebeurs van de National Endowment for the Humanities, wordt op 24 november uitgezonden op PBS’s American Experience en opnieuw op Thanksgiving-avond. De hervertelling van het avontuur en de beproeving van de Pilgrims werpt een nieuw licht op de vraag waarom hun verhaal de scheppingsmythe werd die wij, als volk, hebben overgenomen. Het is gebaseerd op de unieke, bijna verloren geschiedenis, Of Plymouth Plantation, geschreven door William Bradford, de gouverneur van de nieuwe kolonie voor meer dan 30 jaar, die wijlen acteur Roger Rees portretteert uit een script afgeleid van Bradford’s boek.

Filmmaker Burns interviewt verschillende geleerden, die laten zien hoe de werkelijkheid van de Pilgrim ervaring op verschillende manieren afweek van beelden die in de publieke verbeelding zijn ingebed. In het verhaal van de Pilgrims’ Thanksgiving bijvoorbeeld worden ze door de inheemse Amerikanen met open armen ontvangen”, zegt Kathleen Donegan, een professor Engels uit Berkeley die in The Pilgrims wordt geïnterviewd en wier boek Seasons of Misery: Catastrophe and Colonial Settlement in Early America een bron was voor de film. “Het is vertaald naar dit multiculturele festival. Maar net zoals de Pilgrims niet alle Engelse kolonisten vertegenwoordigen, vertegenwoordigen de Wampanoags, die met hen feestvierden, niet alle inheemse Amerikanen. De relaties van de Pilgrims met de Narragansetts, of de Pequots, waren totaal verschillend.”

Het verhaal van een “multicultureel festival” dat in het pasgeboren Amerika plaatsvond, resoneert duidelijk met de nationale ideologie van inclusiviteit. De Pilgrims belichaamden inderdaad elementen die wortel hebben geschoten in de Amerikaanse cultuur, en dit verklaart mede waarom wij hen, achteraf gezien, onze stichters noemen. De krachten die hun leven hebben bepaald zijn ook vandaag nog aanwezig. In dat opzicht zijn het bijna moderne figuren: Vervang hun breedgerande hoeden, pofbroeken en petticoats door baseballpetjes, T-shirts en spijkerbroeken, en ze zouden gemakkelijk opgaan in een steungroep voor thuisstudenten of een bijeenkomst van de Tea Party.

Het beeld van harmonie en tolerantie tussen groepen is van nature aantrekkelijk voor een immigratieland als Amerika. Velen stellen zich voor dat de Pilgrims de Oude Wereld achter zich lieten om te aanbidden wat zij wilden en een nieuw land te stichten dat doordrenkt was van godsdienstvrijheid, een ideaal dat later werd gecodificeerd in het Eerste Amendement. Niets is minder waar.

“Een grote misvatting is dat ze voor godsdienstvrijheid en vrijheid waren,” zegt Donegan. “In werkelijkheid zagen de Pilgrims de wereld als een wildernis, waarin de enige juiste manier om met God om te gaan een tuin zou kunnen cultiveren, en je had een heg om die tuin heen nodig om hem te beschermen tegen de wildernis. Ze waren doodsbang voor besmetting. De Pelgrims waren niet voor vrijheid van godsdienst. Integendeel: Ze hadden zeer specifieke ideeën over hoe God te aanbidden, en waren intolerant tegenover afwijkingen.” Historica Pauline Croft van de Royal Holloway University of London verklaart in de film: “Je zou kunnen zeggen, als je kritisch zou willen zijn, dat het religieuze gekken zijn die met niets anders genoegen nemen dan met de meest letterlijke lezing van de Bijbel. Ze willen een natiestaat omvormen tot iets dat lijkt op wat zij beschouwen als een goddelijk koninkrijk.”

Puristen zijn per definitie extremisten, en het is geen toeval dat velen in Engeland degenen die de Kerk van Engeland wilden hervormen “puriteinen” noemden, wat “altijd een spottende term was,” legt Donegan uit. “De Mayflower pelgrims waren de meest extreme soort hervormers. Zij noemden zichzelf heiligen, maar werden ook wel separatisten genoemd, vanwege hun verlangen om zich volledig af te scheiden van de gevestigde kerk. Het waren zeer verhitte puriteinen die de Kerk van Engeland als hopeloos corrupt zagen en vonden dat ze die moesten verlaten om terug te keren naar een zuivere en eerlijke kerk.” Separatisten zagen de hiërarchie van de kerk – en haar feestdagen, rituelen, gewaden en gebeden – als obstakels die tussen de mensen en God stonden. In werkelijkheid “waren ze op reis naar zuiverheid”, zegt historica Susan Hardman Moore van de Universiteit van Edinburgh in de film. “Dat is wat ze zochten; dat is wat hen uit Engeland bracht.” De toewijding van de Separatisten aan de Schrift als de onbelemmerde bron van het geloof lijkt op die van de religieuze fundamentalisten van vandaag, die het letterlijke woord van God vereren zoals dat in de Bijbel te vinden is.

Ironiek genoeg kwam de populairste vertaling van die Bijbel, de King James versie, tot stand onder een vorst die, in zekere zin, de Pilgrims uit Engeland verdreef. Het was één ding om het niet eens te zijn met de kerkelijke hiërarchie, maar het politieke probleem was dat het hoofd van de Kerk van Engeland ook de regerende koning was. En Jacobus I, die in 1603 in Engeland aan de macht kwam, geloofde sterk in eenheid als het om zijn kerk ging; hij had geen geduld met religieuze rebellen of heterodoxe kerken. “Iedereen die zich van de kerk afscheidt, scheidt zich niet alleen af van de kerk, maar ook van het koninklijk gezag,” legt Michael Braddick, historicus aan de Universiteit van Sheffield, in de film uit. “En dat is potentieel zeer gevaarlijk. Je kon een boete krijgen van 20 pond, wat tegenwoordig neerkomt op 9.000 dollar, als je de diensten in de officiële kerk niet bijwoonde. Degenen die volhielden, riskeerden gevangenisstraf. Na de wet tegen de puriteinen van 1593, voegde koningin Elizabeth verbanning toe. “Ik denk dat de volgende stap voor James de dood had kunnen zijn voor deze mensen,” beweert de historische romanschrijfster Sue Allan in de film. “Hij was nieuw op de troon – niet populair. Hij zou geen tegenstanders krijgen. Dus ik denk echt dat deze mensen alles riskeerden.”

Met het handschrift aan de wand, in 1608, verbanden de toekomstige Pelgrims zichzelf naar Amsterdam, waar de Nederlanders een grotere tolerantie hadden voor radicale protestanten. Al snel trokken ze zuidwaarts naar Leiden, een textielcentrum waar ze een kleine Engelssprekende immigrantengemeenschap vormden en ongestoord God konden aanbidden zoals zij dat wilden. Maar zowel volwassenen als kinderen, die in Engeland boeren waren geweest, werkten nu van ’s morgens vroeg tot ’s avonds laat, zes of zeven dagen per week, om stoffen te weven in de textielfabrieken. Zelfs met zulke ontberingen beschouwden de Pilgrims hun Leidse jaren later als een soort “gloriedagen”, waarvan de moeilijkheden niets voorstelden vergeleken met de beproevingen die ze in Amerika moesten doorstaan.

Tegen 1617 begonnen de Separatisten te popelen om weer te verhuizen. “Hun grootste zorg na een decennium in dit vreemde land was dat hun kinderen Nederlanders werden,” legt Nathaniel Philbrick, de auteur van Mayflower, een andere bron voor The Pilgrims, uit in de film. “Ze waren nog steeds erg trots op hun Engelse erfgoed. Ze waren ook bang dat de Spanjaarden weer zouden aanvallen.” Er was namelijk een conflict aan de gang tussen de katholieke koning van Spanje en de Europese protestantse machten, dat het continent spoedig zou verwikkelen in de Dertigjarige Oorlog. Radicale protestanten zagen dit als een strijd tussen de krachten van het goede (protestantisme) en het kwade (rooms-katholicisme), kortom een Armageddon. “Alles leek op het punt te staan volledig in te storten,” zegt Philbrick. “En dus besloten ze dat het tijd was om nog eens aan het ripcord te trekken. Zelfs als dat betekende dat ze alles wat ze hun hele leven hadden gekend, moesten achterlaten.”

Velen in de Leidse groep namen het verscheurende besluit om alles achter te laten – zelfs kinderen, in sommige gevallen – en te proberen een nieuwe start te maken aan de overkant van de oceaan. Zij besloten zich te vestigen in de buurt van de monding van de Hudson-rivier, niet ver van het huidige New York City. Een Londense makelaar, Thomas Weston, benaderde hen begin 1620 en zei dat hij de financiering zou regelen voor een overtocht naar de Nieuwe Wereld. Zijn investeerders hoopten dat de reizigers winstgevende grondstoffen, zoals bevervachten, uit het onontgonnen gebied zouden oogsten. De commerciële motieven achter de reis van de Mayflower krijgen in de meeste tekstboeken tamelijk weinig aandacht, maar ze kunnen heel goed een ander aspect van de onderneming van de Pilgrims zijn dat aansluit bij de Amerikaanse samenleving, gezien het feit dat de Verenigde Staten de meest succesvolle kapitalistische economie ter wereld is geworden.

De juiste tijd om uit te varen zou het vroege voorjaar zijn geweest, zodat de reizigers de tijd hadden om gewassen te zaaien en onderkomens te bouwen tijdens warm weer. Maar in juni had Weston het geld nog niet bij elkaar en kondigde aan dat zijn geldschieters koudwatervrees kregen: Ze stonden erop dat tientallen niet-Separatistische buitenstaanders meegingen. Dit was natuurlijk ontstellend voor de sektarische Separatisten, die hun eigen mensen van deze anderen scheidden door de categorieën heiligen en vreemdelingen. Toch hadden zij geen middelen, en geen keus.

Het manifest van de Mayflower vormde een onwaarschijnlijke expeditieleger. Minder dan vijftig waren volwassen mannen, velen van volwassen leeftijd, terwijl ten minste dertig kinderen waren en bijna twintig vrouwen, van wie drie zwanger. Ze vertrokken pas uit de haven van Plymouth op de rampzalig late datum van 6 september, waardoor ze na het groeiseizoen en aan het begin van de winter in Amerika aankwamen. Twee waren gestorven tegen de tijd dat de bemanning Cape Cod in zicht kreeg – tweehonderd mijl uit koers, zonder betrouwbare kaarten – op 9 november.

Het was voorspelbaar dat er wrijving was geweest tussen de heiligen en de vreemdelingen. Niettemin ondertekenden 41 van de volwassen mannen, voordat zij op 11 november van boord gingen, een eenvoudige overeenkomst, nauwelijks meer dan een zin lang, om zich te verenigen in een “burgerlijk lichaam” met de bevoegdheid om wetten uit te vaardigen. Dit document, dat bekend staat als het Mayflower Compact, werd jaren later een toetssteen voor het Book of Laws van de kolonie Plymouth, waarin werd bevestigd dat in een tijd van crisis het gezag van een vorst terzijde kon worden geschoven, maar dat de toestemming van de geregeerden dat nooit kon zijn. Een baanbrekend document, inderdaad.

Vanaf het begin was het sterftecijfer verschrikkelijk. De sterfte was enorm in de kolonie Jamestown, waar in 1620 bijna 8.000 mensen waren aangekomen, hoewel de nederzetting moeite had om de bevolking boven de duizend te houden. Bradford’s geschiedenis herinnerde aan de verwachting van de Pilgrims van “een afschuwelijke en desolate wildernis, vol wilde beesten en wilde mannen”. Voorraden aanvoeren vanaf het schip betekende waden door ijskoud water, op een gegeven moment met ijzel die hun lichamen met ijs besmeurde. De eerste winter stierven de mensen aan dysenterie, longontsteking, tuberculose, scheurbuik en blootstelling, met wel twee of drie per dag. “Het behaagde God ons toen dagelijks met de dood te bezoeken,” schreef Bradford.

De levenden waren nauwelijks in staat de doden te begraven, laat staan de zieken te verzorgen. In de lente was de helft van hen omgekomen, en “ze hadden allemaal moeten sterven, gezien de slechte voorbereiding die ze hadden”, aldus Philbrick. Toch overleefden ze, en het verhaal van de Pelgrims is net zo goed een verhaal van overleven als van ontstaan. Ze waren ook vindingrijk genoeg, zoals Donegan opmerkt, om zieke mannen buiten de nederzetting tegen bomen te zetten, met musketten naast hen, als lokvogels om op schildwachten te lijken voor de Indianen.

Al vroeg sloegen de kolonisten een aanval af van Indiaanse krijgers – musketten tegen pijlen, in een schermutseling die een voorbode was van de toekomst van het continent. Maar in maart verscheen een eenzame Indiaanse krijger genaamd Samoset en begroette de kolonisten, onwaarschijnlijk, in het Engels. Al snel sloten de Pelgrims een verbond met de Wampanoags en hun opperhoofd, Massasoit. Slechts een paar jaar daarvoor had de stam 50 tot 90 procent van zijn bevolking verloren aan een epidemie die werd overgebracht door Europese kustvissers. Door de dood verwoest, waren beide groepen kwetsbaar voor aanvallen of overheersing door Indiaanse stammen. Ze hadden elkaar nodig.

In de lente, onder de zorgvuldige leiding van een Wampanoag vriend, Tisquantum, plantten de kolonisten maïs, pompoen en bonen, met haring als meststof. Ze begonnen meer huizen te bouwen, te vissen op kabeljauw en baars, en handel te drijven met de Indianen. Tegen oktober hadden ze zeven ruwe huizen en vier gemeenschappelijke gebouwen neergezet. En toen het herfst werd, kwamen de Pelgrims bijeen om zich op een “speciale manier samen te verheugen nadat we de vruchten van onze arbeid hadden verzameld”, schreef een van hen, Edward Winslow. Bradford maakte er geen melding van.

Dat was de eerste Thanksgiving. Er is geen vermelding van een uitnodiging aan de Wampanoags, maar Massasoit verscheen op het feest met negentig man. Ze bleven drie dagen, en gingen erop uit en vingen vijf herten om hertenvlees aan het menu toe te voegen. Ze speelden samen spelletjes. Dit was de nederige aangelegenheid die eeuwen later door president Abraham Lincoln tot een officiële Amerikaanse feestdag werd gemaakt, misschien wel de meest geliefde van allemaal.

“We houden van het verhaal van Thanksgiving omdat het gaat over alliantie en overvloed,” zegt Donegan in de film. “Maar een deel van de reden dat ze dankbaar waren, was dat ze in zoveel ellende hadden verkeerd; dat ze zoveel mensen hadden verloren – aan beide kanten. Dus op een bepaalde manier komt die dag van dankzegging ook voort uit rouw; het komt ook voort uit verdriet. En deze overvloed is een opluchting van dat verlies. Maar we denken niet aan het verlies, we denken aan de overvloed.”

“Het is een heel nederig verhaal van mensen die niet veel hebben, die lijden, en die een communitair ideaal hebben,” voegt ze eraan toe. “Het is een zeer interessant verhaal voor een supermacht. Er is iets heiligs aan een bescheiden begin. Een land dat zo snel, zo gewelddadig, zo buitensporig gegroeid is, heeft een verhaal nodig van een klein, nederig begin.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.