Dans ce contexte, nous pensons rarement à ce que le mot heureux signifie vraiment. Si vous êtes un locuteur natif de l’anglais, alors vous supposez probablement que vous savez ce que signifie être heureux. Vous supposez probablement aussi que les gens du monde entier partagent une idée similaire de ce que signifie être heureux (même s’ils peuvent différer dans ce qui les rend heureux). Enfin, vous croyez probablement que le concept général du bonheur est similaire pour les humains depuis des lustres (bien que, encore une fois, les choses particulières qui auraient pu rendre les gens heureux il y a quelques milliers d’années ne sont pas les mêmes que celles qui rendent les gens heureux aujourd’hui).

Un article fascinant de Shigehiro Oishi, Jesse Graham, Selin Kesebir et Iolanda Costa Galinha dans le numéro de mai 2013 de Personality and Social Psychology Bulletin explore ce que signifie être heureux à la fois à travers les cultures/langues et au fil du temps aux États-Unis.

Ce travail démontre qu’il existe de grandes différences entre les cultures dans ce que signifie le terme bonheur. Il y a également eu une dérive dans la signification du bonheur pour les Américains au cours des 200 dernières années.

Pour explorer la signification du terme bonheur, les chercheurs ont recueilli le terme (ou parfois les termes) pour le bonheur qui sont utilisés dans 30 pays différents. Beaucoup de ces pays représentaient des langues différentes (le français en France, le chinois en Chine), mais il y avait plusieurs pays dans lesquels il y avait une langue commune (l’anglais est parlé en Australie et aux États-Unis ; l’espagnol est parlé en Argentine, en Équateur et en Espagne). Ils ont obtenu ces termes auprès des informateurs qui ont fourni le meilleur mot (ou les meilleurs mots) utilisé(s) pour décrire le concept de bonheur. Les chercheurs ont également fourni leur sens du dictionnaire le plus autorisé dans ce pays.

Les assistants de recherche ont ensuite exploré les aspects de la signification des mots pour le bonheur à travers les langues.

Une observation frappante est que dans 24 des 30 pays, il y avait un fort élément de chance associé à la signification du terme bonheur. Dans l’anglais utilisé aux États-Unis, il y a une utilisation mineure du terme pour signifier la chance (« C’était un accident heureux. »), mais généralement le bonheur aux États-Unis fait référence à un état émotionnel individuel. D’autres pays avaient également une composante de la signification du bonheur qui faisait référence à l’état émotionnel positif.

Une autre observation intéressante de cette analyse est que plus les pays sont éloignés de l’équateur, plus l’aspect chance du bonheur émerge. Les auteurs supposent que dans les climats plus froids, les conditions environnementales jouent un plus grand rôle dans la réussite et le bien-être que dans les climats plus doux.

Deux autres analyses ont examiné les changements dans l’utilisation du terme happy en anglais au cours des quelques centaines d’années passées. Une des analyses a démontré que l’utilisation des mots happy et happiness dans les discours sur l’état de l’Union par les présidents américains a diminué au fil des ans. En outre, il y a eu un glissement. Dans les années 1800, lorsque les présidents parlaient de bonheur, ils faisaient référence à la chance et à la prospérité. Vers le milieu ou la fin des années 1900, cependant, lorsque les présidents parlaient du bonheur, ils faisaient référence à l’émotion positive de la satisfaction.

Une deuxième analyse a examiné la fréquence à laquelle les livres aux États-Unis parlaient d’une nation heureuse par rapport à une personne heureuse. Autrement dit, si le bonheur est une circonstance associée à la chance et à la prospérité, alors nous devrions en parler en référence à des groupes comme le pays. Si le bonheur est un état émotionnel interne, alors nous devrions en parler en nous référant surtout aux personnes.

Pour explorer cette question, les chercheurs ont recherché les expressions happy nation et happy person dans les livres en anglais publiés aux États-Unis dans la base de données numérique Google entre 1800 et 2008.

En 1800, les gens étaient beaucoup plus susceptibles de parler d’une nation heureuse que d’une personne heureuse. Le nombre de références à une nation heureuse a diminué régulièrement tout au long des années 1800, et en 1900, elle était relativement rare. À partir d’environ 1925, il y a eu une hausse de l’utilisation du terme personne heureuse.

Il y a deux aspects intéressants à ces analyses de données. Premièrement, il y a eu un changement aux États-Unis d’une concentration sur le bonheur comme un état qui est causé de l’extérieur par la chance et la prospérité à un état émotionnel interne qui est sous le contrôle de la personne. Deuxièmement, l’opinion selon laquelle le bonheur implique des éléments forts de forces externes comme la chance est encore courante dans le monde, même si elle ne l’est pas aux États-Unis.

Cette question est importante, car une grande partie du monde scientifique utilise l’anglais comme base pour décrire les états et processus psychologiques clés. Si l’anglais est un peu excentrique dans sa façon d’utiliser l’un de ces termes, cela peut avoir une influence profonde sur ce que la science croit devoir étudier.

Enfin, même si vous n’êtes pas un scientifique, il est important de réaliser que le bonheur comporte de nombreuses composantes. Si vous vous sentez triste, alors vous pouvez être enclin à vous concentrer sur ce qui ne va pas chez vous et qui vous rend malheureux. Cependant, lorsque vous réalisez le rôle que les situations de vie jouent dans le bonheur, cela vous aide à voir comment le fait de changer votre environnement peut également changer votre vision de la vie.

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