Escrito por Ben Stanley – 16 de setembro de 2020

No final de 1968, os astronautas da NASA Frank Borman, Jim Lovell e Bill Anders preparavam-se para serem os primeiros humanos a deixar a órbita da Terra, dirigindo-se para a Lua.

Antes de o trio criar a história, milhões de outros em todo o mundo iriam sentar-se e receber uma vacinação no meio de uma pandemia.

Por causa da estirpe H3N2 do vírus da gripe A, a ‘Gripe de Hong Kong’ de 1968 foi um surto global que pode ter causado a morte de até quatro milhões, em todo o mundo.

“Embora a morbidade e mortalidade estimada da pandemia fosse apenas uma pequena fração … da pandemia de N1N1 de 1918, o impacto contínuo do vírus da influenza A(H3N2) sobre a saúde pública tem sido profundo”

Primeiro registrado em Hong Kong em julho, a gripe aviária estava disseminada nos Estados Unidos na época em que Borman, Lovell e Anders tomaram suas vacinas.

Alemanha e o Japão estavam entre os países mais atingidos pela estirpe H3N2, que o New York Times descreveu como “um dos piores da história”.

Com as viagens aéreas comerciais começando a tocar cada canto do globo, a pandemia de 1968 foi provavelmente a primeira a se espalhar globalmente pela conquista científica do vôo.

Pandemia de vírus corona mundial de hoje – tanto em termos de mortes como de impacto social – as semelhanças entre certamente mostram o impacto duradouro que as memórias curtas têm sobre as lições aprendidas.

“Embora a morbidade e mortalidade estimada desta pandemia tenha sido apenas uma pequena fração daquela associada à pandemia de N1N1 de 1918, o impacto contínuo do vírus da influenza A(H3N2) na saúde pública tem sido profundo”, Dra. Barbara Lester, Dra. Timothy Uyeki, e Dr. Daniel Jernigan, escreveram no American Journal of Public Health, este maio.

O primo inicial da pandemia

A história da ‘Gripe de Hong Kong’ começa mais de uma década antes, durante um surto frequentemente esquecido de gripe aviária em 1957.

Os primeiros casos do surto viral de H2N2 naquele ano começaram a aparecer na província sudoeste chinesa de Guizhou, em fevereiro Dois meses depois, o Times relatou que até um quarto de milhão de pessoas em Hong Kong estavam recebendo tratamento para o vírus.

Até julho, mais de um milhão de indianos tinham contraído o vírus. Mais de um milhão de vidas foram ceifadas pela pandemia, até 1959.

Alguns que apanharam o vírus tinham pouco mais que uma tosse ou febre ligeira, embora outras complicações pudessem incluir pneumonia, bronquite e outras doenças cardiovasculares.

Inicialmente pensou numa recorrência da devastadora gripe espanhola de 1918-1920, o lendário virologista americano Dr. Maurice Hilleman descobriu que era de facto uma nova estirpe de gripe depois de comparar uma amostra de uma jovem U.S. Naval Service member who had pick up it up in Hong Kong, to previous ones.

“What he found was that there was this dramatic shift”, Dr. Paul A. Offit, a prominent American vaccine expert, told History.com, in May.

“Both those proteins were completely different from what they had been previously. Elas não tinham apenas se desviado, elas tinham se deslocado”.

Apesar dos desafios iniciais, os virologistas foram rapidamente capazes de criar uma vacina eficaz. Um número limitado de americanos recebeu uma, no final de 1958.

Além de uma eventual distribuição da própria vacina, medidas de saúde pública abrangentes incluíram o fechamento de escolas na Irlanda, e a auto-quarantena recomendada pelo governo no Reino Unido

Cientistas britânicos mostraram a cepa de 1957, que era conhecida coloquialmente como “gripe asiática”, causou complicações em apenas três por cento dos casos, com um 0.3 taxa de mortalidade.

Embora a eventual taxa de complicações para a COVID-19 ainda não seja conhecida, pesquisas da Universidade John Hopkins mostram que a taxa de mortalidade por coronavírus nos Estados Unidos foi dez vezes maior do que a do número britânico, em 1957. No México, a taxa de mortalidade da COVID-19 é de 10,6% dos casos registrados.

Um surto de propagação

Como todos os países, Hong Kong experimenta o refluxo e o fluxo das estações de gripe, com os piores períodos ocorrendo entre janeiro e abril, e julho e agosto.

“…nosso hábito atual de esquecer e olhar na outra direção pareceria um ato catastrófico de loucura global”

No início de julho, em 1968, funcionários da saúde pública de Hong Kong estavam descobrindo uma superabundância de pacientes com sintomas semelhantes aos da gripe, e pior. Até o final do mês, 500.000 foram infectados.

As viagens aéreas internacionais comerciais ainda relativamente novas viram o vírus se espalhar a um ritmo acelerado, globalmente.

Indeed: o primeiro caso de ‘Gripe de Hong Kong’ nos EUA foi um jovem fuzileiro naval que tinha voado recentemente para casa depois da Guerra do Vietnã. Pouco antes de partir, ele havia compartilhado um bunker com um amigo que havia acabado de visitar Hong Kong.

Rastreamento de contato dos Fuzileiros navais rapidamente estabeleceu, e isolou, um grande número de pessoas potencialmente infectadas, mas a virulência da nova cepa de gripe forçou o governo americano a trabalhar rapidamente.

Com uma semana do primeiro caso, o antecessor do CDC, o Centro Nacional de Doenças Transmissíveis, começou a se comunicar com oficiais do estado sobre a nova cepa H3N2.

Até então, os casos estavam aparecendo em outras cidades da Costa Oeste, à medida que o vírus se espalhava entre a população americana. Entre outros, um jamboree escoteiro na Pensilvânia serviu como um evento ‘super-spreader’.

Um segundo pico no final de 1969 e início de 1970 foi mais severo que o primeiro, experimentado naquele inverno.

Resposta, e impacto

O novo vírus – criado por uma mudança antigênica, essencialmente uma rearranjo dos genes do H2N2 – foi rapidamente isolado por pesquisadores de Hong Kong. Liderado pelos Estados Unidos e pelo Reino Unido, um esforço mundial viu uma vacina altamente eficaz ser fabricada já em novembro.

15 milhões de doses globais estavam disponíveis pelo pico inicial da pandemia, em janeiro de 1969. Novos e poderosos antivirais também foram usados para combater o vírus.

Público

A ‘gripe de Hong Kong’ de 1968 teve apenas uma taxa de mortalidade de 0,5 por cento. De forma alarmante, os menores de 65 anos morreram de complicações de gripe ou pneumonia, durante a breve pandemia.

Além do fechamento de escolas isoladas e do aumento da triagem em alguns aeroportos, houve poucas mudanças sociais generalizadas devido à pandemia de gripe.

A animosidade racial em relação aos asiáticos foi estimulada por ela em todos os Estados Unidos e Europa, no entanto, com alguns tablóides chamando a ‘gripe Mao’. O sentimento ecoa hoje, com o Presidente Donald Trump a rotular a COVID-19 como “o vírus chinês”.

Pensa-se que mais de 100.000 morreram na pandemia de 1968 nos Estados Unidos, e 30.000 no Reino Unido, o impacto sazonal-regular da gripe torna os números difíceis de medir contra os que foram vividos durante a actual crise da COVID-19.

“O número de mortes causadas por essa pandemia nos dois primeiros anos, 1968 e 1969, não foi muito maior do que a média da gripe sazonal”, disse o Dr. David Morens, um conselheiro científico sênior do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas, ao Snopes em maio.

“A COVID-19 é muito mais mortal do que o vírus pandêmico de 1968 … temos cerca de 5% de imunidade do rebanho agora na nação.”

“Então, foi realmente um tipo de pandemia que foi uma pandemia tão fraca que não fez muito barulho na tela do radar.”

“COVID-19 é muito mais mortal que o vírus pandêmico de 1968… nós temos cerca de 5% de imunidade do rebanho agora mesmo na nação”, continuou Morens mais tarde.

“Quando chegamos a 70%, pense nisso, são 14 vezes mais casos do que temos agora. E se você projetar isso em 80.000 mortes, você pode ver deixar as coisas ir, como fizemos na era Woodstock, teríamos mais de um milhão de mortes”

Lessons learnt

Pois a forma final de isolamento de um vírus, a cepa da gripe H3N2 não acompanhou a tripulação da Apollo 8 à Lua, em 1968. Os três astronautas regressaram à Terra como heróis dignos de paraíso.

Apesar dos recentes surtos de vírus corona como a SRA (2004 a 2006), o mundo também tem estado protegido contra os impactos de uma pandemia sentida pelas gerações anteriores desde então.

NASA on The Commons / Sem restrições

Embora a gripe espanhola ainda estivesse relativamente fresca na mente dos investigadores médicos, a maioria dos que viveram durante o final dos anos 50 e o final dos anos 60 ficaram incólumes com as pandemias gémeas da sua época.

Os recentes surtos da SRA e outras doenças não prepararam a sociedade global para a actual pandemia da COVID-19.

” gripe fez. Se algo assim acontecesse no mundo moderno, rapidamente descobriríamos que estávamos vivendo num paraíso de tolos.

“E o nosso actual hábito de esquecer e olhar na outra direcção pareceria um acto catastrófico de loucura global.”

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