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César Chavez
Digital History ID 610

Autor: César Chavez
Data:1997

Anotado:No início de abril de 1962, um organizador comunitário de trinta e cinco anos chamado César Estrada Chavez partiu sozinho para organizar trabalhadores agrícolas migrantes empobrecidos nos campos de uvas da Califórnia. Ele, sua esposa e seus oito filhos empacotaram seus pertences em um vagão de nove anos de idade, e se mudaram para Delano, Califórnia, uma cidade de doze mil habitantes, que era o centro da indústria da uva de mesa do país. Nos dois anos seguintes, Chávez gastou toda a sua poupança de US$ 1.200 ao longo da vida criando uma pequena organização de serviço social para os trabalhadores de campo de Delano, que oferecia aconselhamento de imigração, aulas de cidadania, benefícios funerários, crédito para comprar carros e casas, assistência no registro eleitoral e uma cooperativa para comprar pneus e gasolina. Como emblema de sua nova organização, a Associação Nacional dos Trabalhadores do Campo, Chavez escolheu uma águia asteca preta dentro de um círculo branco sobre um fundo vermelho.

A simpatia de Chávez pela situação dos trabalhadores agrícolas migrantes veio naturalmente. Ele nasceu em Yuma, Arizona, em 1927, um dos cinco filhos de imigrantes mexicanos. Quando ele tinha dez anos de idade, seus pais perderam sua pequena fazenda; ele, seus irmãos e irmãs, e seus pais sacharam beterrabas, colheram uvas e colheram pêssegos e figos no Arizona e na Califórnia. Houve momentos em que a família teve de dormir no seu carro ou acampamento debaixo de pontes. Quando o jovem César podia ir à escola (ele freqüentava mais de trinta), muitas vezes era desviado para salas de aula especiais reservadas para crianças méxico-americanas.

Em 1944, quando tinha 17 anos, Chávez entrou para a marinha. Ele serviu por dois anos em uma escolta de destroyer no Pacífico. Após o fim da Segunda Guerra Mundial, ele casou e passou dois anos e meio como meeiros a criar morangos. Seguiu-se o trabalho em pomares de damasco e ameixa e em um acampamento de madeira. Então, em 1952, sua vida tomou um rumo fatídico. Ele entrou para a Organização de Serviço Comunitário (OSC), que queria educar e organizar os pobres para que eles pudessem resolver seus próprios problemas sociais e econômicos. Depois de fundar a CSO em Madera, Bakersfield, e Hanford, Califórnia, Chavez tornou-se diretor geral da organização em 1958. Quatro anos mais tarde, ele rompeu com a organização quando esta rejeitou sua proposta de estabelecer um sindicato de trabalhadores rurais.

A maioria dos líderes trabalhistas considerou o objetivo de Chavez de criar o primeiro sindicato de trabalhadores rurais de sucesso na história dos EUA um sonho impossível. Os trabalhadores rurais sofriam de altos índices de analfabetismo e pobreza (o salário médio familiar era de apenas 2.000 dólares em 1965), também experimentaram taxas persistentemente altas de desemprego (tradicionalmente em torno de 19%) e foram divididos em uma variedade de grupos étnicos: mexicanos, árabes, filipinos e porto-riquenhos. O fato de os trabalhadores rurais raramente permanecerem em uma localidade por muito tempo também impediu o sindicalismo, assim como a facilidade com que os empregadores podiam substituí-los por trabalhadores diaristas mexicanos baratos, conhecidos como braceros, que eram transportados para a Califórnia e o sudoeste na época da colheita. Os trabalhadores rurais foram especificamente excluídos da proteção da Lei Nacional de Relações Trabalhistas de 1935. Ao contrário de outros trabalhadores americanos, aos trabalhadores rurais não era garantido o direito de organização, não tinha garantia de um salário mínimo e não tinha padrões de trabalho nos campos garantidos pelo governo federal. As leis estaduais que exigiam banheiros, períodos de descanso e água potável nos campos eram, em grande parte, ignoradas.

Em setembro de 1965, Chávez foi arrastado para sua primeira importante controvérsia trabalhista. Os colhedores de uvas filipinos entraram em greve. “Muito bem, Chávez”, perguntou a um dos líderes dos apanhadores de uvas filipinos, “vais ficar ao nosso lado, ou vais ficar com crostas contra nós?” Apesar do seu medo de que a Associação Nacional dos Trabalhadores Agrícolas não estivesse suficientemente bem organizada para apoiar uma greve – tinha menos de 100 dólares no seu fundo de greve – ele assegurou aos trabalhadores filipinos que os membros da sua associação não iriam para o campo como grevistas. MI>Huelga!- a palavra em espanhol para greve—agregou o grito de batalha dos viticultores.

Em poucas semanas, a greve laboral começou a atrair a atenção nacional. Sindicatos, grupos da igreja e organizações de direitos civis ofereceram apoio financeiro para La Causa, à medida que o movimento dos trabalhadores rurais se tornou conhecido. Em março de 1966, Chávez liderou uma marcha de Páscoa de Delano a Sacramento para dramatizar a situação dos trabalhadores rurais migrantes. Nesse mesmo ano, a Associação Nacional de Trabalhadores Agrícolas de Chavez fundiu-se com uma afiliada da AFL-CIO para formar o Comitê Organizador dos Trabalhadores Agrícolas Unidos.

Um apóstolo convicto da não-violência, Chávez ficou profundamente perturbado com os incidentes violentos que mancharam a greve. Alguns cultivadores correram com tractores à beira da estrada, cobrindo os grevistas com terra e pó. Outros conduziram máquinas de pulverização ao longo das margens dos seus campos, pulverizando insecticida e fertilizante sobre os piqueteiros. A polícia local prendeu um ministro por ler a definição de Jack London de sarna (“um animal de duas patas com alma de saca-rolhas, um cérebro com água e uma combinação de espinha dorsal feita de geléia e cola”). Alguns grevistas, por sua vez, intimidam os grevistas, pelando-os com mármores disparados a partir de fundas e incendiando caixas de embalagem. Um grevista tentou conduzir um carro para dentro de um grupo de cultivadores.

Num esforço para conter a escalada de violência e expiar a militância de alguns membros do sindicato, Chavez começou a jejuar em 14 de Fevereiro de 1968. Durante cinco dias, ele manteve o jejum em segredo. Depois, em um discurso de uma hora aos trabalhadores em greve, ele explicou que a violência contínua destruiria tudo o que o sindicato representava. O “ato mais verdadeiro de coragem, o ato mais forte de virilidade”, disse ele, “é sacrificar-nos pelos outros numa luta totalmente não-violenta pela justiça”. Durante vinte e um dias ele jejuou; perdeu trinta e cinco quilos e seu médico começou a temer por sua saúde. Ele finalmente concordou em tomar uma pequena quantidade de caldo, suco de toranja e medicamentos. No dia 11 de março, ele terminou seu jejum tomando a comunhão e partindo o pão com o senador Robert F. Kennedy.

A greve arrastou-se durante três anos. Para aumentar a consciência pública sobre a causa dos trabalhadores agrícolas, Chavez em 1968 iniciou um boicote às uvas de mesa. Foi o boicote que pressionou muitos dos cultivadores a resolverem a greve. Estima-se que 17 milhões de consumidores americanos ficaram sem uvas em apoio à posição de negociação dos trabalhadores agrícolas. Em meados dos anos 70, dois terços das uvas da Califórnia eram cultivadas sob contrato com o sindicato de Chávez.

Nos anos seguintes à sua vitória em 1970, o sindicato de Chavez tem sido assolado por problemas internos e externos. A filiação ao sindicato diminuiu de mais de 60.000 em 1972 para um mínimo de 5.000 em 1974. (Desde então, voltou a ser de cerca de 30.000). Entretanto, a preocupação pública com a situação dos trabalhadores agrícolas migrantes diminuiu.

Na sequência da sua morte aos sessenta e seis anos de idade em 1993, vinte e cinco mil pessoas marcharam por mais de duas horas e meia até ao local onde Chavez fundou o Sindicato dos Trabalhadores Agrícolas Unidos. Lá, os enlutados recordaram o seu extraordinário legado. Como resultado de seus esforços, a ferramenta mais revolucionária utilizada pelos trabalhadores rurais, a enxada curta, foi eliminada, e o uso de muitos pesticidas perigosos nos campos de uva foi proibido. Seu trabalho também trouxe um aumento de cerca de setenta por cento nos salários reais de 1964 a 1980, e o estabelecimento de benefícios de saúde, seguro de invalidez, planos de pensão e procedimentos padronizados de queixas para os trabalhadores rurais. Ele ajudou a garantir a passagem na Califórnia, em 1975, da primeira lei de relações trabalhistas agrícolas do país, que proibiu os produtores de demitir trabalhadores em greve ou de se envolverem em negociações de má-fé. Graças aos seus esforços, os trabalhadores agrícolas migrantes ganharam um direito detido por todos os outros trabalhadores americanos: o direito de barganhar coletivamente.

Nesta seleção, Chávez discute a cumplicidade do governo em minar os sindicatos de trabalhadores rurais.

Documento:Mr. Chavez. Após 3 meses de greve em 1979, chegamos à conclusão de que muito pouco progresso foi feito nos últimos 40 anos.

Nos anos 30, quando os trabalhadores agrícolas tentavam organizar uma greve, eram vistos e tratados pelas estruturas de poder locais nas comunidades rurais como não-americanos, como subversivos, e como algum tipo de elemento criminoso. Nós hoje somos vistos praticamente da mesma forma.

Apenas como na década de 1930, quando ocorreu uma greve, eles foram chamados de criminosos, seja em Salinas, Calexico, Monterey County, Imperial County, ou em Delano e Bakersfield, Califórnia. Quando um sindicato greve, torna-se então não simplesmente uma disputa trabalhista, como você vê em outros casos, mas em nossa experiência se torna então de um lado os trabalhadores, do outro o agronegócio e todas as instituições locais, políticas e sociais, organizam-se então para quebrar a greve – a polícia, os xerifes, os tribunais, as escolas, os conselhos de supervisão, as prefeituras. Não só isso, mas também os órgãos estaduais ou federais que residem nessas áreas rurais, são grandemente influenciados por esse poder político esmagador. A indústria do agronegócio exerce o poder político e o utiliza para quebrar nossas greves e destruir o sindicato.

Têm dois padrões de conduta contra os mexicanos e contra os sindicatos. Enquanto nós, trabalhadores agrícolas mexicanos, mantivermos nosso lugar e fizermos nosso trabalho, somos tolerados, mas se o trabalhador mexicano ingressar num sindicato, se defender a justiça e se ousar fazer greve, então todas as instituições locais se sentem obrigadas a defender o que consideram ser seu ideal do estilo de vida americano. Essas comunidades, então, não sabem o que fazer conosco e não sabem o que fazer sem nós….

Há tantos anos estamos envolvidos em greves agrícolas; organizando quase 30 anos como trabalhador, como organizador e como presidente do sindicato – e durante todos esses quase 30 anos é evidente que quando os trabalhadores agrícolas fazem greve e sua greve é bem sucedida, os empregadores vão para o México e têm uso ilimitado e irrestrito de quebradores de greve alienígenas ilegais para quebrar a greve. E, por mais de 30 anos, o Serviço de Imigração e Naturalização tem olhado para o outro lado e ajudado na quebra da greve.

Não me lembro de um único caso em 30 anos em que o Serviço de Imigração tenha removido os “strikbreakers”…. Os empregadores usam contrabandistas profissionais para recrutar e transportar contrabando humano através da fronteira mexicana para o acto específico de “strikebreaking….

Todos estes anos observamos que o Serviço de Imigração tem uma política, uma vez que tem sido relacionado conosco, que eles não tomarão partido em nenhuma disputa de trabalho agrícola…. Eles não tomaram partido significa permitir que os produtores tenham o uso irrestrito de estrangeiros ilegais como “strikbreakers”, e se isso não for tomar partido, eu não sei o que significa tomar partido.

Os produtores armaram os seus capatazes. Eles têm procurado agências profissionais para lhes fornecer um número ilimitado de guardas armados recrutados nas ruas, jovens que não são treinados, muitos deles membros do Ku Klux Klan e do Partido Nazista… que recebem uma arma e um clube e um distintivo e uma lata de gás lacrimogêneo e a autoridade e permissão para ir e bater no nosso povo, assustá-los, mutilá-los e tentar quebrar a greve usando este poder bruto não controlado contra o nosso povo….

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