Ötzi the Iceman, a múmia mais velha da Europa, provavelmente sofreu um ferimento na cabeça antes de morrer há cerca de 5.300 anos, de acordo com uma nova análise proteica do seu tecido cerebral.

Desde que um par de caminhantes tropeçou no seu espantosamente bem preservado corpo congelado nos Alpes, em 1991, Ötzi tornou-se num dos espécimes humanos mais estudados da antiguidade. Seu rosto, última refeição, roupas e genoma foram reconstruídos – todos contribuindo para um retrato de Ötzi como um agricultor de 45 anos, escondido, tatuado e nativo da Europa Central e que sofria de doenças cardíacas, dores articulares, cáries dentárias e provavelmente doença de Lyme antes de morrer.

Nenhuma dessas condições, no entanto, levou diretamente ao seu falecimento. Uma ferida revela que Ötzi foi atingido no ombro com uma flecha perfurante mortal, e uma refeição não digerida no estômago do Iceman sugere que ele foi emboscado, dizem os pesquisadores.

A poucos anos atrás, um TAC mostrou manchas escuras na parte de trás do cérebro da múmia, indicando que Ötzi também sofreu um golpe na cabeça que bateu seu cérebro contra a parte de trás do crânio durante o ataque fatal.

No novo estudo, cientistas que observaram amostras de tecido cerebral do tamanho de uma cabeça de alfinete do cadáver encontraram vestígios de células sanguíneas coaguladas, sugerindo que Ötzi realmente sofreu hematomas no seu cérebro pouco antes da sua morte.

Mas ainda há um pedaço do mistério do assassinato neolítico que permanece por resolver: Não está claro se a lesão cerebral de Ötzi foi causada por uma pancada na cabeça ou por uma queda após ter sido atingido com a seta, dizem os pesquisadores.

O estudo foi focado em proteínas encontradas em duas amostras de cérebro de Ötzi, recuperadas com a ajuda de um endoscópio controlado por computador. Das 502 proteínas diferentes identificadas, 10 estavam relacionadas com sangue e coagulação, disseram os pesquisadores. Eles também encontraram evidências de um acúmulo de proteínas relacionadas à resposta ao estresse e à cicatrização da ferida.

Um estudo separado de 2012 detalhado no Journal of the Royal Society Interface analisou os glóbulos vermelhos da múmia (o mais antigo já identificado) a partir de uma amostra de tecido retirado da ferida da Ötzi. Essa pesquisa mostrou vestígios de uma proteína de coagulação chamada fibrina, que aparece no sangue humano imediatamente após uma pessoa sustentar uma ferida, mas desaparece rapidamente. O fato de ainda estar no sangue de Ötzi quando ele morreu sugere que ele não sobreviveu muito tempo após a lesão.

As proteínas são menos suscetíveis à contaminação ambiental do que o DNA e, no caso de múmias, elas podem revelar que tipos de células o corpo estava produzindo no momento da morte. Uma análise proteica de uma menina Incan de 15 anos de idade, que foi sacrificada há 500 anos, revelou recentemente que ela tinha uma infecção pulmonar bacteriana na altura da sua morte.

“As proteínas são os agentes decisivos nos tecidos e células, e elas conduzem a maioria dos processos que ocorrem nas células”, disse Andreas Tholey, cientista da Universidade de Kiel da Alemanha e pesquisador do novo estudo Ötzi, em uma declaração.

“A identificação das proteínas é, portanto, a chave para entender o potencial funcional de um determinado tecido”, acrescentou Tholey. “O DNA é sempre constante, independentemente de sua origem no corpo, enquanto as proteínas fornecem informações precisas sobre o que está acontecendo em regiões específicas do corpo”.

Além das proteínas relacionadas à coagulação, Tholey e colegas também identificaram dezenas de proteínas conhecidas como abundantes em tecido cerebral nas amostras de Ötzi. Uma análise microscópica até revelou estruturas celulares neurais bem preservadas, disseram os pesquisadores.

“Investigar tecido mumificado pode ser muito frustrante”, disse o autor do estudo e microbiologista Frank Maixner, da Academia Europeia de Bolzano/Bozen (EURAC), em uma declaração. “As amostras são frequentemente danificadas ou contaminadas e não produzem necessariamente resultados, mesmo depois de várias tentativas e usando uma variedade de métodos de investigação”. Quando você pensa que conseguimos identificar mudanças reais nos tecidos de um humano que viveu há mais de 5.000 anos, você pode começar a entender o quanto estamos satisfeitos como cientistas por termos persistido na nossa pesquisa após muitas tentativas sem sucesso”

A sua pesquisa foi detalhada na revista Cellular and Molecular Life Sciences.

Follow Megan Gannon no Twitter e Google+. Siga-nos @livescience, Facebook & Google+. Artigo original em LiveScience.com.

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