The Black Plague: O Menos Que Você Precisa Saber

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Anel em volta das rosas
Um bolso cheio de poses
Ashes, cinzas,
Nós todos caímos.
-Rima das crianças

Muita senhora adorável e os seus amantes-cavalos
Desmaiou e morreu na tristeza dos golpes da Morte. …
Para Deus é surdo hoje em dia, e não nos ouve,
E pela nossa culpa ele mói bons homens ao pó.
–William Langland, PiersPlowman, cerca de 1370
TranslatedSiegfried Wenzel

Q: O que foi?

A: A maioria dos estudiosos pensa que a peste negra era uma estirpe bacteriana de Yersinia pestis. Uma minoria crescente de estudiosos (por exemplo, Graham Twigg) pensa que nós temos diagnosticado mal a doença, e que na verdade foi antraz ou alguma mutação do murrão do gado. Também é possível que a Peste Negra não tenha sido uma doença única, mas sim uma combinação de várias ao mesmo tempo ou uma série de diferentes durante muitas décadas.

Q: Tem outros nomes?

A: Hoje, é mais conhecida como a Peste Negra ou a peste bubônica. Os medievais chamavam-lhe “a doença azul”, La peste (“a Peste”), e “a Grande Mortalidade”. O nome bubónico vem da palavra latina medieval bubo via bilbo italiano, que significa uma pústula, crescimento ou inchaço. Na Mongólia, os primeiros surtos foram chamados de ko-ta-wen (literalmente, “sore-sore”) e no sul da China, o termo era ta-wun, do qual obtemos o termo árabe ta’un.

Q: De onde veio?

A: O primeiro registro histórico de peste bubônica está na Ásia Central em 1338/39. Atingiu a China e a Índia em 1346. Infectou o porto de Kaffa, no Mar Negro, por volta de 1347. Uma (falsa) lenda diz que os mongóis infectaram a cidade de Kaffa atirando cadáveres infectados sobre as paredes com catapultas. É mais provável que os ratos tenham transportado pulgas infectadas para a cidade. Os navios que fugiram transportaram ratos infectados para Constantinopla, Itália, e Marselha durante o ano de 1347. Em 1348, apareceram os primeiros surtos na Inglaterra. Em julho de 1349, ele se espalhou para a Escócia. Em 1350, ele perseguiu a Escandinávia. Em 1351, chegou a Kiev, Ucrânia.

Q: Como se transmite?

A: Fleabite transmite bactérias da peste comum. Normalmente, as pulgas que picam humanos (Pullex irritans) são uma espécie separada das pulgas que vivem em ratos (Xenopsylla cheopis), e as bactérias bubônicas podem sobreviver indefinidamente em seu hospedeiro normal, o rato preto europeu (Rattus rattus). Ocasionalmente, no entanto, uma pulga desesperada morde por engano um hospedeiro humano, e depois o humano contrai a doença. Uma vez que um humano é infectado, a bactéria da peste pode se espalhar por algumas semanas pelas pulgas humanas saltando de pessoa para pessoa e mordendo-as.

Após a bactéria ter se acumulado no corpo humano, há uma pequena mas documentada chance dela evoluir para uma versão aérea (a “estirpe pneumática”) que se infiltra nos vasos sanguíneos dos pulmões. Esta versão não só pode ser espalhada pela pulga, como também pode ser transmitida por partículas de água transportadas pelo ar a partir de tosses e espirros. Esta deformação pneumática é a que é verdadeiramente letal. Em Florença, arqueólogos exumando valas comuns do século XV encontraram uma versão mutante da peste bubônica. Examinando a estrutura molecular dessa praga mostra que as estirpes da peste existentes nos anos 1400 tinham o dobro dos locais receptores de proteína que qualquer estirpe moderna conhecida. Deve ter sido maliciosamente contagiosa. O historiador Edward Thompson observou em 1998 que, quando os arqueólogos exumaram corpos de uma vala comum do século XV para vítimas da peste a sudoeste de Edimburgo, eles encontraram esporos para antraz, então uma mistura de antraz e peste poderia estar correndo ao mesmo tempo. Isso é ainda pior porque o antrax pode ser transmitido por fluidos corporais (saliva, suor, lágrimas) e pelo contacto com a pele em geral.

Q: Quais são os sintomas?

A: Febre, tremor, fraqueza e suor profuso são sintomas iniciais da versão bubónica. Na versão pneumática, a tosse e a garganta ressecada são sintomas adicionais. Em casos avançados, o sinal mais distintivo é o aumento agonizante dos “bubões” escuros: inchaços sensíveis de cor negra-azulada sob a axila e perto da virilha – manchas onde sangue morto e pus se acumulam nos gânglios linfáticos. Se os bubões não forem lancetados, o acúmulo de sangue infectado fará com que os bubões na axila e virilha se expandam em tamanho (normalmente o inchaço é do tamanho de uma bola de golfe, mas às vezes tão grande quanto bolas macias). Sem tratamento, o paciente morrerá devido ao acúmulo de sangue morto nesses bubus. Por outro lado, lancetar o bilbo ou estourá-lo ainda pode matar a vítima do choque tóxico, e o spray do bubo é profundamente infeccioso para aqueles que entram em contato com ele.

Q: Quanto tempo duraram os surtos?
A: A pandemia durou até 1351, mas surtos menores (epidemias) continuaram off-and-on por décadas. Por exemplo, Paris e Rouen tiveram epidemias em 1421, 1432, 1433, e um surto especialmente grave em 1437-39. Entre 1453-1504, os surtos diminuíram drasticamente em toda a Europa. Os últimos grandes surtos ocorreram no final dos séculos XVII e início do XVIII, como os surtos de Londres em 1665 e 1722. Depois disso, cólera, febre tifóide e tuberculose foram causas de morte muito mais significativas, mas pequenos surtos no Egito, Síria, Turquia e Grécia foram relatados até 1845; na Rússia até 1879; e na Indonésia em 1959. O caso mais recente na América de que tenho conhecimento teve lugar em Pensacola Florida em 1922.

Q: Quão grave foi esta infecção? O que aconteceu se você a pegou?

A: Muito, muito, muito ruim. Cerca de dois terços das vítimas morreram nos três ou quatro dias seguintes ao desenvolvimento dos sintomas. A maior parte do resto demorou cerca de duas semanas e depois morreu. Note que uma pessoa infectada pode ser portadora da doença por alguns dias antes de qualquer sintoma se manifestar, o que dificultou a quarentena.

No século XX, tornou-se possível tratar a peste negra com antibióticos. Sem antibióticos, a taxa de mortalidade das vítimas infectadas é de 72%. No entanto, um pequeno número de pessoas é naturalmente resistente à peste bubónica devido a estruturas proteicas invulgares. As enzimas da bactéria não podem interagir facilmente com estas proteínas. Esta estrutura protéica parece estar ligada a um gene específico. Antes da década de 1340, apenas cerca de 0,2% da população europeia parecia ter este gene quando examinamos o ADN dos seus restos. Agora uma percentagem muito maior dos europeus tem o gene que os torna resistentes à Yersinia pestis. Os 0,2% de pessoas que eram imunes nos 1300s sobreviveram ao gargalo genético e depois transmitiram esta imunidade a um número significativo dos seus descendentes modernos. Hoje em dia, se você é caucasiano americano, a probabilidade de ter herdado este gene é de cerca de 15%.

Q: Quantas pessoas morreram na pandemia de 1346-1351?

A: O número mínimo absoluto de mortos europeus teria sido 20 milhões, como J. F. Heckler sugere. A maioria dos estudiosos modernos coloca a estimativa de mortos europeus entre 50-70 milhões (cerca de um terço da população da Europa em média), com talvez a contagem mundial de 155-220 milhões. Lembre-se, no início do século XIV, a população mundial era de apenas cerca de 500 milhões como um todo, antes da praga atingir.

Alguns lugares (como certas ilhas ao largo da costa ocidental da Escócia) não foram completamente afetados. As cidades de Génova e Dublin são casos mais típicos em que 35% da população morreu. Em Paris (que já sofria de uma fome anterior), a população diminuiu em 42%. A mortalidade foi ainda maior em outras regiões, tais como 66% em Caux, Normandia, ou 90% em Florença, Itália. Nos piores casos, a mortalidade foi absoluta (ou seja, 100%). Por exemplo, mais de 3.000 aldeias em França foram completamente esvaziadas, com toda a população morta ou refugiada. Números semelhantes de “cidades fantasmas” foram deixadas como conchas em outras partes da Europa e da Grã-Bretanha. Nesses lugares, todas as pessoas morreram e as florestas cresceram nas ruas. A Europa despovoada esqueceu-se que elas alguma vez existiram. Muitos deles não foram redescobertos até o surgimento de pesquisas fotográficas aéreas nos anos após o fim da Primeira Guerra Mundial, em 1918. A população mundial como um todo não se recuperou até o século XVII.
Q: Quais foram os efeitos sociológicos e econômicos?

A: Eles eram mistos. A Peste Negra acelerou o fim do sistema feudal de governo, e poderia ter melhorado o lote econômico dos servos depois de 1370. A doença atingiu especialmente os trabalhadores rurais, de modo que a mão-de-obra se tornou escassa. De acordo com as leis da economia, os salários subiriam então. Os proprietários de terras tinham que oferecer aos seus trabalhadores incentivos especiais para ficar e trabalhar a terra, ou eles subiam e fugiam para trabalhar para outro senhor ao longo da estrada. Cada vez mais, a aristocracia concedia charters às comunidades, ou libertava os camponeses das exigências e impostos tradicionais, ou até mesmo (gasp!) pagava-lhes dinheiro real pelo seu trabalho. Isto acabou por encorajar a ascensão de uma próspera classe média. Isso foi um benefício a longo prazo para os netos dos sobreviventes, no entanto.

A curto prazo, foi economicamente devastador. Para ilustrar como o comércio foi afetado, considere que cerca de 1.360 navios partiram para comercializar vinho Gascon para a Inglaterra em média a cada ano entre 1320-1340. No ano e meio após a peste negra, apenas 141 navios comerciais navegaram, uma queda de 93% no comércio – pior que a Grande Depressão na América.

Para os judeus, o resultado da peste foi uma vitimização crescente. Como os judeus estavam frequentemente isolados em guetos distantes dos cais onde os ratos habitavam, e por causa de suas rígidas leis de higiene e dieta, é provável que as comunidades judaicas fossem menos atingidas pela peste. Isso levantou as suspeitas dos seus vizinhos cristãos na França e na Alemanha, que muitas vezes acusavam os judeus de envenenar poços para matar cristãos. Purgas contra judeus aconteceram em 1349 e quase a cada dois anos de um surto de peste.

Q: Quais foram os efeitos religiosos?

A: Após uma explosão inicial de piedade e reavivamento a curto prazo, a Peste Negra causou danos a longo prazo às instituições religiosas. Durante os surtos da peste, muitos acreditavam que Deus estava castigando a humanidade por seus pecados. Estranhas práticas penitenciais voltaram como as dos flagelantes (que foram de cidade em cidade chicoteando-se publicamente até sangrarem). Algumas pessoas infectadas tentaram se enterrar vivas em solo sagrado quando nenhum sacerdote foi deixado para realizar os últimos ritos. O Papa declarou uma indulgência mundial, permitindo que os leigos realizassem funerais e ouvissem confissões para garantir que todos os moribundos tivessem uma chance de se confessar antes da morte. Os bons sacerdotes, que ficariam por perto para administrar os últimos ritos, realizar funerais e confortar os moribundos, eram especialmente propensos a contrair a doença de seus paroquianos e assim morrerem eles mesmos. Os maus sacerdotes simplesmente fugiam e se escondiam. A igreja sofreu uma séria escassez de sacerdotes de qualidade após a pandemia, e baixou seus padrões de treinamento teológico e alfabetização a fim de atrair sangue fresco nos próximos vinte e cinco anos. Do mesmo modo, o número de mortes diminuiu a importância do Culto dos Santos, levando a um novo interesse pela medicina. Antes da Peste Negra, muitas autoridades medievais tinham desencorajado os tratamentos com ervas e medicamentos, achando que isso era bruxaria em vez de fé em Deus, e os sacerdotes podiam incitar seus paroquianos doentes a orar pela cura ou a visitar os santuários dos santos. No caso da peste, a ineficácia demonstrável deste regime médico a longo prazo fez com que a peregrinação ritual e a veneração cerimonial dos santos diminuísse em prestígio. Outros desesperaram, e escreveram que Deus não existia, ou que Ele tinha morrido, ou que Ele estava dormindo, ou que Ele tinha desistido da humanidade. A Europa não recuperou o optimismo e a esperança até ao Renascimento do final de 1500.

Q: Quais foram os efeitos psicológicos e os efeitos na arte?

A: Paradoxalmente, levou a um forte e conservador desejo de estabilidade social em geral, mesmo quando roeu a estabilidade da igreja e da rede feudal. Também levou frequentemente a uma atitude desesperada de carpe diem em alguns membros do público. A idade média do casamento subitamente passou de dezesseis para vinte e dois anos. Muitas pessoas se tornaram mais xenófobas e isolacionistas. Na arte, o trauma da peste levou ao motivo comum do dans macabro – imagens dos mortos interagindo com os humanos – especialmente na arte visual e nas lápides. Em outros lugares, ossuários (depósitos ósseos humanos) foram transformados em grotescas decorações esqueléticas quando os locais pegaram os ossos emaranhado de milhares de vítimas da peste e os empilharam em esculturas estranhas e simbólicas. Um exemplo é a Igreja Cemitério de Todos os Santos em Sedlec, na República Checa. A literatura medieval sempre foi um pouco “outra mundana”, focalizada em rejeitar o mundo físico e abraçar o mundo espiritual. Essa tendência continuou e aumentou por trinta ou cinqüenta anos, com peças morais enfatizando a vinda da morte. Por outro lado, um aumento crescente da literatura secular também acompanhou a peste, com fábulas rivais, canções de amor cortês e outros divertimentos servindo para distrair o público das ansiedades da peste. Decameron de Boccacio, por exemplo, usa como pano de fundo a narrativa emoldurada de jovens nobres fugindo da peste para uma propriedade rural.

Q: O sinal mais visível da peste é o bubo debaixo do braço ou na coxa. O que devo fazer se vir alguém com tais sintomas?

A: A roupa moderna esconderia os marcadores mais óbvios da doença, por isso só é provável que detecte os sintomas visuais numa piscina, num ginásio ou num vestiário. Norman Cantor diz aos seus alunos que, se virem alguém com sintomas de praga num camarim, devem vestir-se e sair imediatamente do edifício e notificar o CDC. Se eles virem um rato nas mesmas proximidades da pessoa infectada, devem esquecer de vestir a roupa e simplesmente fugir enquanto ainda estão nus. Esse é um bom conselho para você também.

Q: Onde posso aprender mais?

A: Qualquer boa enciclopédia é um ponto de partida, mas considere estes livros também.

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