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Neste contexto, raramente pensamos no que a palavra felicidade realmente significa. Se você é um falante nativo de inglês, então você provavelmente assume que você sabe o que significa ser feliz. Você provavelmente também assume que as pessoas ao redor do mundo compartilham uma idéia similar do que significa ser feliz (embora elas possam diferir no que as faz felizes). Finalmente, você provavelmente acredita que o conceito geral de felicidade tem sido semelhante para os humanos por eons (embora, novamente, as coisas particulares que poderiam ter feito as pessoas felizes há alguns milhares de anos atrás não sejam as mesmas coisas que fazem as pessoas felizes agora).

Um trabalho fascinante de Shigehiro Oishi, Jesse Graham, Selin Kesebir e Iolanda Costa Galinha na edição de Maio de 2013 do Boletim de Personalidade e Psicologia Social explora o que significa ser feliz tanto entre culturas/línguas como ao longo do tempo dentro dos Estados Unidos.

Este trabalho demonstra que existem grandes diferenças entre culturas no que o termo felicidade significa. Também tem havido uma deriva no significado de felicidade para os americanos nos últimos 200 anos.

Para explorar o significado do termo felicidade, os pesquisadores coletaram o termo (ou às vezes termos) para felicidade que são usados em 30 países diferentes. Muitos desses países representavam línguas diferentes (francês na França, chinês na China), mas havia vários países em que havia uma língua comum (o inglês é falado tanto na Austrália como nos Estados Unidos; o espanhol é falado na Argentina, Equador e Espanha). Eles receberam estes termos de informantes que forneceram a melhor palavra (ou palavras) usada para descrever o conceito de felicidade. Os pesquisadores também forneceram o sentido do dicionário mais autoritário daquele país.

Assistentes de pesquisa que exploraram aspectos do significado das palavras para felicidade entre idiomas.

Uma observação surpreendente é que em 24 dos 30 países, havia um forte elemento de sorte associado ao significado do termo felicidade. Em inglês usado nos Estados Unidos, há um pequeno uso do termo para significar sorte (“That was a happy accident”), mas geralmente a felicidade nos Estados Unidos se refere a um estado emocional individual. Outros países também tinham um componente do significado de felicidade que se referia ao estado emocional positivo.

Outra observação interessante desta análise foi que quanto mais os países são do equador, mais emerge o aspecto da sorte da felicidade. Os autores especulam que em climas mais frios, as condições ambientais desempenham um papel maior no sucesso e bem-estar do que em climas mais amenos.

Duas outras análises examinaram mudanças no uso do termo felicidade em inglês nos últimos cem anos. Uma análise demonstrou que o uso das palavras happy and happiness nos discursos de Estado da União pelos presidentes dos EUA tem diminuído ao longo dos anos. Além disso, houve uma mudança. Nos anos 1800, quando os presidentes falavam de felicidade, referiam-se à sorte e à prosperidade. Em meados do século XIX, quando os presidentes falavam de felicidade, referiam-se à emoção positiva da satisfação.

Uma segunda análise analisou com que freqüência os livros nos Estados Unidos falavam de uma nação feliz versus uma pessoa feliz. Isto é, se a felicidade é uma circunstância associada à sorte e à prosperidade, então deveríamos falar sobre ela em referência a grupos como o país. Se a felicidade é um estado emocional interno, então devemos falar sobre ela relacionada principalmente às pessoas.

Para explorar essa questão, os pesquisadores pesquisaram as frases nação feliz e pessoa feliz nos livros em inglês publicados nos Estados Unidos na base de dados digital do Google entre 1800 e 2008.

Em 1800, as pessoas estavam muito mais propensas a falar de uma nação feliz do que de uma pessoa feliz. O número de referências a uma nação feliz diminuiu constantemente ao longo do século XIX, e por volta de 1900, era relativamente raro. A partir de cerca de 1925, houve um aumento no uso do termo pessoa feliz.

Existem dois aspectos interessantes nestas análises de dados. Primeiro, houve uma mudança nos EUA do foco na felicidade como um estado que é causado do exterior através da sorte e prosperidade para um estado emocional interno que está sob o controle da pessoa. Segundo, a visão de que a felicidade envolve elementos fortes de forças externas como a sorte ainda é comum em todo o mundo, mesmo que não seja comum nos Estados Unidos.

Esta questão é importante, porque grande parte do mundo científico usa o inglês como base para descrever os principais estados e processos psicológicos. Se o inglês é um pouco estranho na forma como ele usa um desses termos, isso pode ter uma profunda influência no que a ciência acredita que deveria estar estudando.

Finalmente, mesmo que você não seja um cientista, é importante perceber que existem muitos componentes para a felicidade. Se você está se sentindo triste, então você pode estar propenso a focar no que está errado com você que o faz infeliz. Quando você percebe o papel que as situações da vida desempenham na felicidade, no entanto, isso o ajuda a ver como a mudança do seu ambiente também pode mudar a sua visão da vida.

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