Dès le plus jeune âge, on apprend aux gens que lorsqu’ils font une connerie, ils doivent s’excuser. Mais c’est une chose d’exprimer son regret d’être en retard à une fête et une autre de s’excuser pour ce que l’on a décidé de porter, ou pour avoir mangé trop bruyamment, ou pour avoir été dans le chemin, ou même pour s’être trop excusé.

Les excuses ne sont pas toujours utiles – et parfois elles peuvent être excessives. Ce comportement peut provenir de l’anxiété ou de la dépression, bien que les recherches sur le sujet soient rares. Ce que nous savons, c’est que, pour certains, l’envie de dire « je suis désolé » pour chaque petite chose est involontaire et a souvent peu à voir avec un réel remords.

« Selon l’objectif du comportement et le contexte dans lequel il se produit, il pourrait être conceptualisé comme un comportement de sécurité, un comportement de surprotection ou une stratégie compensatoire », explique Martin Antony, directeur du laboratoire de recherche et de traitement de l’anxiété à l’Université Ryerson. « Ce sont tous des termes utilisés pour décrire des comportements qui visent à protéger un individu contre des émotions aversives ou une menace potentielle. »

S’excuser, une action qui a beaucoup de signification chez les humains, remplit une fonction sociale importante. Il permet de montrer la reconnaissance et la valeur des règles enfreintes et, comme le disent les chercheurs de l’université de Floride, de « minimiser les répercussions négatives de l’incident et de réparer l’identité endommagée de l’acteur »

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Mais lorsque l’anxiété s’en mêle, s’excuser peut avoir l’effet inverse. « Je m’inquiète de toujours dire et faire la bonne chose », dit Kirsten Corley, un écrivain qui se classe comme un apologiste compulsif. « Lorsque vous réévaluez soudainement la situation et que vous réalisez ‘Oh, j’aurais pu dire cela différemment, j’aurais pu faire cela différemment’, cela vous incite à vouloir vous excuser, cela vous incite à vouloir améliorer la situation. »

Dans un billet de blog intitulé « L’anxiété me donne envie de m’excuser pour absolument tout », Corley a énuméré les nombreuses choses pour lesquelles elle s’excuse parfois : « Penser trop, parler trop, envoyer trop de textos, essayer entièrement trop fort, se soucier trop, le montrer, se montrer trop fort, si je l’ai fait. S’excuser pour le fait que je me suis excusée. »

S’excuser trop souvent peut aussi être un indicateur de problèmes plus graves. Susan Heitler, psychologue clinicienne basée à Denver et auteur de Prescription Without Pills, affirme que l’excès d’excuses peut se produire en raison d’une hyperactivité de l’amygdale (la partie du cerveau qui régule les émotions), ou dans des relations dangereuses impliquant des abus physiques ou verbaux.

« Dans ce cas, ils peuvent avoir appris le modèle comme un moyen de rester en sécurité », dit Heitler. « Dans une relation abusive, si elle dit : ‘Oh, je suis vraiment désolé, je n’aurais pas dû faire ça’, il se sent libéré et justifié que ce qu’il voulait était juste, alors il va potentiellement laisser tomber. C’est donc une manœuvre de sécurité. »

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D’un autre côté, les personnes souffrant d’un trouble de la personnalité narcissique s’excusent rarement, voire jamais, dit Heitler. Il y a donc un équilibre à trouver, et lorsqu’elles sont bien faites, les excuses peuvent être extrêmement saines. Les excuses bilatérales et bilatérales – lorsque les deux membres d’un couple reconnaissent leur rôle dans le conflit – peuvent être des signes d’une relation hautement fonctionnelle.

« Cela prédit également une relation qui continuera à être très forte et positive au fil du temps, car le couple a la capacité de s’autocorriger, d’apprendre et de grandir, et de guérir les brèches », explique Heitler. Si le fait de s’excuser excessivement peut parfois être un réflexe, ce n’est pas exactement un tic au sens formel du terme, « à moins qu’ils ne le fassent dans le cadre d’un TOC », explique Antony.

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Parce qu’il ne s’agit pas d’une action engendrée neurologiquement, cela signifie qu’il est possible pour les personnes affligées de culpabilité effrénée de modifier cette habitude avec le temps.

« S’il était important pour quelqu’un de réduire ce comportement, le traitement impliquerait des stratégies pour devenir plus conscient du comportement, prévenir le comportement, et fournir aux gens d’autres réponses plus adaptatives qu’ils peuvent utiliser à la place », dit Antony. « Le traitement s’inscrirait probablement dans le cadre d’un traitement plus large du problème qui conduit à l’excès d’excuses. »

Il peut également être utile de considérer « l’effet de projecteur », le sentiment psychologique que les autres prennent note de nos échecs. En réalité, de nombreuses personnes sont trop concentrées sur elles-mêmes pour remarquer ou se soucier des détails que vous avez tendance à exagérer dans votre esprit. Mettre les choses en perspective peut détendre ce réflexe.

Comme le dit Corley,  » Si vous êtes pris dans un moment où vous êtes vraiment vous-même et que l’anxiété s’installe et vous fait douter de qui vous êtes, prenez du recul et dites :  » Je n’ai pas besoin de m’excuser pour cela. « 

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