Skrivet av Ben Stanley – 16 september 2020

I slutet av 1968 förberedde sig NASA:s astronauter Frank Borman, Jim Lovell och Bill Anders på att bli de första människorna att lämna jordens omloppsbana med siktet inställt på månen.

Innan trion skulle skapa historia var de – liksom miljontals andra runt om i världen – tvungna att sätta sig ner och vaccinera sig mitt i en pandemi.

Influensan i Hongkong 1968, som orsakades av H3N2-stammen av influensa A-viruset, var ett globalt utbrott som kan ha orsakat upp till fyra miljoner dödsfall i hela världen.

”Även om den uppskattade sjukligheten och dödligheten i pandemin bara var en liten del av … N1N1-pandemin 1918, har influensa A(H3N2)-virusets pågående inverkan på folkhälsan varit djupgående.”

Den fågelrelaterade influensan registrerades för första gången i Hongkong i juli samma år, men den var utbredd i Förenta staterna vid den tidpunkt då Borman, Lovell och Anders tog sina sprutor.

Tyskland och Japan var bland de länder som drabbades värst av H3N2-stammen, som New York Times beskrev som ”en av de värsta i historien”.

Med kommersiella flygresor som började beröra varje hörn av jordklotet var 1968 års pandemi sannolikt världens första som spreds globalt genom flygets vetenskapliga landvinning.

Och även om den skiljer sig vilt från dagens globala coronaviruspandemi – både när det gäller dödsfall och samhällelig påverkan – visar likheterna mellan säkerligen på den bestående inverkan som korta minnen har på lärdomar som dragits.

”Även om den uppskattade sjukligheten och dödligheten i denna pandemi bara var en liten del av den som förknippades med N1N1-pandemin 1918, har influensa A(H3N2)-virusets pågående inverkan på folkhälsan varit djupgående”, säger Barbara Lester, dr. Timothy Uyeki och Daniel Jernigan skrev i American Journal of Public Health i maj i år.

Pandemins tidiga kusin

Hongkonginfluensan börjar mer än tio år tidigare, under ett ofta bortglömt utbrott av fågelinfluensa 1957.

De första fallen av H2N2-virusutbrottet det året började dyka upp i den sydvästkinesiska provinsen Guizhou i februari Två månader senare rapporterade Times att upp till en kvarts miljon människor i Hongkong fick behandling för viruset.

I juli hade mer än en miljon indier smittats. Mer än en miljon liv anses ha krävts av pandemin 1959.

En del av dem som fick viruset hade inte mycket mer än hosta och mild feber, men ytterligare komplikationer kunde inkludera lunginflammation, bronkit och ytterligare hjärt- och kärlsjukdomar.

Det troddes först att det rörde sig om en upprepning av den förödande spanska influensan från 1918-1920, men den legendariske amerikanske virologen Dr. Maurice Hilleman upptäckte att det i själva verket rörde sig om en helt ny influensastam efter att ha jämfört ett prov från en ung amerikansk patient.Amerikansk marinsoldat som hade fått den i Hong Kong, med tidigare prov.

”Det han upptäckte var att det skedde en dramatisk förändring”, berättade dr Paul A. Offit, en framstående amerikansk vaccinexpert, för History.com i maj.

”Båda dessa proteiner var helt annorlunda än vad de hade varit tidigare. De hade inte bara drivit, de hade skiftat.”

Trots inledande utmaningar kunde virologerna snabbt skapa ett effektivt vaccin. Ett begränsat antal amerikaner fick ett, i slutet av 1958.

Bortsett från den eventuella distributionen av själva vaccinet innebar omfattande folkhälsoåtgärder bland annat att skolor stängdes på Irland och att regeringen rekommenderade självkarantän i Storbritannien.

Brittiska forskare visade att 1957 års stam, som i vardagligt tal kallades för ”asiatisk influensa”, orsakade komplikationer i endast tre procent av fallen, med 0,5 procent av alla fall.3 dödsfrekvensen.

Och även om den eventuella komplikationsfrekvensen för COVID-19 ännu inte är känd, visar forskning från John Hopkins University att dödligheten i samband med coronaviruset i USA var tio gånger högre än den brittiska siffran år 1957. I Mexiko är dödligheten i COVID-19 10,6 procent av de registrerade fallen.

Ett utbrott som sprider sig

Som alla länder upplever Hongkong influensasäsongernas ebb och flod, med de värsta perioderna mellan januari och april samt juli och augusti.

”…vår nuvarande vana att glömma och titta åt andra hållet skulle tyckas vara en katastrofal handling av global dårskap.”

I början av juli 1968 upptäckte Hongkongs folkhälsovårdare ett överflöd av patienter med influensaliknande symtom, och värre. I slutet av månaden uppges 500 000 ha blivit smittade.

Och även om det fortfarande var relativt nytt, så spreds viruset snabbt globalt genom kommersiella internationella flygresor.

Det första fallet av ”Hong Kong-influensa” i USA var en ung marinsoldat som nyligen hade flugit hem från Vietnamkriget. Strax innan han åkte hade han delat bunker med en vän som just hade besökt Hongkong.

En snabb kontaktspårning från marinsoldaterna fastställde och isolerade snabbt ett stort antal potentiellt smittade, men den nya influensastammens virulens tvingade den amerikanska regeringen att arbeta snabbt.

Inom en vecka efter det första fallet inledde CDC:s föregångare, National Communicable Disease Center, kommunikationen med delstatstjänstemän om den nya H3N2-stammen.

Då hade fall dykt upp i andra städer på västkusten, i takt med att viruset spreds bland den amerikanska befolkningen. Bland annat fungerade en scoutjamboree i Pennsylvania som en ”superspridare”.

En andra topp i slutet av 1969 och början av 1970 var allvarligare än den första, som inträffade den vintern.

Svar och konsekvenser

Det nya viruset – som skapades genom en antigenförskjutning, i huvudsak en omfördelning av H2N2-gener – isolerades snabbt av forskare i Hongkong. Under ledning av USA och Storbritannien tillverkades ett mycket effektivt vaccin redan i november, och det var en världsomspännande ansträngning.

15 miljoner globala doser var tillgängliga vid pandemins tidiga höjdpunkt i januari 1969. Kraftfulla nya antivirala läkemedel användes också för att bekämpa viruset.

Public domain

Den s.k. Hongkonginfluensan från 1968 hade endast en dödlighet på 0,5 procent. Alarmerande nog dog de som var yngre än 65 år av influensa- eller lunginflammationskomplikationer, under den korta pandemin.

Bortsett från enstaka skolavslutningar och ökad screening på vissa flygplatser, skedde det få omfattande samhällsförändringar på grund av influensapandemin.

Racial animositet mot asiater rördes dock upp av den över hela USA och Europa, och en del tabloider kallade den för ”Mao-influensan”. Den känslan ekar i dag, med president Donald Trumps stämpling av COVID-19 som ”det kinesiska viruset”.

Och även om mer än 100 000 tros ha dött i 1968 års pandemi i USA och 30 000 i Storbritannien, gör influensans säsongsmässigt regelbundna inverkan att siffrorna är svåra att mäta mot dem som upplevdes under dagens COVID-19-kris.

”Antalet dödsfall som orsakades av den pandemin under de två första åren, 1968 och 1969, var inte mycket högre än den genomsnittliga säsongsinfluensan”, berättade dr David Morens, vetenskaplig rådgivare vid National Institute of Allergy and Infectious Diseases, för Snopes i maj.

”COVID-19 är mycket dödligare än pandemiviruset från 1968 … vi har ungefär fem procent av flockimmuniteten just nu i landet.”

”Så det var verkligen ett slags pandemi som var en sådan mesig pandemi att den inte gjorde mycket av en blipp på radarskärmen.”

”COVID-19 är mycket dödligare än pandemiviruset från 1968 … vi har ungefär fem procent av flockimmuniteten just nu i landet”, fortsatte Morens senare.

”När vi når 70 procent, tänk på det, är det 14 gånger så många fall som vi har nu. Och om du projicerar det på 80 000 dödsfall kan du se att om saker och ting går iväg, som vi gjorde under Woodstock-eran, skulle vi ha mer än en miljon dödsfall.”

Lärdomar

Den ultimata formen av isolering från ett virus var H3N2-influensa, men den följde inte med besättningen på Apollo 8 till månen 1968. De tre astronauterna återvände till jorden som paradande hjältar.

Trots mindre nyligen inträffade utbrott av coronavirus som SARS (2004-2006) har världen varit skyddad mot de samhällsförändrande effekterna av en pandemi som även tidigare generationer känt av sedan dess.

NASA on The Commons / No restrictions

Tyvärr var den spanska influensan fortfarande relativt färsk i de medicinska forskarnas medvetande, men de flesta som levde i slutet av 1950-talet och slutet av 1960-talet var oskadda av epokens två pandemier.

Refyllda utbrott av SARS och andra sjukdomar förberedde inte det globala samhället för den nuvarande COVID-19-pandemin.

” influensan gjorde det. Om något liknande inträffade i den moderna världen skulle vi snabbt upptäcka att vi levde i ett dårarnas paradis.

”Och vår nuvarande vana att glömma och titta åt andra hållet skulle tyckas vara en katastrofal handling av global dårskap.”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.