Howland lyckades inte bara ta sig till Amerika och arbeta av sitt kontrakt, utan gifte sig också med en vacker ung kvinna i den nya kolonin vid namn Elizabeth Tilley. De fick tio barn som födde 88 barnbarn, från vilka uppskattningsvis två miljoner amerikaner härstammade under de följande fyra århundradena. Bland dessa fanns Ralph Waldo Emerson, Joseph Smith, Franklin Delano Roosevelt, Humphrey Bogart, Chevy Chase och båda presidenterna Bush.

Howlands berättelse tyder på att den handfull pilgrimer som landade i Plymouth, nära Cape Cod, på senhösten 1620 hade en avgörande betydelse. Varje kultur uppfinner skapelsemyter för att besvara frågorna: Var kommer vi ifrån, vad fick oss hit? Sådana myter blandar sagor med, ibland, fakta.

För den amerikanska kulturen har berättelsen om pilgrimerna, inklusive deras ”första Thanksgiving”-fest med de lokala indianerna, blivit den styrande skapelseberättelsen, som firas i november varje år tillsammans med kalkon, pumpapaj och fotbollsmatcher. Pilgrimerna och Plymouth Rock har överskuggat den tidigare engelska bosättningen 1607 i Jamestown, Virginia, som platsen där Amerika föddes.

En ny dokumentärfilm, The Pilgrims, skriven och regisserad av Ric Burns och producerad med hjälp av ett produktionsbidrag från National Endowment for the Humanities, sänds på PBS:s American Experience den 24 november och på nytt på Thanksgiving-kvällen. Den nya berättelsen om pilgrimernas äventyr och prövningar kastar nytt ljus över varför deras berättelse blev den skapelsemyten som vi som folk tog till oss. Den bygger på den unika, nästan förlorade historien, Of Plymouth Plantation, skriven av William Bradford, den nya kolonins guvernör i mer än 30 år, som den framlidne skådespelaren Roger Rees porträtterar utifrån ett manuskript som är hämtat från Bradfords bok.

Filmaren Burns intervjuar flera forskare, som visar hur verkligheten för pilgrimerna skiljde sig åt på flera sätt från de bilder som fanns inbäddade i den allmänna föreställningsvärlden. Till exempel: ”I berättelsen om pilgrimernas Thanksgiving välkomnas de infödda amerikanerna med öppna armar”, säger Kathleen Donegan, en engelsk professor från Berkeley som intervjuas i The Pilgrims och vars bok Seasons of Misery: Catastrophe and Colonial Settlement in Early America var en källa till filmen. ”Den har översatts till denna mångkulturella festival. Men på samma sätt som pilgrimerna inte representerar alla engelska kolonister representerar inte Wampanoags, som festade med dem, alla infödda amerikaner. Pilgrimernas relationer med Narragansetts, eller Pequots, var helt annorlunda.”

Det är tydligt att berättelsen om en ”mångkulturell festival” som äger rum i det nyfödda Amerika ger resonans med den nationella ideologin om inkluderande. Pilgrimerna förkroppsligade verkligen element som slog rot i den amerikanska kulturen, och detta bidrar till att förklara varför vi i efterhand kallar dem för våra grundare. De krafter som formade deras liv finns också kvar i dag. I den meningen är de nästan moderna karaktärer: Byt ut deras bredbrättade hattar, dubbletter och underkjolar mot baseballkepsar, T-shirts och jeans, och de skulle lätt kunna smälta in i en stödgrupp för hemundervisning eller ett Tea Party-möte.

Bilden av harmoni och tolerans mellan olika grupper är naturligtvis tilltalande för ett invandrarland som Amerika. Många föreställer sig att pilgrimerna lämnade den gamla världen bakom sig för att kunna dyrka vad de ville och starta ett nytt land som genomsyrades av religionsfrihet, ett ideal som senare kodifierades i det första tillägget. Inget kunde vara längre från sanningen.

”En stor missuppfattning är att de var för religionsfrihet och frihet”, säger Donegan. ”I själva verket såg pilgrimerna världen som en vildmark, där det enda rätta sättet att praktisera Gud kunde vara att odla en trädgård – och man behövde en häck runt trädgården för att skydda den från vildmarken. De var livrädda för föroreningar. Pilgrimerna var inte för religionsfrihet. Tvärtom: De hade mycket specifika idéer om hur man skulle dyrka Gud och var intoleranta mot avvikelser.” Historikern Pauline Croft från Royal Holloway University of London förklarar i filmen: ”Man skulle kunna säga, om man vill vara kritisk, att de är religiösa knäppgökar som inte nöjer sig med något annat än den mest bokstavliga läsningen av Bibeln. De vill förvandla en nationalstat till något som liknar vad de anser vara ett gudomligt rike.”

Purister är per definition extremister, och det är ingen tillfällighet att många i England kallade dem som ville reformera Englands kyrka för ”puritaner”, vilket ”alltid var en hånfull term”, förklarar Donegan. ”Mayflower-pilgrimerna var den mest extrema typen av reformatorer. De kallade sig heliga, men kallades också för separatister, eftersom de ville separera sig helt från den etablerade kyrkan. De var extremt heta puritaner som såg den engelska kyrkan som hopplöst korrupt och ansåg att de var tvungna att lämna den för att komma tillbaka till en ren och ärlig kyrka.” Separatisterna betraktade kyrkans hierarki – och dess helgdagar, ritualer, klädnader och böner – som hinder som ställdes mellan människor och Gud. I själva verket ”var de på en resa mot renhet”, säger historikern Susan Hardman Moore från University of Edinburgh i filmen. ”Det var det de sökte; det var det som förde dem ut ur England.” Separatisternas hängivenhet till Skriften som den obegränsade källan till tro liknar dagens religiösa fundamentalister, som vördar Guds bokstavliga ord som finns i Bibeln.

Ironiskt nog kom den mest populära översättningen av denna Bibel, King James-versionen, till under en monark som på sätt och vis fördrev pilgrimerna från England. Det var en sak att vara oenig med kyrkans hierarki, men det politiska problemet var att överhuvudet för Church of England också var den regerande kungen. Och Jakob I, som kom till makten i England 1603, var en stark anhängare av enhet när det gällde hans kyrka; han hade inget tålamod med religiösa rebeller eller heterodoxa kyrkor. ”Den som skiljer sig från kyrkan skiljer sig inte bara från kyrkan, utan också från den kungliga auktoriteten”, förklarar Michael Braddick, historiker vid University of Sheffield, i filmen. ”Och det är potentiellt mycket farligt.”

Du kunde få böter på 20 pund – motsvarande 9 000 dollar i dag – om du inte deltog i gudstjänster i den officiella kyrkan. De som framhärdade riskerade fängelse. Efter lagen mot puritanerna från 1593 lade drottning Elizabeth till bannlysning. ”Jag tror att med James kunde nästa steg ha varit döden för dessa människor”, hävdar den historiska författaren Sue Allan i filmen. ”Han var ny på tronen – inte populär. Han skulle inte ha några meningsmotståndare. Så jag tror verkligen att de här människorna riskerade allt.”

Med handskriften på väggen tog de blivande pilgrimerna 1608 sin exil till Amsterdam, där holländarna hade större tolerans för radikala protestanter. Snart deklamerade de söderut till Leiden, ett textilcentrum där de bildade ett litet engelsktalande invandrarsamhälle och dyrkade Gud som de ville, obehindrat. Men både vuxna och barn, som hade varit jordbrukare i England, slet nu från gryning till skymning, sex eller sju dagar i veckan, för att väva tyg i textilfabrikerna. Trots dessa svårigheter betraktade pilgrimerna senare sina år i Leiden som ett slags ”ärofyllda dagar”, vars svårigheter inte var något i jämförelse med de prövningar de ställdes inför i Amerika.

Under 1617 började separatisterna bli oroliga för att flytta igen. ”Deras största oro efter ett decennium i detta främmande land var att deras barn höll på att bli holländare”, förklarar Nathaniel Philbrick, författaren till Mayflower, en annan källa till The Pilgrims, i filmen. ”De var fortfarande mycket stolta över sitt engelska arv. De var också rädda för att spanjorerna skulle anfalla igen.” Faktum är att en konflikt höll på att byggas upp mellan Spaniens katolska kung och de europeiska protestantiska makterna, som snart skulle dra in kontinenten i det trettioåriga kriget. Radikala protestanter såg detta som en kamp mellan det godas (protestantismens) och det ondas (katolicismens) krafter, knappt något mindre än Armageddon. ”Allt verkade vara på gränsen till en fullständig kollaps”, säger Philbrick. ”Och så bestämde de sig för att det var dags att dra i repsnöret ännu en gång. Även om det innebar att lämna allt de hade känt i hela sitt liv.”

Många i Leiden-gruppen fattade det omskakande beslutet att lämna allt bakom sig – till och med barnen, i vissa fall – och försöka göra en ny start på andra sidan havet. De bestämde sig för att bosätta sig nära Hudsonflodens mynning, inte långt från nuvarande New York City. En mäklare i London, Thomas Weston, tog kontakt med dem i början av 1620 och sa att han skulle ordna finansiering för en resa till Nya världen. Hans investerare hoppades att resenärerna skulle skörda lönsamma resurser som bäverskinn från det jungfruliga territoriet. De kommersiella motiven bakom Mayflower-resan får ganska lite uppmärksamhet i de flesta läroböcker, men de kan mycket väl vara en annan aspekt av pilgrimernas företag som stämmer överens med det amerikanska samhället, med tanke på att Förenta staterna har blivit den mest framgångsrika kapitalistiska ekonomin på jorden.

Den rätta tidpunkten för att segla skulle ha varit tidigt på våren, vilket skulle ha gett resenärerna tid att så grödor och bygga skyddsrum under det varma vädret. Men i juni hade Weston inte fått ihop pengarna och meddelade att hans finansiärer fick kalla fötter: De insisterade på att dussintals icke-separatistiska utomstående skulle följa med dem. Detta var naturligtvis förfärligt för de kultiska Separatisterna, som skilde sina egna från dessa andra genom kategorierna heliga och främlingar. Men de hade inga resurser och inget val.

Mayflowers manifest utgjorde en osannolik expeditionsstyrka. Färre än femtio var vuxna män, många i mogen ålder, medan minst trettio var barn och nästan tjugo kvinnor, varav tre var gravida. De seglade inte från Plymouths hamn förrän den katastrofalt sena 6 september, vilket garanterade att de skulle anlända till Amerika efter odlingssäsongen och i början av vintern. Två av dem hade dött när besättningen siktade Cape Cod – tvåhundra mil utanför kursen, utan tillförlitliga sjökort – den 9 november.

Förutsägbart nog hade det uppstått friktion mellan de heliga och främlingarna. Trots detta undertecknade 41 av de vuxna männen, innan de gick i land den 11 november, ett enkelt avtal, knappt mer än en mening långt, om att de skulle gå samman till ett ”civilt politiskt organ” med befogenhet att stifta lagar. Detta dokument, som kallas Mayflower Compact, blev flera år senare en vägledning för Plymouthkolonins lagbok, som bekräftade att i kristider kan en monarks auktoritet åsidosättas, men att de styrdas samtycke aldrig kan åsidosättas. Ett viktigt dokument, verkligen.

Redan från början var dödligheten fruktansvärd. Dödligheten hade varit enorm i Jamestownkolonin, där det 1620 hade anlänt nästan 8 000 människor, även om bosättningen kämpade för att hålla sin befolkning över tusen personer. Bradfords historia påminde om pilgrimernas förväntan om ”en ohygglig och ödslig vildmark, full av vilda djur och vilda män”. Att frakta in förnödenheter från fartyget innebar att vada i iskallt vatten, vid ett tillfälle med snöblandning som glaserade deras kroppar med is. Den första vintern dog människor av dysenteri, lunginflammation, tuberkulos, skörbjugg och utsatthet, så många som två eller tre per dag. ”Det behagade Gud att besöka oss med död varje dag”, skrev Bradford.

De levande kunde knappt begrava de döda, än mindre ta hand om de sjuka. På våren hade hälften av dem dött, och ”med all rätt borde alla ha dött, med tanke på hur dåligt förberedda de var”, säger Philbrick. Ändå överlevde de, och pilgrimernas historia handlar lika mycket om överlevnad som om ursprung. De var också tillräckligt uppfinningsrika, som Donegan påpekar, för att sätta upp sjuka män mot träd utanför bosättningen, med musköter bredvid sig, som lockbete för att se ut som vaktposter för indianerna.

Från början avvisade nybyggarna en attack från indiankrigare – musköter mot pilar – i en skärmytsling som förebådade kontinentens framtid. Men i mars dök en ensam indiankrigare vid namn Samoset upp och hälsade på nybyggarna, osannolikt nog på engelska. Snart bildade pilgrimerna en allians med Wampanoags och deras hövding Massasoit. Bara några år tidigare hade stammen förlorat 50 till 90 procent av sin befolkning i en epidemi som burits av europeiska kustfiskare. Förkrossade av döden var båda grupperna sårbara för attacker eller dominans från indianstammar. De behövde varandra.

Med våren, under noggrann ledning av en vän till Wampanoag, Tisquantum, planterade nybyggarna majs, squash och bönor, med sill som gödningsmedel. De började bygga fler hus, fiska torsk och abborre och handla med indianerna. I oktober hade de
uppfört sju grova hus och fyra gemensamma byggnader. När hösten kom samlades pilgrimerna för att på ett ”särskilt sätt glädjas tillsammans efter att vi hade samlat in frukten av vårt arbete”, skrev en av dem, Edward Winslow. Bradford nämnde inget om det.

Det var den första tacksägelsen. Det finns inga uppgifter om en inbjudan till Wampanoags, men Massasoit dök upp på festen med nittio män. De stannade i tre dagar och gick ut och plockade fem hjortar för att lägga till viltkött på menyn. De spelade spel tillsammans. Detta var den ödmjuka tillställning som president Abraham Lincoln århundraden senare gjorde till en officiell amerikansk helgdag, kanske den mest älskade av alla.

”Vi älskar berättelsen om Thanksgiving eftersom den handlar om allians och överflöd”, säger Donegan i filmen. ”Men en del av anledningen till att de var tacksamma var att de hade varit i sådant elände; att de hade förlorat så många människor – på båda sidor. Så på något sätt kommer den där tacksägelsedagen också ur sorgen, den kommer också ur sorgen. Och detta överflöd är en lättnad från den förlusten. Men vi tänker inte på förlusten – vi tänker på överflödet.”

”Det är en mycket ödmjuk historia om människor som inte har mycket, som lider och som har ett gemenskapsideal”, tillägger hon. ”Det är en mycket intressant berättelse för en supermaktsnation. Det finns något heligt med en ödmjuk början. Ett land som har vuxit så snabbt, så våldsamt, så fantastiskt behöver en berättelse om en liten, ödmjuk början.”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.