Parmi les nombreuses façons dont la participation aux Alcooliques Anonymes (AA) aide ses membres à rester sobres, deux semblent être les plus importantes – passer plus de temps avec des personnes qui soutiennent les efforts vers la sobriété et une confiance accrue dans la capacité à maintenir l’abstinence dans les situations sociales. Dans un article qui paraîtra dans la revue Addiction et qui a été publié en ligne, les chercheurs rapportent la première étude à examiner l’importance relative, pour la réussite du rétablissement, des changements de comportement associés à la participation aux AA.

« Les AA sont la source d’aide la plus couramment recherchée pour la dépendance à l’alcool et les problèmes liés à l’alcool aux États-Unis et il a été démontré qu’elles aident les gens à atteindre et à maintenir un rétablissement à long terme », explique le chef de l’étude, John F. Kelly, directeur associé du Massachusetts General Hospital (MGH) Center for Addiction Medicine, une filiale de Harvard. « Cette étude est la première à examiner exactement comment l’AA aide les individus à se rétablir en examinant les effets indépendants de plusieurs mécanismes simultanément. »

Kelly est professeur associé au département de psychiatrie de la Harvard Medical School.

En 1990, les auteurs du présent rapport notent que l’Institut de médecine a demandé plus de recherches sur la façon exacte dont l’AA aide ses membres. Bien que des études ultérieures aient documenté les avantages à court et à long terme de la participation aux AA, ce n’est que récemment que les chercheurs ont examiné comment ces avantages sont conférés. Un large éventail de facteurs associés à la participation aux AA ont été identifiés comme contribuant au rétablissement, notamment les changements dans les réseaux sociaux, le maintien de la motivation, la confiance dans la capacité à faire face aux exigences du rétablissement, la diminution des symptômes de dépression et l’augmentation de la spiritualité – mais aucune étude n’a encore pu déterminer l’importance relative de ces mécanismes.

Pour atteindre cet objectif, l’étude actuelle a analysé les données de plus de 1 700 participants à l’étude qui avaient été inscrits dans neuf centres américains dans le cadre d’un essai financé par le gouvernement fédéral connu sous le nom de projet MATCH qui comparait trois approches de traitement de l’alcoolisme. Près de 1 000 personnes ont été recrutées dans l’étude directement au sein de la communauté, et 775 autres avaient déjà reçu un traitement en milieu hospitalier, ce qui indique un degré plus élevé de dépendance à l’alcool. En plus des approches de traitement testées dans le cadre du projet MATCH – thérapie cognitivo-comportementale, thérapie d’amélioration de la motivation et thérapie en 12 étapes – les participants étaient libres de participer à des réunions des AA.

Lors des sessions de suivi trois, neuf et 15 mois après avoir terminé les thérapies du projet MATCH, les participants ont reçu plusieurs évaluations. En plus de déclarer leur consommation d’alcool – basée à la fois sur la fréquence et l’intensité de leur consommation récente – leur participation aux réunions des AA et leurs pratiques spirituelles et religieuses, ils ont également rempli des évaluations spécialisées sur leur confiance dans leur capacité à rester abstinents dans des situations sociales et lorsqu’ils ressentent des émotions désagréables, sur leur niveau de symptômes de dépression et sur le fait que leurs liens sociaux proches soutenaient ou décourageaient leurs efforts pour maintenir l’abstinence.

Dans l’ensemble, les résultats ont indiqué qu’une plus grande participation aux AA au cours des trois premiers mois de la période d’étude était indépendamment associée à un rétablissement plus réussi au cours de l’année suivante. Parmi les changements comportementaux associés à la participation aux AA, les changements dans les réseaux sociaux – plus de contacts avec les personnes qui soutenaient l’abstinence et moins avec celles qui encourageraient la consommation d’alcool – et une plus grande confiance dans la capacité à maintenir la sobriété dans les situations sociales étaient les plus fortement liés à la réussite du rétablissement. La réduction de la dépression et l’augmentation de la spiritualité ou des pratiques religieuses ont également joué un rôle indépendant significatif dans le rétablissement des participants qui avaient reçu un traitement en milieu hospitalier et qui avaient probablement été plus gravement dépendants de l’alcool.

« Nos résultats font la lumière sur la façon dont les AA aident les gens à se rétablir de la dépendance au fil du temps », dit Kelly. « Les résultats suggèrent que les facteurs de contexte social sont essentiels ; les personnes qui fréquentent les individus qui tentent d’entamer un rétablissement peuvent être cruciales pour leurs chances de réussite. L’AA semble apte à faciliter et à soutenir ces changements sociaux. D’autres questions que nous devons étudier sont de savoir si des groupes particuliers d’individus – femmes ou hommes, jeunes ou vieux, ceux avec ou sans troubles psychiatriques d’accompagnement – bénéficient de l’AA de la même manière ou de manière différente. »

Les co-auteurs supplémentaires du rapport sur la toxicomanie sont Bettina Hoeppner, MGH Center for Addiction Medicine ; Robert Stout, Decision Sciences Institute/PIRE, Pawtucket, R.I., et Maria Pagano, Case Western Reserve University School of Medicine.

L’étude a été soutenue par des subventions du National Institute on Alcohol Abuse and Alcoholism et du National Institute on Drug Abuse.

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